Neil deGrasse Tyson: Ik vlieg naar Mars met SpaceX, nadat Elon Musk zijn moeder heeft gestuurd

WASHINGTON - Terwijl Florida dit weekend braces verwacht voor een orkaan, hopen de Amerikaanse luchtmacht en SpaceX het X-37B herbruikbare ruimtevliegtuig te lanceren voordat de storm toeslaat.

Ambtenaren in Cape Canaveral, Florida voorspellen echter slechts een kans van 50 procent op acceptabel weer voor de lancering van donderdag, die naar verwachting zal plaatsvinden ergens tussen 09.00 uur en 15.00 uur. Oost.

De voorspelling van vrijdag is slechter, met slechts 40 procent kans op acceptabel weer. [Hurricane Irma in foto's: uitzicht vanuit de ruimte van een monsterstorm]

Maar met de orkaan Irma die naar verwachting op zondag in Centraal Florida zou aankomen, lijkt het erop dat donderdag en vrijdag de beste kans voor X-37B is om opstijgen vanaf Kennedy Space Center's Lanceringscomplex 39A voordat de storm voorbijgaat.

Ambtenaren bij de naburige Patrick Air Force Base zeiden dinsdag dat de 45e Space Wing eerder met orkaanvoorbereidingen was begonnen dan normaal, zodat ze de startpoging van donderdag nog kunnen ondersteunen.

De X-37B-missie is de tweede nationale beveiligingslancering voor SpaceX sinds de luchtmacht de Falcon 9-raket van het bedrijf in 2015 heeft gecertificeerd om te concurreren voor zaken van het ministerie van defensie. In mei lanceerde SpaceX een geclassificeerde lading voor het National Reconnaissance Office, NROL-76.

Die lancering volgde back-to-back wins van de eerste twee lanceringscontracten voor GPS 3 die de luchtmacht aanbood om te bieden. Een derde wedstrijd, voor de lancering van de Space-ruimteprogramma-3-missie, medio 2018, ging in juni naar United Launch Alliance. Die lancering, die de ULA's krachtigste variant van zijn Atlas 5-raket zal gebruiken, zou SpaceX nodig hebben gemaakt om zijn Falcon Heavy te gebruiken, wat nog maanden na zijn debuut is.

De Boeing-built X-37B is sinds 2010 vier keer gelanceerd in een baan om de aarde, een totaal van 2.085 dagen in de ruimte. Alle vier missies zijn gelanceerd bovenop Atlas 5s.

Air Force-secretaris Heather Wilson onthulde tijdens een congres in het begin van het congres dat SpaceX, niet ULA, deze keer X-37B zou lanceren. Ze suggereerde dat prijs een factor was in de beslissing van de luchtmacht om met Falcon 9 te gaan. "Het voordeel dat we nu zien, is competitie," zei ze. "Er gebeuren een aantal zeer opwindende dingen in de commerciële ruimte die de mogelijkheid bieden voor gegarandeerde toegang tot de ruimte tegen een zeer concurrerende prijs."

Randy Walden, directeur van het Rapid Capabilities Office van de luchtmacht, benadrukte echter flexibiliteit ten opzichte van kostenbesparingen.

"[De] mogelijkheid om de [X-37B] op meerdere platforms te lanceren, zal een robuuste lanceringsmogelijkheid bieden voor onze experimentontwerpers," zei Walden in juni. "We zijn enthousiast over deze nieuwe samenwerking bij het creëren van flexibele en responsieve lanceringsopties en hebben er alle vertrouwen in dat SpaceX in staat is veilige en gegarandeerde toegang tot ruimte te bieden voor het X-37B-programma."

De luchtmacht zegt dat X-37B zal worden gelanceerd in een baan met hogere hellingshoek dan eerdere missies, waardoor de orbitale omhullende van het ruimtevliegtuig verder wordt uitgebreid. Naast het testen van de flexibiliteit en prestaties van het voertuig, zal de missie ook een niet openbaar gemaakt aantal experimentele payloads bevatten.

"De vele primeurs van deze missie zorgen ervoor dat de aankomende [X-37B] een mijlpaal voor het programma lanceert," zei Walden in een persbericht.

Een van de technologieën die worden gehost voor de vijfde missie, is de geavanceerde structureel ingebouwde thermische strooier (ASETS-II) van het Air Force Research Laboratory om experimentele elektronica en oscillerende heatpipe-technologieën gedurende lange tijd in de ruimteomgeving te testen.

De oscillerende warmtepijp heeft een eenvoudig ontwerp zonder slordigheid, zegt de luchtmacht, wat een goedkope oplossing zou kunnen zijn om de thermische beperkingen van elektronica te helpen oplossen die vaak gepaard gaan met een grotere behoefte aan stroom en bandbreedte voor commerciële en militaire gebruikers in de ruimte.

De tests meten de microzwaartekrachtprestaties, opstartkarakteristieken en prestaties op lange termijn.

"Het is ons doel om door te gaan met het bevorderen van de X-37B [Orbital Test Vehicle], zodat deze de groeiende ruimtegemeenschap vollediger kan ondersteunen," aldus Walden.

Deze vijfde missie heeft een moeilijke taak om te volgen. De vierde missie van X-37B zorgde voor een uithoudingsrecord, waarbij 718 dagen in baan werden gerangschikt voordat hij begin mei landde in Kennedy Space Center, Florida.

X-37B begon als een NASA-programma in 1999, maar werd in 2004 overgedragen aan het Defense Advanced Research Projects Agency. DARPA heeft het in 2006 overgedragen aan de luchtmacht. Totale programmakosten en budgetlijn zijn geclassificeerd.