Hoe een Space Goat te zien: Capricornus Constellation Explained

Mark V. Sykes is de CEO en directeur van de Planetaire wetenschap Instituut. Hij heeft dit artikel bijgedragen aan ProfoundSpace.org's Expertvoices: Op-Ed & Insights.

Het is frustrerend, in een tijd waarin andere naties een overwicht hebben in de ruimte, dat de regering van de Amerikaanse president Barack Obama zich lijkt te willen inzetten op het ondermijnen van het eigen onderzoeksprogramma voor zonnestelsel.

De regering-Obama verlaagde het NASA-budget voor planetaire wetenschappen met 20 procent in 2013. Het heeft de aanbevelingen van de National Research Council (NRC) gedaan voor het prioriteren van planetaire investeringen in slechte economische tijden en heeft die aanbevelingen op zijn kop gezet. De administratie blijft grote, gerichte projecten bevoordelen ten koste van programma's en missies die openlijk worden beconcurreerd.

Nu bereidt de regering-Obama zich voor op het zaadgraan van het verkenningsprogramma van het Amerikaanse zonnesysteem: zijn planetaire onderzoeks- en analyseprogramma's. Acties die in de komende paar maanden worden uitgevoerd, zullen hun primaire impact hebben in 2015, wanneer veel planetaire wetenschappers (vooral jongere leden van de gemeenschap) zullen worden gedwongen om andere banen en carrières te vinden - en velen zullen niet wachten. Dit verlies van kritische mankracht en capaciteit kan niet van de ene op de andere dag worden hersteld. Het duurt een generatie. [NASA's verkenningsdoelstellingen voor de ruimtevaart 2014 (foto's)]

De trigger zal worden getrokken met de "herstructurering" van die onderzoeksprogramma's. Bijna de helft van de planetaire wetenschappers in de Verenigde Staten verdient meer dan de helft van hun salarissen door zulke zeer concurrerende programma's, die NASA jaarlijks aanbiedt om fundamentele kennis over het zonnestelsel te verzamelen, de context te creëren waarbinnen de natie prioriteiten kan stellen en kosteneffectief kan ontwerpen missies, en bieden voordelen aan belastingbetalers die voor de missies betalen, door wetenschap uit de gegevens te halen. De herstructurering resulteert in een opening van 10 maanden in nieuwe prijzen voor vele grote programma's, die van invloed zijn op wetenschappers die gespecialiseerd zijn in planetaire geologie en geofysica, planetaire atmosferen, cosmochemie, fundamenteel onderzoek op Mars en andere gebieden.

Deze herstructurering vindt plaats in de richting van NASA Planetaire Divisiedirecteur James Green. Er is geen onmiddellijke behoefte aan. Een werkgroeprapport van de Subcommissie Planetaire Wetenschap (PSS) van de NASA-adviesraad, vaak aangehaald door Green en waarvan ik een co-auteur ben, stelde in 2011 voor dat het agentschap zou overwegen om programma's voor potentiële efficiëntieverbeteringen te consolideren. In de volgende paar zinnen wordt in datzelfde rapport echter geadviseerd dat dergelijke consolidatie wordt onderworpen aan een "Senior Review" (taal Groen kiest ervoor niet te citeren). Zo'n formele evaluatie door externe deskundigen (een gangbare NASA-praktijk) zou een volledige articulatie van het plan vereisen en hoe het zou worden uitgevoerd, hoe het specifiek zijn geformuleerde doelen zou aanpakken, een demonstratie van inkomstenneutraliteit (dat wil zeggen, reorganisatie resulteert niet in de reallocatie van onderzoeksgelden elders) en een beoordeling van het personeelsbestand.

De herstructurering is serieus ad hoc, wat zou kunnen verklaren waarom Green elke herziening van zijn plan wenst te vermijden. In een druk bezocht online stadhuis was de reactie van de gemeenschap een diepe zorg en overwegend negatief. (Op een gegeven moment, teleurgesteld over de reactie, vertelde Green boos tegen mensen dat ze achter zijn plan moesten komen.) De motivatie voor dit plan was misschien onbedoeld weggevallen tijdens het gemeentehuis, toen Green verklaarde dat de bijna jaarlange vertraging in voorstellen voor verschillende grote onderzoeksprogramma's zouden hun vertraging in de financiering tot 2016 mogelijk maken, wat hem flexibiliteit zou geven - met andere woorden, waardoor hij in staat zou zijn om in 2015 aanzienlijke bedragen van planetair onderzoek voor andere doeleinden te verminderen.

Alle planetaire beoordelingsgroepen van de NASA, die bijdragen aan de gemeenschap leveren aan de Planetaire Divisie, hebben verzocht om een ​​vertraging in de uitvoering van deze herstructurering voor minimaal een jaar. De vertraging zou het mogelijk maken om een ​​Senior Review te ondergaan - opgevraagd door de PSS. Groen heeft geen verklaring gegeven waarom hij dergelijke universele feedback negeert, noch waarom hij een formele herziening van zijn plan vermijdt. Het is ook niet duidelijk waarom anderen in de administratie, die goed geïnformeerd zijn over wat er gaande is, bereid zouden zijn om dit wrak van de trein door te laten gaan.

Het lijkt erop dat rigoureus en overzicht helemaal verdwenen zijn uit de strategische planning van de NASA Planetaire Divisie. Vreemde initiatieven komen uit de lucht vallen, met blijkbaar weinig aandacht achter de rug. De aankondiging van de "Mars 2020" -missie - een verdubbeling van het public-relations-succes van de landing op het Mars Science Laboratory (Curiosity) - heeft zelfs de Mars-gemeenschap verrast door de bijeenkomst van de American Geophysical Union 2012 in San Francisco. Na zich te hebben ingezet voor de miljarden-zending (nog steeds zonder ondersteunend budgetprofiel), moest de NASA vervolgens een geloofwaardige wetenschappelijke reden hiervoor bedenken. Vervolgens was er de Asteroid Retrieval Mission (ARM), die ook de menselijke onderzoeks- en technologiedirecties omvat. Een workshop over de gemeenschap afgelopen zomer onderzocht de technische en programmatische details (zoals ze waren). De missie bleek slecht doordacht te zijn op een niveau dat voor de administratie duidelijk genant was. Andere niet-voltooide projecten zijn net onder de oppervlakte in de Planetaire Afdeling van NASA gefinancierd of geknoeid.

In de loop van het huidige decennium zullen de meeste operationele NASA-planetaire missies tot een einde komen. Onder de huidige beheersplannen zal de voetafdruk van de VS in het zonnestelsel radicaal afnemen en zal het vermogen van de natie om opnieuw op te duiken wanneer en als middelen beschikbaar komen, kreupel zijn, misschien permanent. Dit zal de erfenis zijn van de regering-Obama - het verlies van een kroonjuweel van de Amerikaanse wetenschap en technologie.

Dit is niet onvermijdelijk. Er is tweeledige ondersteuning voor de VS.zonnestelsel-verkenningsprogramma in het Congres, demonstreerde dit afgelopen jaar, toen het Congres de meeste administratieve bezuinigingen aan de Planetaire Afdeling van NASA herstelde, die vervolgens grotendeels elders door de administratie werden herverdeeld. Zelfs bij het huidige beperkte budget is er echter sprake van een toewijding aan en een focus op het langzaam groeien van de onderzoeks- en analyseprogramma's (zoals gevraagd door de NRC), de voortzetting van de werking van de huidige missies en het herstel van het Discovery-programma van kleinere concurrerende missies (ook gevraagd door de NRC), zou de breedte van de vaardigheden en capaciteiten van de natie behouden en het land op het scherpst van de snede houden.

In de tussentijd moet de implementatie van Green's herstructurering van planetaire onderzoeksprogramma's worden stopgezet en het komende jaar formeel worden getoetst. Er zijn duidelijke rampen die vermeden moeten worden.

De weergegeven meningen zijn die van de auteur en komen niet noodzakelijk overeen met de mening van de uitgever. Deze versie van het artikel is oorspronkelijk gepubliceerd op ProfoundSpace.org.