Galaxy Map: Here Are the Red Dwarfs van The Milky Way

Niet één maar twee gigantische zwarte gaten loeren in het hart van het verre spiraalstelsel NGC 7674, suggereert een nieuwe studie.

Deze twee superzware zwarte gaten worden gescheiden door minder dan 1 lichtjaar en herbergen samen ongeveer 40 miljoen keer de massa van de zon, aldus onderzoekers.

Als het ophoudt, zou de vondst slechts het tweede bekende systeem van dubbele superzware zwarte gaten zijn. De andere, aangekondigd in 2006, bevindt zich in een sterrenstelsel dat bekend staat als 0402 + 379, waarvan de twee gigantische zwarte gaten van elkaar worden gescheiden door ongeveer 24 lichtjaar en beschikken over een gecombineerde 15 miljard zonsmassa's. [Geen ontsnapping: duik in een zwart gat (Infographic)]

(De Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory project, of LIGO, heeft de zwaartekrachtsgolven waargenomen die worden uitgezonden door meerdere binaire zwarte gaten terwijl ze naar elkaar toe spiraalsgewijs bewegen.Maar de LIGO-detecties hebben betrekking op objecten die enkele tientallen keren massiever zijn dan de zon, bekend als stellaire massa zwarte gaten.)

Het onderzoeksteam analyseerde observaties van NGC 7674, dat ongeveer 400 miljoen lichtjaren van de aarde ligt, gemaakt door de Very Long Baseline Array (VLBA) van de U.S. National Science Foundation, een netwerk van radiotelescopen in Noord-Amerika. De onderzoekers vonden twee verschillende, compacte bronnen van radiogolfemissie in het centrum van de melkweg.

"De twee radiobronnen hebben eigenschappen waarvan bekend is dat ze worden geassocieerd met enorme zwarte gaten die gas aantrekken, wat de aanwezigheid van twee zwarte gaten impliceert", schreef hoofdauteur Preeti Kharb van het National Center for Radio Astrophysics aan het Tata Institute of Fundamental. Onderzoek in India, zei in een verklaring.

Deze twee reuzen cirkelen ongeveer eens in de 100.000 jaar rond hun gemeenschappelijke massa, aldus de onderzoekers.

De twee nieuwe zwarte gaten kwamen waarschijnlijk dichterbij toen hun voormalige sterrenstelsels samensmolten tot de huidige NGC 7674. (De meeste, zo niet alle, sterrenstelsels worden geacht superzware zwarte gaten in hun midden te hebben.) Deze veronderstelling wordt versterkt door de gedraaide Z - zoals de vorm van de radio-emissie van de melkweg - een grootschalige structuur waarvan wordt gedacht dat ze wordt geproduceerd door een botsing van een sterrenstelsel, aldus de leden van het studieteam.

"Detectie van een binair supermassief zwart gat in deze melkweg bevestigt ook een theoretische voorspelling dat dergelijke binaries aanwezig zouden moeten zijn in zogenaamde Z-vormige radiobronnen," co-auteur David Merritt van het Rochester Institute of Technology in New York, zei in dezelfde verklaring.

De nieuwe studie werd maandag (18 september) online gepubliceerd in het tijdschrift Nature Astronomy.

Dit verhaal is gecorrigeerd op 22 september om te stellen dat de waarnemingen zijn gedaan door de Very Long Baseline Array, niet door de Very Large Array.