Eindcommandant Space Shuttle die NASA verlaat

Een komeet die zo fel schittert als de sterren van de Big Dipper zouden in maart op ons pad kunnen komen, zeggen wetenschappers.

Na een lange reis van de buitenste regionen van het zonnestelsel wordt verwacht dat de Comet Pan-STARRS ongeveer 100 miljoen mijlen van de Aarde af zal suizen, waarbij de baan van Mercurius wordt afgevuurd, begin volgende maand.

De komeet kan er niet in slagen een duizelingwekkende show neer te zetten als deze uit elkaar valt onder de intense hitte en zwaartekracht van zijn duik in de richting van de zon. Maar als het overleeft, kan Comet Pan-STARRS een verbazingwekkende stroom gas en stof in de nachtelijke hemel sturen, volgens wetenschappers van de NASA en andere observatoria.

"Vanwege zijn kleine afstand van de zon moet Pan-STARRS zeer actief zijn, veel stof produceren en daarom een ​​mooie stofstaart", zei astronoom Matthew Knight van het Lowell Observatory in Arizona in een verklaring. [Foto's: Comet Pan-STARRS zou maartlicht kunnen verlichten]

"Het kan echter nog steeds moeilijk te zien zijn," voegde Knight toe. "Vanuit ons oogpunt op aarde zal de komeet heel dicht bij de zon staan, wat betekent dat hij alleen waarneembaar is in de schemering als de lucht niet helemaal donker is."

De komeet komt uit de Oortwolk, een schaal van ijzige lichamen waarvan wordt gedacht dat ze het buitenste zonnestelsel omringen. Interacties met voorbijgaande sterren, moleculaire wolken en zwaartekracht vanuit het heelal sturen soms deze verre lichamen naar binnen naar de zon. Kometen uit de Oort-wolk zijn net als oorspronkelijke tijdcapsules uit het vroege leven van het zonnestelsel, boordevol maagdelijk ijzig materiaal dat onaangeroerd is door de warmte en het licht van de zon.

Comet Pan-STARRS werd in juni 2011 ontdekt door het Panoramic Survey Telescope & Rapid Response System, oftewel de Pan-STARRS-telescoop, in Hawaï, die de hemel scant op mogelijk gevaarlijke asteroïden en kometen die een bedreiging kunnen vormen voor de aarde. De kosmische sneeuwbal zal op 5 maart de dichtsbijzijnde nadering naar de aarde bereiken, wanneer deze ongeveer 100 miljoen mijl (160 miljoen kilometer) verderop zal zijn. Op 10 maart komt de komeet het dichtst bij de zon.

Maar astronomen zeggen dat de beste tijd om er naar te zoeken misschien bij zonsondergang is op 12 en 13 maart, wanneer de komeet niet ver van de maansikkel zal verschijnen.

"Mijn gok is dat de primaire functie zichtbaar voor het blote oog de gasachtige coma rond het hoofd van de komeet zal zijn," zei Knight. "De staart van de komeet zal waarschijnlijk een verrekijker of een kleine telescoop nodig hebben."

Astronomen houden ook een andere zonoverglijdende komeet in de gaten die zo helder zou kunnen schijnen als de maan en misschien zelfs later op het jaar op klaarlichte dag zichtbaar zal zijn. Als het zijn belofte nakomt, wordt verwacht dat de Komeet ISON eind november zijn hoogtepunt bereikt.

"Twee heldere kometen in één jaar zijn een zeldzame traktatie", zei Karl Battams van het Naval Research Lab in een verklaring. "Dit kan goed zijn."