Ontdekking! Eerste waterijswolken gevonden buiten ons zonnestelsel

Voor het eerst hebben astronomen waterijswolken gedetecteerd, zoals de wolken die de aarde omhullen, rond een zwak hemellichaam buiten ons zonnestelsel.

Wetenschappers ontdekten het bewijs van de buitenaardse waterijswolken in infraroodbeelden van een nieuw ontdekte bruine dwerg die zo koud is als de Noordpool.

"Er wordt voorspeld dat ijswolken erg belangrijk zijn in de atmosfeer van planeten buiten ons zonnestelsel, maar ze zijn nog nooit eerder waargenomen", studeerde onderzoeksleider Jacqueline Faherty, die fellow is aan de Carnegie Institution for Science in Washington , DC, zei in een verklaring.

IJswater is gevonden rond gasreuzen in ons zonnestelsel. NASA's Cassini-ruimtevaartuig ontdekte onlangs waterijskristallen op Saturnus die tijdens een enorme storm van diep in de dichte atmosfeer van de geringde planeet waren rondgewerveld. Waterijswolken zijn ook verborgen onder de stormachtige ammoniakijswolken van Jupiter.

Nu vonden wetenschappers vage handtekeningen van dergelijke wolken rond de bruine dwerg WISE J085510.83-071442.5 of kortweg W0855. Het object is de koudste bruine dwerg die ooit door wetenschappers is waargenomen. Het schuilt 7,2 lichtjaar verwijderd van de aarde en werd voor het eerst gezien door NASA's Wide-Field Infrared Explorer.

Bruine dwergen worden vaak aangeduid als mislukte sterren die op planeten lijken. Deze objecten beginnen als wolken van ineenstortend gas en stof net als hun hoofdreeks ster-neven en nichten. Maar bruine dwergen worden nooit warm genoeg om waterstoffusie in de kern te laten beginnen, en het nabije stellaire materiaal bereikt een stabiele toestand. Soms worden deze objecten verward met vrijstaande planeten omdat ze zo veel op gasreuzen lijken; velen van hen zijn zelfs koud genoeg om hun eigen atmosfeer te behouden.

Faherty en collega's gebruikten de FourStar-nabij-infraroodcamera in Las Campanas Observatory in Chili om 151 beelden van W0855 gedurende drie nachten te maken. Wetenschappers hadden eerder voorspeld hoe dikke waterwolken rond zo'n kille bruine dwerg licht zouden verspreiden. Dit veelbetekenende patroon werd rond W0855 waargenomen. Het team ontdekte ook bewijzen van sulfide-ijswolken in de atmosfeer.

"Dit object is zo zwak en het is opwindend om de eerste mensen te zijn die het met een telescoop op de grond detecteren," onderzoekt onderzoeker Chris Tinney, een astronoom van het Australische Centrum voor Astrobiologie, aan de Universiteit van New South Wales, zei in een uitspraak.

De bevindingen werden gepubliceerd in de Astrophysical Journal Letters op dinsdag (9 september). Een conceptversie van het artikel kan online worden gelezen op de preprint-service arxiv.org.