Dick Gordon, astronaut die in de ruimte wandelde en naar de maan vloog, sterft bij 88

Hoewel niemand de varkensgriep wil krijgen, is het bijzonder rampzalig voor de astronaut die zich op 11 mei voorbereidt om op ruimtespaarplaats Atlantis te rijden voor hun missie om de Hubble-ruimtetelescoop te upgraden.

Tot nu toe is er geen indicatie dat astronauten zijn blootgesteld aan Mexicaanse griep, en NASA heeft geen wijzigingen in de operaties aangebracht vanwege de huidige situatie, zeiden ambtenaren.

Maar astronauten kunnen ziek worden in de ruimte. In feite lijkt microzwaartekracht het immuunsysteem te verzwakken, dus NASA probeert de kans dat ruimtevaarders vervelende insecten tegenkomen te verminderen voordat ze opstijgen.

"NASA is voorzichtig met het blootstellen van de bemanning aan alle virussen en bacteriën in de preflight-fase, of dat nu de Mexicaanse griep is of de verkoudheid," zei NASA-woordvoerder Bill Jeffs. "NASA hoeft hun huidige houding niet te veranderen, omdat hun huidige houding al erg conservatief is, omdat zelfs een routinematig adenovirus [oorzaak van de gewone verkoudheid] problematisch kan zijn op een ruimtemissie."

Quarantaine zoals gewoonlijk

De zeven leden van de STS-125-bemanning van Atlantis moeten binnen een week in quarantaine gaan om te voorkomen dat ze voor hun vlucht enige vorm van ziekte oplopen. Deze voorzorgsmaatregel wordt genomen vlak voor elke missie, omdat de gevolgen van het ziek worden van een astronaut serieus zijn.

"Zelfs een verkoudheid kan een missie-impact hebben als een bemanningslid niet in staat is om hun oren te ruimen als gevolg van congestie, vooral met de veranderingen in druk die nodig zijn voor een ruimtewandeling," vertelde Jeffs ProfoundSpace.org.

Astronauten ondergaan 10 dagen voor de lancering meestal een lichamelijk onderzoek met de naam "L-10". Dit examen bevat uitstrijkjes en andere laboratoriumtesten om te controleren of ze nog niet zijn geïnfecteerd. Na deze periode beperkt NASA het contact van astronauten met andere mensen en begint de formele quarantaine ongeveer zeven dagen vóór de lancering.

Zodra de bemanning arriveert bij NASA's Kennedy Space Center in Cape Canaveral, Florida, waar shuttles opstijgen, is de quarantaine streng en de bemanningschirurg is geïsoleerd van de bemanning. De astronauten ondergaan twee dagen voor de lancering een tweede examen en krijgen een korte medische controle vlak voordat ze op de lanceringsdag passen. Iedereen op de grond die ziek is of tekenen van ziekte vertoont, mag niet met de bemanning werken.

Niet waterdicht

Zelfs met dergelijke waakzaamheid zijn astronauten ziek geworden tijdens afgelopen missies. Wally Schirra kwam in het midden van de Apollo 7-missie van 1968 in de kou. Hoewel niets te ernstig resulteerde, werd Schirra naar verluidt geïrriteerd met de verzoeken van Mission Control en voelde zich vermoeid tijdens de missie.

In de Apollo 8 van 1968, de eerste bemande missie om rond de maan te vliegen, leed astronaut Frank Borman aan een mogelijk slechte reactie op een slaaptablet. Hij ontdekte dat braaksel en diarree niet gemakkelijk op te ruimen zijn in de gewichtloosheid van de ruimte.

Achteraf denken sommige experts dat Borman simpelweg het ruimte-adaptatiesyndroom had, of ruimteziekte, dat ongeveer een derde van de astronauten treft terwijl hun lichaam zich probeert aan te passen aan microzwaartekracht.

De Duitse astronaut Hans Schlegel had waarschijnlijk een slechte ruimtevaartziekte waardoor hij moest afzien van een geplande ruimtewandeling tijdens de pendelmissie van februari 2008.

En soms kan de atmosfeer van het ruimtevaartuig astronauten ziek maken. In 1999 waren de hoge koolstofdioxidegehaltes in de Zarya-module op het internationale ruimtestation mogelijk waardoor sommige Space Shuttle Discovery-astronauten ziek werden van hoofdpijn en misselijkheid. De toestand was echter niet serieus en verbeterde toen de astronauten terugkeerden naar Discovery.

Noot van de redactie: Atlantis vliegt met de shuttle naar Hubble, niet naar Discovery, zoals dit verhaal oorspronkelijk vermeldde.

  • Mexicaanse griep: pandemische proporties?
  • Nieuwe video - Het reddingsplan van Hubble Crew
  • Video Show: de laatste Hubble-servicebezoek