Dit is wat we weten over de geheime Zuma-payload die SpaceX lanceert

Update voor 7 januari 2018: SpaceX heeft met succes het mysterieuze Zuma-ruimtevaartuig gelanceerd voor de Amerikaanse overheid op zondag 7 januari om 20.00 uur. ET. Lees ons volledige wrap-verhaal (en bekijk de eerste landing van de Falcon 9) hier: SpaceX lanceert geheime Zuma-missie voor de Amerikaanse regering, Lands Rocket

Oorspronkelijk verhaal geplaatst op 15 november 2017

SpaceX is van plan om op donderdagavond (16 november) een geheime lading te lanceren, bekend als Zuma, vanaf het Cape Canaveral Air Force Station in Florida.

En als ik geheim zeg, bedoel ik geheim; iedereen die bij de missie betrokken is, is er vrij mondjesmaat over. Hier is een kort overzicht van wat we weten. (Spoiler alert: het is niet veel.)

Zuma is een payload van de Amerikaanse overheid

Luchtvaart- en defensiebedrijf Northrop Grumman heeft bevestigd dat het Zuma's lancering bovenop een SpaceX Falcon 9-raket voor de Amerikaanse overheid heeft aangeschaft. Maar het is onduidelijk welk bureau de leiding heeft over het Zuma-project. [De raketten en ruimteschepen van SpaceX (foto's)]

Een dergelijke geheimhouding is atypisch, zelfs als Zuma een gevoelige satelliet voor nationale veiligheid is. (En we weten niet dat dit zo is; Northrop Grumman heeft Zuma simpelweg omschreven als een "beperkte nuttige lading".)

SpaceX heeft bijvoorbeeld twee lanceringen van nationale veiligheidsdiensten onder zijn riem en in beide gevallen werden basisgegevens over de missie bekendgemaakt. Eén vlucht, in mei 2017, bracht een satelliet op de markt voor het National Reconnaissance Office, dat de vloot van spionagesatellieten van het land bouwt en exploiteert. De andere, die in september werd gelanceerd, lanceerde het robotachtige X-37B-ruimtevliegtuig voor de Amerikaanse luchtmacht.

Zuma heeft een startvenster van twee uur

Een ding dat SpaceX heeft aangekondigd, is het startvenster voor Zuma. De payload wordt enige tijd gestart tijdens een venster van twee uur dat om 20.00 uur wordt geopend. EST (0100 GMT) en sluit om 22:00 uur EST (0300 GMT). Dit suggereert dat het verkrijgen van Zuma in zijn voorbestemde baan niet het onmiddellijke lanceringsvenster vereist dat sommige satellieten en ruimtevaartuigen in het verleden nodig hadden. SpaceX heeft dus mogelijk enige flexibiliteit om eenvoudige glitches of tijdelijke weerproblemen op te lossen die laat in het aftellen naar boven komen.

Als SpaceX Zuma's donderdagnacht niet kan starten, heeft het bedrijf op vrijdag een back-upvenster beschikbaar. Dat back-upvenster is ook twee uur lang en opent om 20.00 uur. EST.

Zuma had een eerdere startdatum

SpaceX werd aanvankelijk verwacht om Zuma vandaag (15 november) te lanceren tijdens hetzelfde openingsuur van twee uur als hierboven genoemd. Maar vroeg in de ochtend kondigde het bedrijf een vertraging van 24 uur aan voor de missie.

Hoewel een exacte reden voor de vertraging niet werd onthuld, vertelden SpaceX-vertegenwoordigers wel in een verklaring dat ze "de extra dag zouden gebruiken om extra missiewerkzaamheden uit te voeren voorafgaand aan de lancering."

Zuma gaat op weg naar een lage baan om de aarde

Northrop Grumman heeft onthuld dat de Falcon 9 Zuma zal afleveren in een lage baan om de aarde (LEO), een bereik van hoogten dat zich uitstrekt tot ongeveer 1.240 mijl (2.000 kilometer) boven de planeet. Objecten in LEO zoomen vaak rond de aarde, waarbij één ronde ongeveer elke 90 tot 120 minuten wordt voltooid, afhankelijk van hun hoogte.

Deze bestemming vertelt ons niet veel over wat Zuma mogelijk doet, maar de bewoners van LEO zijn een gevarieerd lot. Spionagesatellieten staan ​​daar met communicatieservoertuigen en weersatellieten (die vaak zoomen over de polen van de planeet), evenals het internationale ruimtestation en de X-37B (als het op de achtergrond is).

De lancering van Zuma zal niet alle brandstof van de Falcon 9 gebruiken

Kort na de lancering is SpaceX van plan om de eerste fase van de tweetraps Falcon 9 naar beneden te brengen voor een zachte landing op Landing Zone 1, een faciliteit in Cape Canaveral. Dergelijke landingen maken deel uit van de inspanningen van SpaceX om herbruikbare raketten en ruimtevaartuigen te ontwikkelen en te vliegen. Tot nu toe heeft het bedrijf met succes 19 keer de eerste trappen van Falcon 9 geland en drie keer een booster opnieuw uitgebracht.

Falcon 9 eerste etappes moeten nog een beetje brandstof hebben om terug te manoeuvreren voor een landing, dus we kunnen aannemen dat de Zuma-lancering de booster niet volledig uitschakelt. U kunt hier een volledig overzicht van de aftelling van de lancering en de tijdlijn na de lancering voor Zuma in de persmap van SpaceX lezen.

Maar nogmaals, dit vertelt ons niet veel.

SpaceX ondergaat over het algemeen Falcon 9 landingpogingen alleen tijdens missies die zeer zware payloads naar een verre geostationaire transferbaan (GTO) slepen, en Zuma gaat naar de veel dichterbij gelegen LEO. (Tijdens sommige GTO-missies van de Space Coast heeft de eerste fase voldoende brandstof om te landen - maar op 'drone ships' in de Atlantische Oceaan, niet helemaal terug in Landing Zone 1.)

We kunnen dus geen goed gefundeerde inschattingen maken over de massa van Zuma.

Je kunt Zuma online bekijken

Dit is misschien een van de meest opwindende dingen die we woensdag hebben geleerd: SpaceX zal de lancering van Zuma webcasteren.

Ondanks alle geheimhouding rond Zuma heeft SpaceX een webcast voor de missie opgezet en een YouTube-stream toegevoegd aan de YouTube-feed van het bedrijf. De webcast begint ongeveer 15 minuten vóór de lancering, die om 19.45 uur zou zijn. EST (0045 GMT) voor een 8 p.m. EST-lanceringsdoel.

Je kunt de lancering ook hier live bekijken, met dank aan de webcast-feed van SpaceX.

Nou, dat is ongeveer de omvang ervan. Als we iets anders leren, laten we het u zeker weten!