Melkweg schaatst over rokerige luchten in een prachtig uitzicht vanaf het Yosemite National Park

Het forse, dubbelige Stratolaunch-vliegtuig - met een spanwijdte van 385 voet (117 meter) is het breedste ter wereld - heeft onlangs een nieuwe mijlpaal bereikt die het een stap dichter bij het verlaten van de grond brengt.

In de runway-tests uitgevoerd op zondag (25 februari) in de Mojave Air en Space Port in Mojave, Californië, behaalde Stratolaunch een taxisnelheid van 46 mph (74 km / h), volgens een tweet gepost op 26 februari door Paul Allen , oprichter van Stratolaunch Systems Corp. en mede-oprichter van Microsoft.

Stratolaunch, die ongeveer 500.000 pond weegt. (227.000 kilogram), kan een laadvermogen van maximaal 550.000 pond dragen. (250.000 kg). Het massieve vliegtuig zal raketlanceerders en satellieten transporteren die op weg naar een lage baan om de aarde zijn, volgens de website van het bedrijf. [Stratolaunch-testfoto's: 's werelds grootste vliegtuig in actie]

Raketlanceringen vanaf vaste locaties kunnen worden vertraagd of gestopt door slecht weer en kunnen gevaren van vliegverkeer met zich meebrengen. Maar het inzetten van raketten en satellieten van een bewegend vliegtuig zoals Stratolaunch - dat zou opstijgen vanaf een landingsbaan en zijn nuttige lading zou vrijgeven vanaf een vaarhoogte van ongeveer 36.000 voet (11.000 meter) - zou het risico van lanceringsannuleringen of vertragingen door slecht weer kunnen verminderen, toegang tot de ruimte "handiger, betrouwbaarder en routineuzer maken", zeiden Stratolaunch-vertegenwoordigers op de bedrijfswebsite.

Stratolaunch lijkt op twee siamese vliegtuigen verbonden door een centrale vleugel. Het maakt gebruik van zes Boeing 747-motoren en heeft twee rompen of vliegtuigcarrosserieën; de rechter is bezet door de cockpitbemanning, en de linker houdt zich bezig met vluchtgegevenssystemen. De middenvleugel die de rompjes verbindt, helpt het vliegtuig te stabiliseren en dient als bevestigingspunt voor raket-payloads, volgens de Stratolaunch-website.

Allen deelde de video van Stratolaunch op 26 februari, terwijl hij de landingsbaan 'met alle vliegvelden op zijn plaats' naar beneden rukte, schreef hij op Twitter.

Stratolaunch verliet eerst zijn hangar in mei 2017 en in september werden de motoren van het vliegtuig voor de eerste keer getest. Het vliegtuig rolde in december 2017 voor het eerst over de landingsbaan en bereikte een taxirit op de landingsbaan van 40 mijl per uur (64 km / uur), terwijl technici het vliegtuig aan het uitproberen waren voor sturen en remmen. De nieuwste tests bouwen voort op de prestaties van de oude start- en landingsbaan en het vliegtuig zal naar verwachting tegen het einde van het decennium operationeel zijn, aldus vertegenwoordigers van het bedrijf.