Breng stukken Mars naar de aarde: hoe NASA het zal doen

Het is al de meest gedetailleerde kaart tot nu toe van de zwaartekrachtvelden van de aarde, maar de GOCE-satelliet is nog niet klaar: het verlaagt zijn baan en komt steeds dichter bij de aarde om een ​​nog betere kaart te maken.

De gegevens van de GOCE-satelliet, die wordt beheerd door het European Space Agency, is enorm nuttig voor wetenschappers zoals geologen en klimatologen en voor oliebedrijven en overheidsfunctionarissen. Metingen van de satelliet zijn gebruikt om te visualiseren wat zich onder het aardoppervlak afspeelt. De satelliet heeft geholpen bij het volgen van de ondergrondse beweging van lava en detecteert veranderingen in zwaartekracht veroorzaakt door smeltende gletsjers, en het heeft de eerste hoge resolutie kaart van de grens tussen de aardkorst en mantel geproduceerd.

Maar door zijn baan van 158 mijl (255 mijl) tot 235 kilometer (235 mijl) lager te zetten - wat ongeveer 500 kilometer lager is dan de meeste aardobservatiesatellieten - zal de satelliet waarschijnlijk een nog nauwkeuriger kaart opleveren, de ESA zegt. De satelliet daalt met ongeveer 980 voet (300 meter) per dag en is gepland om zijn nieuwe baan in februari te bereiken.

De kaarten geproduceerd door de satelliet tonen de "geoïde" van de aarde, een hypothetisch oppervlak rond de planeet waarop de zwaartekracht van de planeet overal hetzelfde is. Alles met massa heeft een zwaartekrachtveld dat objecten naar toe trekt. De sterkte van dit zwaartekrachtveld is afhankelijk van de massa van het lichaam. Omdat de massa van de aarde niet gelijkmatig wordt verdeeld, is het zwaartekrachtveld in bepaalde gebieden sterker dan in andere. De sterkte van de zwaartekracht van de aarde varieert afhankelijk van de diepte van een geul van een oceaan of hoogte van een berg, evenals de dichtheid van het materiaal.

Over dichte gebieden, waar de zwaartekracht sterker is, beweegt de geoïde weg van het echte oppervlak van de planeet, en waar de zwaartekracht zwakker is, beweegt de geoïde dichter naar het echte oppervlak. Het in kaart brengen van deze geoïde helpt bij het uitvoeren van nauwkeurige metingen van de oceaancirculatie, veranderingen op zeeniveau en de massa van polaire ijskappen, volgens een ESA-persbericht.