Red Planet Selfies: Mars Rover Curiosity Poses op Mount Sharp (foto's)

NASA's Mars rover Curiosity heeft twee meer buitenaardse selfies veroverd.

De nieuwste zelfportretten van de 1-tons robot werden op 11 mei in de uitlopers van de 3,4-mijl-hoge (5,5 kilometer) Mount Sharp gekaapt, op een site genaamd Okoruso. Nieuwsgierigheid was gestopt om in de bodem van de mudstone te boren en monsters te verzamelen voor analyse, aldus NASA-functionarissen.

Het Okoruso-boorgat, omringd door grijs poeder, is duidelijk zichtbaar voor de rover in beide afbeeldingen. Een ander gat van een vorige booroperatie is ook zichtbaar aan de linkerkant van de 'kop' van Curiosity in de foto's, hoewel je misschien een beetje moet turen om het te zien. [De Top 10 Space Robot Selfies]

Beide zelfportretten zijn mozaïeken van afbeeldingen gemaakt door de Mars Hand Lens Imager (MAHLI), een camera aan het einde van de 7 meter lange (2,1 meter) robotarm van Curiosity. (Als je nieuwsgierig bent naar hoe Curiosity selfies neemt, bekijk dan deze NASA-uitlegvideo.)

In een van de nieuw uitgebrachte mozaïeken wijst het hoofd van Curiosity naar de camera, terwijl het hoofd van de robot in de andere richting wijst. NASA combineerde de twee foto's tot een GIF waardoor het lijkt alsof Curiosity zijn aandacht richt op de torenhoge Mount Sharp, die op de achtergrond de Marsachtige hemel oprijst.

Die indruk is gepast, want nieuwsgierigheid is inderdaad ingesteld om hoger op de berg Sharp te klimmen (hoewel niet bijna naar de top).

De berg is de belangrijkste wetenschapsbestemming van de rover sinds de landing van Curiosity in augustus 2012. De rover bracht bijna een jaar door met het verkennen van het gebied in de buurt van zijn landingsterrein, en ontdekte onder andere dat de regio in staat was om het microbiële leven lang geleden te ondersteunen en vertrok vervolgens naar de basis van Mount Sharp in juli 2013.

De rover bereikte de uitlopers van de berg in september 2014 en is sindsdien langzaam opgestegen. Onderweg heeft de robot de rotsen bestudeerd, omdat deze aanwijzingen geeft over hoe Mars zich miljarden jaren geleden van een relatief warme en natte wereld heeft verplaatst naar de koude, droge planeet die het vandaag is.

Van november tot mei heeft Curiosity niet veel hoogte gekregen; de robot op automaat verkende zandduinen, kruiste een functie genaamd het Naukluft-plateau en bracht behoorlijk wat tijd door met het boren van rotsen en het analyseren van monsters.

Dit laatste werk, dat rotsformaties onderzocht die bekend staan ​​als Murray en Stimson, heeft nieuwe inzichten onthuld over de geschiedenis van vloeibaar water in het gebied, zeiden leden van het Mission Team.

"Het verhaal met de grote lijnen is dat dit misschien wel een van de jongste vloeistofgebeurtenissen is die we waarschijnlijk met Curiosity zullen bestuderen," zei Albert Yen, lid van het Science Team van Curiosity Science van NASA's Jet Propulsion Laboratory (JPL) in Pasadena, Californië, in een verklaring. "Je moest de Murray neerleggen, het dan cementeren, dan de Stimson neerleggen en dat cement aanbrengen, dan de Stimson breken, en dan vloeistoffen door de breuken laten bewegen."

De beklimming van Curiosity werd vorige maand serieus hervat, zeiden de leden van het missieteam, dus misschien zijn er wat selfies met nog grotere uitzichten in het verschiet.

"Nu we ons een weg door de duinen begeven en het plateau zijn overgestoken, zijn we naar het zuiden gekeerd om de berg op te gaan," zei scenariowetenschapper Ashwin Vasavada, ook van JPL, in dezelfde verklaring. "Sinds de landing hebben we ons gericht op deze kloof in het terrein en deze bocht naar links. Het is een geweldig moment voor de missie."