Hubble telescoop legt kosmische 'touwtrekwedstrijd' vast tussen sterrenstelsels

Twee sterrenstelsels rond onze Melkweg spelen een spel van zwaartekrachtsgevecht en nieuwe gegevens van NASA's Hubble-ruimtetelescoop hebben de kosmische winnaar onthuld.

De twee spelers zijn de Small Magellanic Cloud (SMC) en zijn grotere broer of zus, de Large Magellanic Cloud (LMC). Niet alleen cirkelen deze twee sterrenstelsels in ons melkwegstelsel, ze cirkelen ook in een baan om elkaar. Terwijl de twee dwergsterrenstelsels elkaar door de zwaartekracht slepen, heeft men een enorme hoeveelheid gas uit zijn partner getrokken, waardoor wat astronomen de leidende arm noemen.

De nieuwe Hubble-gegevens hebben het debat rond de oorsprong van dit gas beëindigd, wat aantoont dat de inhoud van de Leading Arm overeenkomt met de SMC. Dit op zijn beurt suggereert dat het LMC gas van zijn kleinere buurman afhaalt en aldus het kosmische spel van touwtrekken wint, volgens een verklaring van het Space Telescope Science Institute, dat wetenschappelijke operaties uitvoert voor de Hubble-ruimtetelescoop. [Prachtige foto's van onze Melkweg (Galerij)]

"Er was een vraag: kwam het gas uit de grote Magelhaense wolk of de kleine Magelhaense wolk? Op het eerste gezicht lijkt het erop dat het teruggaat naar de Grote Magelhaense Wolk," Andrew Fox, hoofdonderzoeker van het Space Telescope Science Institute in Baltimore, zei in de verklaring. "Maar we hebben die vraag anders benaderd door te vragen:" Waar is de Leading Arm van gemaakt? Heeft het de samenstelling van de Large Magellanic Cloud of de samenstelling van de Small Magellanic Cloud? "

De Leading Arm is een grote strook van gas en puin die naar binnen wordt getrokken in de richting van de Melkweg en die de geboorte van nieuwe sterren in onze Melkweg voedt. Deze overspannen gasstructuur wordt verondersteld ongeveer 1 miljard of 2 miljard jaar oud te zijn en ongeveer de helft van de grootte van de Melkweg, aldus de verklaring.

Aan de hand van gegevens van de Hubble Space Telescope analyseerden de onderzoekers de Leading Arm voor chemische handtekeningen, of sporen van verschillende elementen, die zouden aangeven waar het gas vandaan kwam.

De wetenschappers konden meten hoe licht van andere verre sterrenstelsels filtert door het gas in de Leading Arm met behulp van & Hubble's Cosmic Origins Spectrograph. In het bijzonder zochten ze naar de absorptie van ultraviolet licht door zuurstof en zwavel in de Leading Arm, wat zou wijzen op de aanwezigheid van zwaardere elementen in het gas. Hun bevindingen werden vergeleken met metingen door de Green Bank Observatory in West Virginia, evenals verschillende andere radiotelescopen, aldus de onderzoekers.

"Met de combinatie van Hubble en Green Bank telescoopobservaties, kunnen we de samenstelling en snelheid van het gas meten om te bepalen welk dwergstelsel de boosdoener is," zei Kat Barger, een onderzoeker van de Texas Christian University die betrokken was bij de studie, in de verklaring.

De studie, gepubliceerd op 21 februari in The Astrophysical Journal, laat zien dat het LMC gas onttrekt aan zijn kleinere metgezel. Bovendien, omdat onderzoekers het gas van de Leading Arm hebben gezien dat de schijf van ons Melkwegstelsel kruist, werpen de nieuwe bevindingen licht op de instroom van gas in andere sterrenstelsels, evenals het gas dat de geboorte van nieuwe sterren voedt, de onderzoekers zei.

Daarom, "ergens in de toekomst kunnen planeten en zonnestelsels in onze melkweg worden geboren uit materiaal dat vroeger deel uitmaakte van de Small Magellanic Cloud", aldus de verklaring.

In de toekomst is het team van plan om de volledige grootte van de Leading Arm in kaart te brengen, wat volgens de verklaring onbekend is.