Mars Rover Curiosity neemt een pauze in Survey Surprise Terrain (foto's, video)

NASA's Mars rover Curiosity heeft onlangs een korte pauze genomen van zijn bergbeklimmingswerk om na te denken over zijn epische Red Planet-reis.

Ongeveer drie maanden geleden legde de robot op maat een reeks foto's vast van Vera Rubin Ridge, meer dan 1000 voet (300 meter) boven de vloer van Mars '96 mijl brede (154 kilometer) Gale Crater. Mission-teamleden hebben deze afbeeldingen samengevoegd tot een panorama dat enkele van de belangrijkste regio's laat zien die Curiosity heeft onderzocht sinds ze op de rode planeet kwamen in augustus 2012. [Foto's: spectaculaire visioenen van Mars door NASA's nieuwsgierigheid]

"Hoewel Curiosity al vijf jaar gestaag aan het klimmen is, is dit de eerste keer dat we terug kunnen kijken en de hele missie onder ons kunnen zien liggen", zei projectwetenschapper Ashwin Vasavada van NASA's Jet Propulsion Laboratory in Pasadena, Californië. een verklaring dinsdag (30 januari).

"Vanaf onze baars op Vera Rubin Ridge strekken de uitgestrekte vlaktes van de kraterbodem zich uit naar het spectaculaire gebergte dat de noordrand van Gale Crater vormt," voegde Vasavada eraan toe.

De landingsplek van Curiosity is verborgen achter een kleine heuvel, maar "Yellowknife Bay" - de plek waar de rover voor het eerst bewijs vond dat Gale lang geleden een potentieel bewoonbaar meer-en-streamsysteem had gehost - is zichtbaar, zeiden leden van het Mission Team. Dit geldt ook voor andere belangrijke locaties, zoals 'Kimberley' en 'Murray Buttes'.

Een groot deel van het werk van Curiosity op dergelijke locaties omvatte het analyseren van monsters uit het binnenland van rotsen, waarbij de rover vasthield aan de boorschacht aan het einde van zijn robotarm. Die oefening is sinds december 2016 uit bedrijf, afgezien van een probleem met de motor die de boor naar voren duwt ten opzichte van twee "stabilisatorpunten" aan weerszijden ervan.

Curiosity-teamleden lossen dit probleem nu al meer dan een jaar op en ze hebben een mogelijke oplossing bedacht: de robotarm gebruiken om het verlengde bit tegen een steen te duwen, zonder het gebruik van de stabilisatorpunten.

Tests van deze nieuwe methode met behulp van een Curiosity-tweeling bij JPL zijn veelbelovend geweest en het missie-team probeert de techniek echt uit te proberen voordat de rover Vera Rubin Ridge verlaat, aldus NASA-functionarissen.