Venus en Bright Star Shine Together op Dawn Wednesday

Early-bird skywatchers op woensdag (3 oktober) zullen worden behandeld voor een nogal bijzondere aanblik, wanneer de meest briljante planeet uitzonderlijk dicht bij een van de helderste sterren aan de hemel passeert.

De planeet is Venus en de ster is Regulus in het sterrenbeeld Leeuw, de Leeuw. Het hemelpaar belooft om waarnemers te verblinden vóór zonsopgang op woensdag, als het weer het toelaat.

Venus is verreweg de helderste ochtendster en momenteel het brandpunt van de oostelijke ochtendlucht. Het zal zelfs zo blijven gedurende de rest van het najaar. Venus staat iets meer dan drie uur vóór zonsopgang op - dat is zelfs vóór het eerste ochtendlicht.

In de komende dagen en weken kunnen vroege vogels constateren dat Venus langzaamaan lager zal verschijnen, en een beetje minder briljant, in de nachtelijke hemel. Zelfs nu lijkt de planeet ooit zo iets lager en minder oogverblindend dan in september, maar deze verbazingwekkend heldere planeet is nog steeds bijna net zo goed gepositioneerd als voor een predawn-verschijning. [Oktober's Night Sky Sights (Sky Maps)]

Op dit moment gloeit Venus net naar het westen (rechts) van het beroemde achteruit geplaatste vraagtekenpatroon van sterren dat bekendstaat als de "Sikkel van de Leeuw" en staat rechtsboven op Leo's "lucida" - de helderste ster - de blauwachtige eerste magnitude ster, Regulus. Maar omdat Venus met iets meer dan een graad per dag naar het oosten beweegt, zal de ruimte ertussen snel in de komende ochtenden verdwijnen. (Uw gesloten vuist op armlengte vasthoudt ongeveer 10 graden van de hemel.)

Woensdagochtend, vanaf de Amerikaanse oostkust, glijdt Venus zo weinig als 7,5 minuten boog naar het zuiden van Regulus. Om je een idee te geven hoe klein dit is, is het slechts een vierde van de schijnbare breedte van een volle maan of een achtste graad.

Tegen de tijd dat Venus en Regulus zijn opgekomen voor de westkust, zal de opening die de twee scheidt, zijn verbreed tot 12 minuten boog. Dat is gelijk aan de scheiding tussen Mizar en Alcor, de dubbele ster die de bocht in het handvat van de Big Dipper markeert. Astronomiegidsen stellen vaak dat als je Alcor naast de heldere Mizar kunt bespioneren zonder optische hulp, je een normaal gezichtsvermogen hebt.

Maar als je Regulus woensdagochtend zo dicht bij Venus ziet staan, kan dat een grotere uitdaging zijn vanwege de overweldigende schittering van Venus. Een verrekijker zal ongetwijfeld een grote hulp zijn bij het bekijken hiervan, aangezien Venus nu schijnt op magnitude -4.1, vergeleken met blauwachtige Regulus op magnitude +1.3 (hoe lager het getal, hoe helderder het object). Door dit 5.4-magnitudeverschil om te zetten in een ratio, zien we dat Regulus - een van de 21 helderste sterren aan de hemel - maar 1/158 lichter schijnt dan Venus!