Astronauten nemen vandaag een ruimtewandeling buiten het ruimtestation: kijk live

Ik ontmoette mijn eerste alien en hij zag eruit als een lange Canadees.

Inderdaad, hij was Canadees. Het was Keanu Reeves, geschikt om het deel te spelen van een bezoekende buitenaards wezen met de naam Klaatu.

Dit was maanden geleden, toen ik werd binnengeleid in een groot gebouw in een industriële buitenwijk van Vancouver. Het interieur was gevuld met sets voor de remake van de sci-fi-filmklassieker De dag dat de aarde stil stond. Fox-studio's hadden me hierheen gebracht als technisch adviseur? om het script van de film en een deel van de enscenering te herzien om ervoor te zorgen dat dit archetypische verhaal van buitenaardse wezens naar de Aarde kwam, was op zijn minst bescheiden trouw aan de wetenschap.

In de versie uit 1951 van dit verhaal landt Klaatu (gespeeld door de soepel laconieke Michael Rennie) zijn schotel op de ellips van het Witte Huis. Hij is gekomen om een ​​telegram op aarde af te leveren, en de boodschap is duidelijk: verspreid nucleaire bewapening niet naar de rest van de Melkweg. Het niet in acht nemen van dit kleine verzoek zal een lot "te vreselijk om te riskeren" veroorzaken bij de mechanische handen van Gort? een interstellaire Robocop meegebracht door Klaatu die eruit ziet alsof hij nauwelijks een drukke straat kan passeren. Als we ons niet gedragen, zullen Gort en zijn verchroomde Android-vrienden de aarde reduceren tot 'een uitgebrande sintel'. Het ergste soort.

Nu, een halve eeuw later, zijn Klaatu en Gort terug? met meer klachten. Het is niet langer bezorgd dat de aarde op de een of andere manier zal beginnen met het vernietigen van andere planeten, de buitenaardse wezens hebben hun afgevaardigden van de slechte agent, bad-cops gestuurd om de terra firma te redden van de vernietiging van het milieu. Stel je voor: de inwoners van andere werelden zijn meer bezig met het broeikaseffect dan we zijn (hoewel hun saneringsplannen niet vriendelijk zijn)! Deze interventie herinnert me aan ontvoeringen van buitenaardse wezens: niet precies het sociale leven waarnaar je streeft, maar in ieder geval iemand die interesse toont.

Mijn taak in de film was duidelijk: bekijk het scenario op fouten in de wetenschap en coach de principes in bepaalde technische details.

Ik heb het script verschillende keren gelezen en suggesties gedaan zowel met betrekking tot de details van de dialoog als de weergave van de (aardse) wetenschappers. De voormalige sportde wat techno-gebabbel dat? terwijl ongeveer accuraat? was zo stijf als een I-balk. Echte wetenschappers beschrijven een voorwerp dat het zonnestelsel binnengaat niet als 'opmerkelijk omdat het niet bewoog in een asteroïdale ellips, maar bewegen met bijna drie keer tien tot de zevende meter per seconde.' Waarschijnlijker zouden ze zeggen dat er "een verdomde rots op onze weg was!" (Echte wetenschappers merken ook in het voorbijgaan op dat elk object dat het stof van het binnenste zonnestelsel tegenkomt met een snelheid van 0,1 maal de snelheid van het licht sneller zou opbranden dan een insect in een hoogoven. Maar dat is het probleem van Klaatu.)

Naast het maken van dialoogsuggesties, probeerde ik de filmmakers uit het clich te spenen? beeld van wetenschappers als klembord-dragende, labcoat-dragen cijfers. In plaats van elkaar aan te spreken als "Dr. Rodney" of "Professor Furball", stelde ik voor dat ze doen wat echte wetenschappers doen, en voornamen gebruiken (of in het geval van mannen, voornamen) zonder het eergevoel. Dat soort dingen.

Een van mijn grootste verantwoordelijkheden was om Jennifer Connelly te adviseren over geloofwaardig jargon en interesses voor haar karakter, de astrobioloog Helen. Connelly was, net als Reeves, opmerkelijk serieus over haar rol en wilde haar echte tegenhangers zo goed mogelijk begrijpen. Ze deed alles om een ​​NASA-subsidieaanvraag te schrijven.

In Vancouver was het mijn belangrijkste taak om een ​​reeks te volgen waarin Klaatu kennismaakt met een menselijke wetenschapper, professor Barnhardt, gespeeld door John Cleese. De twee nemen deel aan een schoolduel, schrijven vergelijkingen om hun spullen te laten zien en uiteindelijk overtuigen ze Barnhardt dat deze Klaatu-kerel een aantal belangrijke fysica kent die de mensheid niet heeft. De regisseur van de film, Scott Derrickson, liet me een aantal high-falutin 'vergelijkingen voor deze uitwisseling voorstellen, en Reeves en Cleese instrueren hoe ze overtuigend op het bord kunnen worden gekalkt. De vergelijkingen zijn ontleend aan de algemene relativiteitstheorie en aangezien dit nauwelijks mijn specialiteit is, heb ik de hulp ingeroepen van een paar experts (Marco Peloso van de universiteit van Minnesota, en Hector Calderon en William Hiscock in de staat Montana) om een ​​aantal relevante wiskunde.

Acteurs zijn beter in het onthouden van lijnen dan in tensorvergelijkingen, dus de formules werden eerst in licht potlood op het bord geschreven en Cleese en Reeves traceerden ze eenvoudig terwijl de Panavisions rolden. Na een paar takes vertelde ik Derrickson over mijn bezorgdheid dat Keanu de Griekse letters heel langzaam schreef en dat het er misschien niet overtuigend uitzag. De directeur antwoordde: "Hé, Seth, hij is een alien!" Klonk precies goed voor mij.

Tussen opnames vroegen zowel Reeves als Cleese mijn mening over onderwerpen die niets met de film te maken hadden. In het bijzonder wilden ze weten waarom we hier zijn. Wat is de grotere betekenis van ons bestaan? Blijkbaar nemen veel mensen aan dat astronomen, die zich bezighouden met grote dingen en lange tijdschalen, enig inzicht hebben in waar het leven allemaal om draait. Meer dan bijvoorbeeld belastingaccountants.

"Zeker," waagde Cleese, "we zijn hier voor een doel." Ik dacht dat een leven lang stilstaan ​​bij films en televisietoestellen, om nog maar te zwijgen van de receptie bij Fawlty Towers, deze vraag had gewekt.

"Wel, John," antwoordde ik, "misschien is dat waar, misschien is er een groots plan. Maar ja, misschien heb je die vraag 100 miljoen jaar geleden al gesteld, hangend met een stel van je dinosaurus-vrienden. 'je bent maar een dinosaurus.' Het antwoord van vandaag is misschien niet meer diepgaand. '

Ik weet niet zeker of Cleese volledig tevreden was met mijn antwoord.

De dag dat de aarde stil stond werpt een duidelijke vraag op: moeten we echt van aliens verwachten dat ze ingrijpen in ons slechte gedrag? zij het nucleaire oorlogsvoering, opwarming van de aarde of enig ander aspect van de hedendaagse samenleving?

Ik denk dat het onwaarschijnlijk is. Het bewijs voor deze overschrijdingen beweegt zich nu in de ruimte met de snelheid van het licht, verraden door de flits van bomtesten en de atmosferische absorptiekenmerken van chloorfluorkoolwaterstoffen. Maar dit bewijs? zelfs afgezien van moeilijk te detecteren? heeft maar een paar duizend nabije sterrenstelsels bereikt. Het is inderdaad een heel lang shot dat Klaatu of zijn maten iets van onze problemen weten, laat staan ​​naar de aarde razen om ze op te lossen.

Maar op een bepaalde manier, dat is alles behalve het punt. De sci-fi films die ik zo gretig heb verslonden als een jongere waren niet belangrijk vanwege de wetenschappelijke inhoud (zoals het was). Ze waren belangrijk omdat ze me emotioneel bezig hielden en me inspireerden om meer te leren. Op die manier, De dag dat de aarde stil stond kan een grotere impact hebben op de volgende generatie wetenschappers dan welke tien tekstboeken dan ook.

  • Top 10 Alien Abduction-films
  • Top 10 op films gebaseerde films aller tijden
  • De 5 meest wetenschappelijk plausibele sci-Fi-films

Seth Shostak is Senior Astronomer bij het SETI Institute en gastheer van het wekelijkse radioprogramma Are We Alone ?.