Waarom de nachtelijke hemel verandert met de seizoenen

Een schitterende meteoor vlamde onlangs door de lucht boven Georgia, en twee NASA-camera's voor het bewaken van vuurvleugels troffen de dramatische weergave op video.

De meteoor werd veroorzaakt door een menselijke maat van een onbekende komeet. Het was de helderste meteoor die nog werd opgenomen door NASA's vuurbal-waarnemend netwerk - gebaseerd op Marshall Space Flight Center in Huntsville, Ala. - in zijn bijna drie jaar van operatie, zeiden ambtenaren.

De 6 voet brede (1,8 meter) ruimterots stroomde om 10:47 uur in de atmosfeer van de aarde. EDT op 20 mei (0247 GMT op 21 mei), ongeveer 66 mijl (106 kilometer) boven de stad Macon, Ga. [Video van de heldere Macon-meteoor]

Camera's klaarliggen

Twee NASA-luchtcamera's, beide gelegen in het noordwesten van Georgia, volgden de resulterende meteoor en legden deze vast op video. Door analyse van de video's konden wetenschappers de basis van de snelheid, het traject, de massa en de baan van het object berekenen.

Toen het de atmosfeer binnenging, reisde het komeet stuk naar het noordwesten op ongeveer 86.000 mph (138.404 km / uur), aldus onderzoekers. Met deze snelheid bezat de "vuile sneeuwbal" in de vorm van een rots een energie of een opvallende kracht ergens tussen de 500 en 1.000 ton TNT.

Maar die opvallende kracht werd nooit op de grond gerealiseerd. De meteoriet van Macon was te klein en gemaakt van het verkeerde soort dingen om de reis door de atmosfeer van de aarde te overleven, aldus onderzoekers. Inderdaad, de video toont vier verschillende fakkels die afkomstig zijn van het komeet stuk omdat het meerdere keren uit elkaar brak.

Na een laatste lichtbui brandde de meteoor 61 mijl (61 km) boven de stad Villa Rica, Ga., Volledig op.

De Macon-meteoor kwalificeert zich als een vuurbal, die officieel wordt omschreven als een meteoor die helderder schijnt dan Venus in de lucht.

Vuurbollen zoals het evenement van 20 mei zijn indrukwekkend, maar niet erg ongewoon. Objecten zo groot als wasmachines vallen doorgaans maandelijks in de atmosfeer van de aarde, maar de meeste van hen verbranden voordat ze de grond bereiken. Veel van de resulterende vuurbollen worden niet gezien omdat ze voorkomen in afgelegen gebieden of boven oceanen (die meer dan twee derde van het aardoppervlak bedekken).

Een robotachtig vuurbal-netwerk

NASA's netwerk voor meteoretwerken, gerund door het Meteoroid Environment Office van Marshall, bestaat momenteel uit vier robotcamera's: de twee in Georgia, één in Huntsville en één in het zuiden van Tennessee. Deze "slimme" camera's zijn gekoppeld aan een computersysteem dat hun video automatisch analyseert en vervolgens relevante informatie berekent over de trajecten en banen van binnenkomende ruimterots.

Onderzoekers hopen in totaal 15 van dergelijke camera's op verschillende locaties in de oostelijke Verenigde Staten te plaatsen, die maar weinig van dergelijke systemen hebben, aldus functionarissen van de NASA.

Het algemene doel van het camerasysteem is om veel meer te leren over de stukjes ruimterots die de Aarde en onze atmosfeer treffen - hoe groot ze zijn, waar ze van gemaakt zijn en waar ze vandaan komen, hebben onderzoekers gezegd.