Brilliant Fireball Over Canada Sparks Meteorite Hunt (video)

Met behulp van een rockzapping-laser heeft NASA's Mars Rover Curiosity rode planeetrotsen ontdekt die lijken op de oudste continentale korst van de aarde, zeggen onderzoekers.

Deze ontdekking suggereert dat het oude Mars misschien meer lijkt op de oude aarde dan eerder werd gedacht, voegden wetenschappers toe.

De aarde is momenteel de enige bekende planeet waarvan het oppervlak is verdeeld in continenten en oceanen. De continenten zijn samengesteld uit een dikke, drijvende korst rijk aan siliciumdioxide, terwijl de zeebodem bestaat uit relatief dunne, dichte korst die rijk is aan kiezelzoutarme basaltblokken. [7 grootste mysteriën van Mars]

Eerder hadden wetenschappers gesuggereerd dat de continentale korst uniek kan zijn voor de aarde. De silica-rijke rots, zo luidt het idee, vloeide voort uit complexe activiteit in het binnenste van de planeet, mogelijk gerelateerd aan het begin van plaattektoniek - toen de platen van rots waaruit de buitenkant van de aarde bestond, over de mantellaag van de planeet vlogen.

In tegenstelling hiermee suggereerden analyses van beelden die waren gekaapt door Mars-omloopende ruimtevaartuigen en studies van meteorieten van de Rode Planeet eerder dat de Martiaanse korst voornamelijk bestond uit basaltische rotsen.

Nu hebben onderzoekers ontdekt dat silica-rijke rots, zoals de continentale aardkorst op aarde, wijdverspreid kan zijn op de plaats waar Curiosity in augustus 2012 op Mars terechtkwam.

"Mars wordt verondersteld een met basalt bedekte wereld te zijn", vertelde hoofdauteur Violaine Sautter, een planetaire wetenschapper in het Franse natuurhistorisch museum in Parijs, aan ProfoundSpace.org. De bevindingen zijn "nogal een verrassing", voegde ze eraan toe.

Sautter en haar collega's analyseerden de gegevens van 22 rotsen, opgespoord door Curiosity, toen de robot met zes wielen het oude terrein rond Gale Crater afdwaalde. Deze 96 mijlen brede (154 kilometer) put vormde ongeveer 3,6 miljard jaar geleden toen een meteoor op Mars sloeg en de leeftijd van de rotsen in dit gebied suggereert dat ze zouden kunnen helpen licht werpen op de vroegste periode van de Rode Planeten, zeiden wetenschappers .

De 22 rotsen die door de onderzoekers werden onderzocht, waren lichtgekleurd en contrasteerden met het donkere basaltische gesteente dat werd gevonden in jongere gebieden op Mars. Ze peilden naar deze rotsen met behulp van de rotszuigende laser genaamd ChemCamon Curiosity, die het licht analyseert dat is uitgestraald door gezapelde materialen om de chemie van de Mars rotsen te bepalen.

De wetenschappers ontdekten dat deze lichtgekleurde stenen rijk waren aan silica. Een aantal van deze waren qua samenstelling vergelijkbaar met sommige van de oudste bewaard gebleven continentale aardkorst.

Sautter merkte op dat recente orbitale en rover-missies ook geïsoleerde voorvallen van silica-rijk gesteente hadden gezien. De onderzoekers suggereren dat deze silica-rijke rotsen misschien wijdverspreide overblijfselen zijn van een oude korst op Mars die analoog was aan de vroege continentale korst van de aarde en nu grotendeels begraven wordt onder basalt.

De onderzoekers voegde daaraan toe dat de vroege geologische geschiedenis van Mars veel meer lijkt op die van de aarde dan eerder werd gedacht. Toekomstig onderzoek zou kunnen onderzoeken of de opvallende verschillen tussen het gladde noordelijk halfrond van Mars en het ruwe, zwaar gekraterde zuidelijk halfrond mogelijk te wijten zijn aan platentektoniek, zei Sautter.

De wetenschappers hebben hun bevindingen maandag (13 juli) online gepubliceerd in het tijdschrift Nature Geoscience.