Mars 2020 kan terugkeren naar waar NASA's Spirit Rover rondzwierf

Terwijl de VS zich voorbereiden op de Great American Total Solar Eclipse op 21 augustus, vertelt National Geographic's "Genius" hoe een zonsverduistering hielp om de algemene relativiteitstheorie van Albert Einstein te bewijzen.

De nieuwste aflevering van de nieuwe wereldwijde evenementenserie wordt vanavond uitgezonden (30 mei) om 9 uur 's ochtends. EDT op het National Geographic Channel. In deze aflevering zoekt Einstein financiering voor een expeditie om een ​​totale zonsverduistering te zien, omdat hij gelooft dat hij door te kijken naar sterren in de buurt van de zon, kan bewijzen dat de zwaartekracht licht buigt.

Het idee van Einstein kwam voort uit enkele ogenschijnlijk merkwaardige waarnemingen van de planeet Mercurius uit de jaren 1840. Astronomen hadden lang geleden al opgemerkt dat er iets vreemds gebeurde wanneer Mercurius het perihelium bereikte, of het punt in de baan van de planeet die het dichtst bij de zon staat. Planetaire banen hebben de vorm van ovalen in plaats van cirkels en terwijl deze ovaalvormige banen normaal in de loop van de tijd bewegen, verschoof de baan van Mercurius veel sneller dan de fysica van Newton kon verklaren. [Foto's: Het 'genie' van Albert Einstein op Nat Geo]

Aanvankelijk dachten wetenschappers dat een onontdekte planeet die ze Vulcan noemden Mercury achtervolgde, maar Einstein bewees anders zijn theorie van algemene relativiteit. Hoewel bleek dat de baan van Mercurius niet in overeenstemming was met de wetten van Newton, kon het verschil worden verklaard door relativiteit in de berekeningen op te nemen, zo stelde Einstein.

De verklaring van Einstein was gebaseerd op het idee van het ruimte-tijd continuüm, waarin driedimensionale ruimte en tijd één vierdimensionale entiteit zijn. Omdat de zwaartekracht van de zon het weefsel van de ruimtetijd in de buurt van de ster verbuigt, verschuift de baan van Mercurius lichtjes. De zwaartekracht, suggereerde Einstein, is een manifestatie van de kromming van ruimte-tijd.

Hetzelfde concept zou een zichtbaar effect produceren met sterrenlicht dat door de zon passeert, vermoedde Einstein. En de enige manier om dat te bewijzen was door het kijken naar een totale zonsverduistering, wanneer de heldere stralen van de zon worden geblokkeerd door de maan, waardoor astronomen kunnen zien wat er rondom de zon is.

Je kunt dit zelf thuis zien, zelfs zonder een eclips. Alles wat je nodig hebt, is een stuk papier, een lichtbron (zoals een raam) en een scherp voorwerp, zoals een nieuw scherp potlood. Snij een groot gat in het midden van het papier, ongeveer zo groot als een muntstuk van een halve dollar, en prik er dan kleine gaatjes omheen. Als je het papier tegen het licht houdt, kun je de kleine gaatjes waarschijnlijk niet goed zien. Doe nu hetzelfde, maar blokkeer het grotere gat terwijl je het papier tegen het licht houdt. Omdat er geen licht uit de "zon" in het midden van het papier komt, is het veel gemakkelijker om de kleine "sterren" eromheen te zien.

Om de effecten van zwaartekrachtlensing of het kromtrekken van licht rond de zon te zien, heb je meer dan een stuk papier nodig. Maar als je tijdens een totale zonsverduistering met een telescoop naar de sterren om de zon kijkt, zie je misschien dat de sterren een beetje krom lijken te zijn. Ze kunnen op de verkeerde locatie lijken of slechts een beetje misvormd zijn.

Einstein hoopte de echte deal te zien tijdens de totale zonsverduistering over Rusland op 21 augustus 1914. Helaas heeft het begin van de Eerste Wereldoorlog die plannen gedood, omdat Duitsland de oorlog aan Rusland had verklaard. Het was niet tot de totale zonsverduistering van 1919 dat Einstein's voorspelling over het buigen van sterrenlicht werd bevestigd. Je kunt het allemaal dinsdagavond op het National Geographic Channel bekijken.

Oh, en ga zeker de totale zonsverduistering van dit jaar bekijken als je kunt. Voor de meeste mensen is het een once-in-a-lifetime gezicht dat ze niet willen missen!