Dit is wat een laser vanaf de maan eruit ziet (foto)

NASA's nieuwste maanorbeider straalt gegevens naar de aarde via een krachtige laserstraal om innovatieve interplanetaire communicatiesystemen te testen die niet afhankelijk zijn van radiogolven, en een nieuwe foto laat zien hoe een maanlasersignaal eruitziet in het infrarood.

Het recente beeld vrijgegeven door de European Space Agency toont een lasersignaal van de LADEE-maansonde ontvangen door het agentschap, zoals te zien aan het grondstation op het eiland Tenerife, Spanje, voor de westkust van Afrika. De LADEE-sonde straalde het lasersignaal over 248.548 mijl (400.000 kilometer) om de aarde te bereiken vanuit zijn positie in de baan van de maan.

LADEE is (de naam is de afkorting van Lunar Atmosphere en Dust Environment Explorer andpronounced "laddie") is een 844-pond (383 kilogram) ruimtevaartuig dat gelanceerd is vanuit NASA's Goddard Space Flight Center's Wallops Flight Facility in Virginia op 7 september en in de baan is gekomen rond de maan vorige maand. [Hoe LADEE's Space Laser Comm systeem werkt (Infographic)]

Als onderdeel van zijn wetenschappelijke missies zal LADEE de tijdelijke atmosfeer van de maan, de mysterieuze zwevende stofdeeltjes en de oppervlaktevoorwaarden onderzoeken. Maar de sonde is ook uitgerust met een communicatiedemonstratie, een systeem dat gebruik maakt van lasertechnologie in plaats van radiogolftransmissies, waardoor wetenschappers in de toekomst gegevens van verre ruimtevaartuigen kunnen verzenden en ophalen.

LADEE heeft onlangs een record ingesteld voor de snelste downloadsnelheid tussen de maan en de aarde, waarbij de gegevens 239.000 mijl (384.633 kilometer) naar huis werden gestuurd met de relatief snelle downloadsnelheid van 622 megabits per seconde. Een NASA-station in White Sands, New Mexico, nam het signaal op - de eerste lasertransmissie ooit vanuit de maanbaan.

De gegevens die door de ESA-faciliteit werden ontvangen, kwamen in een trager tempo van 40 megabit per seconde, maar dat is nog steeds een aantal keer sneller dan een typische breedbandverbinding thuis, zeiden ESA-functionarissen.

"We hebben op 26 oktober de eerste signalen van LADEE gekregen en sindsdien hebben we een reeks optische uplinks en downlinks gehad die extreem snelle lasercommunicatie hebben opgeleverd", zei Zoran Sodnik, projectmanager van ESA voor de laserinspanning in een verklaring.

ESA-functionarissen zeggen dat ze enkele initiële problemen onderzoeken die ze hadden met het lasercommunicatiesysteem, om uplink-communicatie te testen met 20 megabits per seconde en "reistijdmetingen" te nemen om de baan van het ruimtevaartuig te berekenen.

"We zijn er nu al zeker van dat de testcampagne de bruikbaarheid van optische verbindingen met een hoge datasnelheid voor toekomstige missies zal bevestigen," de Klaus-Juergen Schulz van het bureau, die verantwoordelijk is voor grondstationsystemen in het European Space Operations Center in Darmstadt, Duitsland, zei in een verklaring.

De orbiter verzendt ook naar een derde station, bij het Jet Propulsion Laboratory van NASA in Pasadena, Californië.