Vreemde laag Venus verrassend koud

Venus kan dichter bij de zon zijn dan de aarde, maar de typisch helse atmosfeer heeft een verrassend koude laag die kouder is dan welk deel van de atmosfeer van onze planeet dan ook, onthult een nieuwe studie.

Deze regio kan koel genoeg zijn om kooldioxide sneeuw of ijs te vormen, volgens nieuwe observaties van de Europese Venus Express-satelliet. Dit is verrassend voor een planeet met normaal hete temperaturen, zeggen wetenschappers.

"De bevinding is erg nieuw en we moeten nog steeds nadenken en begrijpen wat de implicaties zullen zijn", zei Håkan Svedhem, projectonderzoeker bij het European Space Agency, vandaag in een verklaring (1 oktober).

Wetenschappers ontdekten de koude laag door de concentratie van kooldioxidegasmoleculen op verschillende hoogten langs de scheidingslijn tussen dag en nacht op Venus (de terminator genoemd) te meten. Door deze gegevens te combineren met de bekende atmosferische druk op elke hoogte, konden de onderzoekers de temperaturen van verschillende lagen van de atmosfeer van de planeet afleiden. [Foto's: Venus, de mysterieuze planeet]

Het vreemd koude gebied ligt ongeveer 78 mijl (125 kilometer) boven het oppervlak van de planeet en lijkt temperaturen rond minus 283 graden Fahrenheit (minus 175 graden Celsius) te ontvangen. Het is ingeklemd tussen warmere lagen aan beide kanten.

"Het is speciaal, omdat we niet een vergelijkbaar temperatuurprofiel langs de terminator in de atmosfeer van de aarde of Mars zien, die verschillende chemische samenstellingen en temperatuuromstandigheden hebben," zei Svedhem.

Planet Venus wordt vaak vergeleken met de aarde, maar met een uit de hand gelopen broeikasprobleem. De 2e planeet van de zon is heet gehuld met dodelijke wolken. Dat zijn hints. Test nu uw kennis van Venus-feiten.

De atmosfeer van Venus zit vol met koolstofdioxide, dat van fase kan veranderen wanneer het deze koude laag binnengaat.

"Omdat de temperatuur op sommige hoogten onder de vriestemperatuur van koolstofdioxide daalt, vermoeden we dat er zich koolstofdioxide-ijs kan vormen," zei Arnaud Mahieux van het Belgisch Instituut voor Ruimte-Aeronomie, die hoofdauteur is van het document dat de resultaten in de Journal of Geophysical Research.

Als er daar ijs of sneeuw is gemaakt van koolstofdioxide, moet het zeer reflecterend zijn, waardoor er vooral heldere plekken op Venus ontstaan.

"Hoewel Venus Express inderdaad af en toe zeer heldere gebieden in de Venusische atmosfeer waarneemt die zouden kunnen worden verklaard door ijs, kunnen ze ook worden veroorzaakt door andere atmosferische storingen, dus we moeten voorzichtig zijn," zei Mahieux.

De 220 miljoen euro ($ 283,7 miljoen) Venus Express-missie werd gelanceerd in november 2005 en kwam op de tweede planeet van de zon in april 2006. Sindsdien is de sonde in een baan rond Venus om meer te weten te komen over de wereld die vaak de dichtstbijzijnde tweelingaarde wordt genoemd heeft in het zonnestelsel. Het ruimtevaartuig is gepland om minstens in 2014 operationeel te blijven.