NASA's Chandra X-Ray Space Telescope viert 15 jaar van ontdekkingen

Een van de belangrijkste ruimtetelescopen van NASA markeert vandaag een grote mijlpaal (23 juli): 15 jaar in de baan om de aarde.

Het Chandra X-ray Observatory van het bureau - een van NASA's "Great Observatories", samen met de Hubble- en Spitzer-ruimtetelescopen en het nu gepensioneerde Compton Gamma Ray Observatory - is op 23 juli 1999 aan boord van de spaceshuttle Columbia gelanceerd om het universum te bekijken in hoogenergetische röntgenstraling.

Sinds de inzet ervan heeft Chandra zijn scherpe ogen getraind op objecten variërend van nabijgelegen planeten en kometen tot verre supernova's en zwarte gaten. De waarnemingen van het instrument in het afgelopen decennium en een half hebben bijgedragen tot een nieuwe vorm en verfijning van het begrip van astronomen over het universum, aldus NASA-functionarissen. [15 jaar met NASA's Chandra X-Ray Observatory (video)]

"Chandra veranderde de manier waarop we astronomie doen, het toonde aan dat precisieobservatie van de röntgenstralen uit kosmische bronnen van cruciaal belang is om te begrijpen wat er gaande is," zei Paul Hertz, directeur van de Astrophysics Division van NASA, in een verklaring.

"We hebben geluk dat we tot nu toe 15 jaar hebben gehad om Chandra te gebruiken om ons begrip van sterren, sterrenstelsels, zwarte gaten, donkere energie en de oorsprong van de noodzakelijke elementen voor het leven te vergroten," voegt Hertz toe.

Chandra werd voor het eerst voorgesteld aan NASA in 1976 als de Advanced X-ray Astrophysics Facility. Maar het observatorium werd hernoemd voor de lancering voor de Indisch-Amerikaanse astrofysicus Subrahmanyan Chandrasekhar, die in 1983 de Nobelprijs voor natuurkunde won voor zijn werk aan zwarte gaten.

De meeste mensen wisten Chandrasekhar - die in 1995 op 84-jarige leeftijd stierf - als "Chandra", wat (passend genoeg) betekent "maan" of "lichtgevend" in het Sanskriet, zeiden functionarissen van de missie.

De Chandra-telescoop heeft gas waargenomen dat op het punt staat in de kuil van een zwart gat te vallen, traceerde de verspreiding van zware elementen de ruimte in na supernova-explosies en zag gigantische sterrenstelsels vormen, naast vele andere prestaties. Het observatorium heeft ook belangrijke bijdragen geleverd aan de jacht op mysterieuze donkere materie en donkere energie, die samen ongeveer 96 procent van het universum vormen.

De Chandra-telescoop heeft bijvoorbeeld geholpen bij het in kaart brengen van de verdeling van donkere materie zoals blijkt uit botsingen tussen clusters van sterrenstelsels, aldus zendingswetenschappers.

Het totale prijskaartje van de missie is ongeveer $ 3 miljard, inclusief lanceringskosten, hebben NASA-functionarissen gezegd. Maar de lange levensduur en wetenschappelijke productiviteit van het observatorium maken het tot een relatief koopje, voegde ze eraan toe.

"Chandra is nog steeds een van de meest succesvolle missies die de NASA ooit heeft uitgevoerd, gemeten aan de hand van metrieke kosten, planning, technisch succes en vooral wetenschappelijke ontdekkingen", zegt Martin Weisskopf, Chandra-projectwetenschapper bij NASA's Marshall Space Vluchtcentrum in Huntsville, Alabama. "Het was een voorrecht om te werken aan de ontwikkeling en het onderhoud van deze wetenschappelijke krachtpatser, en we kijken uit naar nog vele jaren."