Opstijgen! European Mission to Mars lanceert om Signs of Life te zoeken

Dit verhaal is bijgewerkt om 18.10 uur. EDT.

Volgende stop, Mars!

Twee robotachtige ruimtevaartuigen begonnen vandaag aan een zeven maanden durende reis naar de Rode Planeet (14 maart), samen op een Russische proton-M-raket vanuit Baikonoer Cosmodrome in Kazachstan om 05.31 uur EDT (0931 GMT; 15:31 uur lokaal Kazachstan) tijd).

Het ruimtevaartuig - de Trace Gas Orbiter (TGO) en een lander genaamd Schiaparelli - vormen het eerste deel van het tweefasige ExoMars-programma, een Europees-Russisch project om te jagen op tekenen van leven op de Rode Planeet. De tweede fase lanceert een diepborende rover in 2018, als de huidige schema's behouden blijven. [The ExoMars 2016 Mission: Complete Coverage]

TGO belde thuis om 17.30 uur. EST (2130 GMT) vandaag, precies op schema, en de zonnepanelen van de orbiter die een paar minuten later werden ingezet, zeiden leden van het missieteam.

"We hebben een missie!" ExoMars Directeur vluchtbestuur, Michel Denis, zei van het ESA-controlecentrum in Darmstadt, Duitsland, vlak nadat het signaal van TGO was ontvangen. "Ga, ga, ga naar ExoMars!"

ExoMars vertegenwoordigt een aanzienlijke verbreding van de wetenschappelijke onderzoeksinspanning op Mars, die de afgelopen twee decennia door de NASA werd gedomineerd. Zo heeft het European Space Agency (ESA) voor ExoMars slechts één Red Planet-missie opgezet - Mars Express, dat in 2003 werd gelanceerd - en Rusland heeft nog geen interplanetaire successen geboekt (hoewel hetzelfde niet kan worden gezegd van zijn voorgangernatie, de Sovjet Unie).

Zoeken naar tekenen van leven

Als alles volgens plan verloopt, zullen TGO en Schiaparelli op 16 oktober van elkaar scheiden, terwijl het duo Mars nadert. [Galerij: Europe's ExoMars 2016 Mission in Pictures]

De 8.220-lb. (3.730 kilogram) TGO zal op 19 oktober een baan rond de Rode Planeet ingaan en uiteindelijk zijn weg banen naar een cirkelvormige baan met een hoogte van ongeveer 400 kilometer. Vanuit dit gezichtspunt zal het ruimtevaartuig het oppervlak en de atmosfeer van Mars bestuderen met behulp van vier verschillende wetenschappelijke instrumenten tijdens een vijfjarige missie die naar verwachting in december 2017 zal beginnen.

De voornaamste taak van TGO is om te zoeken naar methaan en zijn afbraakproducten in de lucht van Mars. De overgrote meerderheid van methaan in de atmosfeer van de aarde wordt geproduceerd door microben en andere levende organismen, dus wordt het gas gezien als een mogelijk teken van het leven in de Rode Planeet, als er al een bestaat.

Geologische processen kunnen echter ook methaan genereren, dus een detectie van het gas is geen levenloos leven. Inderdaad, NASA's Mars rover Curiosity ontdekte eind 2013 en begin 2014 een tienvoudige sprong in methaanniveaus, maar missiewetenschappers weten nog steeds niet precies wat de oorzaak was.

TGO zal ook andere klussen doen. De foto's die het bijvoorbeeld maakt, zullen het ExoMars-team helpen bij het kiezen van een landingsplek voor de 2018-rover. En de op zonne-energie werkende orbiter zal dienen als een communicatieverbinding tussen die rover en de aarde.

De instrumenten van de orbiter brengen ook de ondergrondse waterstof in beeld tot een diepte van een meter [3,3 voet], met een verbeterde ruimtelijke resolutie in vergelijking met eerdere metingen, "schreven ESA-functionarissen in een beschrijving van TGO. "Dit zou deposito's van waterijs kunnen onthullen die net onder het oppervlak zijn verborgen en die, samen met locaties die zijn geïdentificeerd als bronnen van de sporengassen, de keuze van landingsplaatsen van toekomstige missies kunnen beïnvloeden."

Landing op Mars

Terwijl TGO in een baan om de winkel begint, is de 1,320-lb. (660 kg) Schiaparelli-vaartuig zal op weg zijn naar het oppervlak van Mars voor een geplande landing op 19 oktober. [Hoe ExoMars TGO op Mars zal jagen methaan (video)]

Als het werkt, is de touchdown een historisch moment: ESA heeft nog nooit een succesvolle missie naar het oppervlak van een andere planeet geleid. (De Beagle 2-lander van ESA, die met Mars Express naar de Rode Planeet is gereisd, is blijkbaar zo zacht als gepland geraakt, maar heeft nooit gegevens naar het oppervlak van Mars gestuurd. Maar het is de moeite waard om te vermelden dat de Huygens-lander van het bureau - onderdeel van de NASA- ESA Cassini-Huygens-missie - geëxploiteerd op de enorme maan Titan van Saturnus begin 2005.)

Schiaparelli heeft verschillende wetenschappelijke instrumenten in zijn bezit, waaronder een pakket dat een verscheidenheid aan meteorologische gegevens verzamelt op de landingsplaats van de sonde in de Meridiani Planum-regio van Mars.

Maar deze instrumenten zullen waarschijnlijk slechts een paar dagen werken, tot de batterijen van Schiaparelli op raken. Het belangrijkste doel van de sonde is om de ingangs-, daal- en landings-technologie te bewijzen die nodig is om de leven-jagende ExoMars rond de grond te laten roeien over een aantal jaren.

Europa en Rusland werken samen

ESA leidt het ExoMars-programma en is verantwoordelijk voor het grootste deel van de ruimteschepen. NASA was de oorspronkelijke partner van ExoMars, maar het Amerikaanse ruimteagentschap stopte begin 2012, onder vermelding van budgettaire problemen. (NASA werkt momenteel aan haar eigen leven-jacht Mars rover, die gepland is om te starten in 2020.)

Rusland kwam aan boord van ExoMars om NASA's schoenen te vullen. Het Federale Ruimtevaartagentschap van Rusland, bekend als Roscosmos, levert Proton-raketten voor de lancering van zowel ExoMars als verschillende wetenschappelijke instrumenten en het landingsplatform van de 2018-rover.

ESA en Roscosmos zullen beide enorme mijlpalen halen als ExoMars goed gaat. Sinds de opkomst van de Sovjetunie in 1991, heeft Rusland twee missies naar de Rode Planeet gelanceerd: Mars 96, in 1996, en Phobos-Grunt, in 2011. Geen van beiden is uit de baan van de aarde gekomen.

De Sovjet-Unie had natuurlijk een lange geschiedenis van Mars-verkenning. Maar terwijl de natie wel een paar opmerkelijke successen scoorde, zoals de Mars 2-orbiter, die foto's van de Rode Planeet terugstuurde naar de Aarde in 1971-1972, mislukte de meerderheid van de Sovjet Mars-missies.

Het ExoMars-programma zal naar verwachting ESA 1,3 miljard euro kosten (ongeveer $ 1,45 miljard tegen de huidige wisselkoersen), aldus ESA-functionarissen.