SpaceX krijgt aanzienlijke kostenbesparingen door hergebruikte Falcon 9

Nou, we wisten altijd al dat het idee van alien-megastructuur lang niet klopte.

E.T. heeft niets te maken met de bizarre dimmingsgebeurtenissen van het mysterieuze object dat bekend staat als de ster van Tabby, meldt een nieuwe studie.

"Stof is waarschijnlijk de reden waarom het licht van de ster lijkt te dimmen en op te fleuren", zei onderzoeksleider Tabetha Boyajian, een astronoom aan de Louisiana State University, in een verklaring. "De nieuwe gegevens laten zien dat verschillende kleuren licht met verschillende intensiteiten worden geblokkeerd, daarom is alles wat tussen ons en de ster passeert niet ondoorzichtig, zoals zou worden verwacht van een planeet of buitenaardse megastructuur." [13 manieren om intelligente buitenaardse wezens te jagen]

Tabby's ster, beter bekend als KIC 8462852, ligt ongeveer 1.500 lichtjaar van de aarde en is een beetje groter en heter dan de zon. De ster is veel in het nieuws geweest sinds 2015, toen een team onder leiding van Boyajian (vandaar de bijnaam van de ster) meldde dat het dramatisch was gedimd in de afgelopen vijf jaar of zo, eens met maar liefst 22 procent.

Verdere observaties toegevoegd aan de intriges. Een andere onderzoeksgroep ontdekte bijvoorbeeld dat de ster van Tabby ook in de periode 1890-1989 met ongeveer 20 procent in helderheid was gedaald.

Al meer dan twee jaar proberen astronomen erachter te komen wat er precies speelt met Tabby's ster. Een aantal mogelijke verklaringen zijn gedirigeerd, van een baan om de komeetfragmenten, tot een enorme stofwolk tussen de aarde en KIC 8462852, tot energieverzamelende structuren gebouwd door een geavanceerde buitenaardse beschaving.

Onderzoekers benadrukten altijd dat deze laatste mogelijkheid vrij afgelegen was. En nu lijkt het erop dat we het helemaal kunnen oversteken.

Voor de nieuwe studie hebben Boyajian en haar team KIC 8462852 waargenomen van maart 2016 tot december 2017, met behulp van meerdere telescopen op de grond, gerund door het Las Cumbres Observatory. Ze zagen en analyseerden vier afzonderlijke dimactiviteiten, die plaatsvonden in de zomer van 2017.

De nieuwe resultaten komen overeen met die van een andere onderzoeksgroep, die eind vorig jaar concludeerde dat de ster van Tabby waarschijnlijk wordt rondgereden door een stofwolk die elke 700 aardse dagen één ronde voltooit.

Boyajian en haar team financierden de nieuwe waarnemingen via een Kickstarter-campagne, die meer dan $ 107.000 opbracht. Dat is gepast, omdat burgerwetenschappers Boyajian hebben geholpen om de vreemdheid van Tabby's ster in de eerste plaats te herkennen. Haar 2015-paper was een samenwerking met vrijwilligers van de online groep Planet Hunters, die gegevens van de ruimtetelescoop van de ruimtevaart van de ruimtevlucht doorzoeken, op zoek naar buitenaardse werelden. (Kepler ziet de kleine verduisteringgebeurtenissen veroorzaakt door draaiende planeten vanuit het perspectief van het ruimtevaartuig het gezicht van hun ster kruisen.) KIC 8462852's enorme helderheidsdipjes waren opvallend in de Kepler-gegevensset als iets heel anders.)

"Ik ben zo dankbaar voor alle mensen die hier het afgelopen jaar aan hebben bijgedragen - de burgerwetenschappers en professionele astronomen," zei Boyajian. "Het is nogal nederig om al deze mensen op verschillende manieren te laten bijdragen om erachter te komen."

Er is echter nog werk aan de winkel: stof is misschien de belangrijkste verklaring voor het vreemde gedrag van KIC 8462852, maar het is niet de enige mogelijkheid.

"Dit nieuwste onderzoek sluit buitenaardse megastructuren uit, maar het verhoogt de kans dat andere verschijnselen achter het dimmen zitten", zei co-auteur Jason Wright, een astronoom aan de Pennsylvania State University, in dezelfde verklaring.

"Er zijn modellen met circumstellair materiaal - zoals exocomets, de oorspronkelijke hypothese van Boyajians team - die consistent lijken te zijn met de gegevens die we hebben," zei Wright. Maar, voegde hij eraan toe, "sommige astronomen zijn voorstander van het idee dat niets de ster blokkeert - dat het alleen maar zwakker wordt - en dit is ook consistent met de gegevens van deze zomer."

De nieuwe studie werd vandaag online gepubliceerd (3 januari) in The Astrophysical Journal Letters.