SpaceX's No. 1-regel voor het benoemen van privéruimteschiponderdelen: wees cool

SAN FRANCISCO - Wanneer NASA's volgende Marsrover in 2021 aankomt, kan zijn zeswielige zus, Curiosity, nog steeds rond de Rode Planeet sjirpen.

NASA kondigde dinsdag (4 december) aan dat het van plan is om in 2020 een onbemande rover naar de Rode Planeet te lanceren, om de weg te effenen voor een eventuele marsmonster-retourmissie. De nieuwe rover zal grotendeels gebaseerd zijn op Curiosity, wiens landing op 5 augustus startte met een missie om te bepalen of de Rode Planeet ooit het microbiële leven zou hebben ondersteund.

De missie van Curiosity was oorspronkelijk gepland voor de duur van twee jaar. Het is nu voor onbepaalde tijd verlengd.

"We hebben al besloten met dit plan dat we Curiosity blijven gebruiken zolang het wetenschappelijk haalbaar is," zei John Grunsfled, NASA's assistent-beheerder voor wetenschap, hier dinsdag op de jaarlijkse herfstvergadering van de American Geophysical Union. "En dat kan een lange tijd duren." [Nieuwste Mars-foto's van Curiosity]

Hoe lang nieuwsgierigheid roving kon houden, is een open vraag. De robot van $ 2,5 miljard wordt aangedreven door een radio-isotoop thermo-elektrische generator (RTG), die in staat zou moeten zijn om de warmte van het radioactieve verval van plutonium-238 nog lang in elektriciteit om te zetten.

"Ik krijg hier nooit een duidelijk antwoord op, maar ik denk dat het 55 jaar positieve vermogensmarge heeft", zei Grunsfeld.

NASA zal ook zijn andere activa van Mars zo lang mogelijk in stand houden, meldde Grunsfeld. Deze omvatten de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) en de Opportunity Rover, die momenteel actief zijn op de Rode Planeet, en de Maven-orbiter en InSight-lander, die respectievelijk in 2013 en 2016 worden gelanceerd.

De uitbreiding is ook van toepassing op NASA's Mars Odyssey-orbiter, maar Grunsfeld zei dat hij niet verwacht dat het ruimtevaartuig nog steeds levensvatbaar zal zijn in 2021. Odyssey is in 2001 gelanceerd en vertoont recent tekenen van ouderdom.

MRO is in 2005 gelanceerd en Opportunity is in januari 2004 samen met zijn tweeling Spirit geland op Mars. Spirit en Opportunity kregen de opdracht om drie maanden lang de belangrijkste missies uit te voeren om te zoeken naar tekenen van wateractiviteit in het verleden, maar beide robots liepen ver voorbij hun garanties. Spirit stopte in 2010 met de communicatie met de aarde, terwijl Opportunity nog steeds sterk is; het is momenteel bezig met het controleren van kleiafzettingen langs de rand van een grote krater genaamd Endeavour.

Het is vooral belangrijk voor de Rover-missie van 2020 om op Mars Mars te hebben om de communicatie heen en weer over te brengen naar de aarde, zei Grunsfeld. Hij verwacht dat een combinatie van MRO, Maven en de Europees geleide Trace Gas Orbiter (gepland om in 2016 af te blazen) in staat zullen zijn om het werk te doen.

NASA's doelen op Mars combineren zowel wetenschappelijke ontdekking als menselijke verkenning. Het bureau wil delen van de Rode Planeet naar de aarde brengen, zodat onderzoekers ze kunnen analyseren op tekenen van leven. En de NASA werkt ook aan het sturen van astronauten naar de omgeving van Mars tegen het midden van de jaren 2030, waarna ze ergens daarna laarzen in de rode aarde stoppen.