Geheime onthulling van tweeling asteroĆÆde geboorte

Om astronauten tijdens toekomstige missies naar Mars veilig en gezond te houden, zullen waarschijnlijk supersnelle nieuwe voortstuwingstechnologieën nodig zijn, zeggen experts.

Bemanningsleden die naar Mars en terug vliegen met traditionele chemische boegschroeven, zouden gedurende 12 tot 17 maanden worden blootgesteld aan de hoge stralingsniveaus van diepe ruimte. Dat is gewoon te lang om de stralingsdoses van astronauten van snel bewegende deeltjes bekend als galactische kosmische straling binnen de momenteel aanvaardbare grenzen te houden, aldus onderzoekers.

Tegelijkertijd, voegde ze eraan toe, is verbeterde afscherming nodig om deep-space-ontdekkingsreizigers te beschermen tegen geladen deeltjes die door de zon worden afgestraald. (Traditionele afscherming doet weinig goed tegen kosmische straling.) [Zou straling kunnen schaden dat astronauten naar Mars reizen? (Video)]

"We moeten er sneller zijn om de impact van de galactische kosmische straling te verminderen, maar we moeten afscherming, lokale afscherming, aan boord hebben om de effecten van zonnedeeltjes te elimineren," Eddie Semones, spaceflight radiation health officer bij NASA's Johnson Space Center in Houston, vertelde verslaggevers donderdag (30 mei). "Het is dus hand in hand."

Aanvaardbare stralingsdoses

NASA-astronauten mogen geen carrière-stralingsdosis accumuleren die hun levenslange risico op het ontwikkelen van dodelijke kanker met meer dan 3 procent zou verhogen. Voor perspectief is een carrière-dosis van 1 Sievert (of 1.000 millisieverts) geassocieerd met een verhoogd risico van 5 procent.

Terwijl wetenschappers al lang vermoedden dat een bemande Mars-missie gevaarlijk dicht bij de hoogste dosislimieten zou poetsen, hebben gegevens verzameld door NASA's Mars Rover Curiosity rover tijdens zijn acht maanden durende cruise naar de Rode planeet vorig jaar hen in staat gesteld om een ā€‹ā€‹aantal harde cijfers over het probleem te geven. .

Het interieur van het ruimtevaartuig van Curiosity, dat in november 2011 werd afgeschoten, ontving ongeveer 1,8 millisievert van galactische kosmische straling per dag, zo maakten onderzoekers vandaag bekend. (Zonnedeeltjes droegen een extra kleine hoeveelheid bij, waardoor de totale dosis met misschien 3 procent toenam.)

Dat is slecht nieuws voor een traditioneel aangedreven bemande Mars-missie.

"Gezien deze gegevens en onze modellen die dit bevestigen, zouden we op dit moment onze aanvaardbare limiet van 3 procent bovenmatige dodelijke kanker overschrijden", zei Semones.

De stralingsniveaus op het oppervlak van Mars zullen naar verwachting aanzienlijk lager zijn dan die in de diepe ruimte. Voorlopige resultaten van Curiosity die eind vorig jaar zijn aangekondigd, suggereren dat astronauten die rondlopen op de Rode Planeet ongeveer 0.7 millisieverts per dag zouden ontvangen - ongeveer dezelfde dosis als ervaren door bemanningsleden van het Internationale Ruimtestation.

Het risico verminderen

Omringende bemanningsleden met water zouden hun stralingsdosis tijdens de trek naar Mars helpen verlagen, omdat waterstof het bekendste schild tegen kosmische straling is, zei Chris Moore, adjunct-directeur van geavanceerde exploratiesystemen op het hoofdkwartier van NASA in Washington, D.C.

Maar Moore was het met Semones eens dat geavanceerde voortstuwingssystemen ook nodig zijn. Hij noemde met name de nucleaire thermische raketten als een veelbelovende optie, omdat ze mogelijk de totale reistijd naar 180 dagen konden terugbrengen.

Zo'n systeem is echter nog lang niet klaar voor actie.

"Het is een technologie-ontwikkelingsactiviteit op lange termijn, en het zal waarschijnlijk nog vele jaren duren voordat die klaar is", zei Moore. "Maar het maakt deel uit van onze missie-architectuur voor het sturen van mensen naar Mars, het gebruik van nucleaire raketten."

NASA werkt momenteel aan het verkrijgen van astronauten in de buurt van Mars tegen het midden van de jaren 2030, zoals geregisseerd door president Barack Obama. Het ruimteagentschap kan rond die tijd nog steeds een bemande missie lanceren, zelfs als supersnelle nieuwe voortstuwingssystemen nog niet klaar zijn om te vertrekken, zeiden ambtenaren.

"We kijken naar die norm, die 3 procent-standaard en de toepasbaarheid ervan voor missies van het verkennings-type," zei Semones. "Die besprekingen gaan nu over hoe om te gaan, en welke stappen we kunnen nemen om de bemanning te beschermen."

Geen enkele planeet is meer doordrenkt van mythe en misvatting dan van Mars. Deze quiz onthult hoeveel je echt weet over de meest goofiest beweringen over de rode planeet.