Orbital ATK bereidt zich voor om Antares Rocket terug te keren naar de vlucht

Voor het eerst in bijna twee jaar zal het particuliere ruimtevaartbedrijf Orbital ATK op zondag een van zijn Antares-raketten lanceren, na een anomalie op 28 oktober 2014 veroorzaakte een van de raketten van het bedrijf seconden na lancering.

"Ons team is absoluut enthousiast om terug te zijn in de fase van de opstartoperatie," vertelde Kurt Eberly, de programmadirecteur van de Antares-afdeling voor Orbital ATK, aan ProfoundSpace.org. Je kunt hier om 19.00 uur een webcast van de lancering bekijken. EDT (2300 GMT), met dank aan NASA TV.

Naast het begrijpen van de oorzaken van de afwijking in 2014, heeft het Antares-team gewerkt aan het plaatsen van twee nieuwe motoren in de eerste fase van de Antares. Die twee RD-181-motoren zullen de raket van extra kracht voorzien. [Bekijk gids: Hoe de Nighttime Antares Rocket Launch te zien]

De Antares-raket die gepland staat om zondag (16 oktober) te lanceren, vervoert vracht naar het internationale ruimtestation in een orbitaal ATK Cygnus-ruimtevaartuig. De levering maakt deel uit van NASA's Commercial Resupply Services 1 (CRS-1) -programma; Orbital ATK is een van de twee bedrijven die een contract hebben voor CRS-1.

In de afgelopen twee jaar, terwijl de Antares-raket buiten dienst is, heeft Orbital ATK de Cygnus naar het station gevlogen met behulp van een Atlas V-raket, gebouwd door United Launch Alliance en gevlogen uit Cape Canaveral Air Force Station in Florida. Voor de lancering van zondag keert Orbital terug naar de Wallops-vluchtfaciliteit in Virginia.

"Voor ons is het geweldig om weer thuis te zijn", vertelde Frank DeMauro, vice-president en algemeen manager van de Advanced Programs Division bij Orbital ATK aan ProfoundSpace.org. DeMauro is ook manager van het Cygnus-programma.

"Gewoon naar Wallops rijden, na hier een tijdje niet geweest te zijn - het is weer waar we thuishoren," zei hij. "We zijn gewoon zo enthousiast voor onze lancering volgende week en om verder te gaan."

Rocket-upgrades

Zowel de Antares-raket als het Cygnus-ruimtevaartuig hebben het afgelopen jaar upgrades ondergaan.

In december 2015 vloog Orbital ATK (dat werd opgericht als een fusie tussen Orbital Sciences Corp. en de Aerospace en Defence-groepen van Alliant Techsystems Inc. of ATK) met zijn eerste 'verbeterde Cygnus'-ruimtevaartuig, dat meer opslagcapaciteit biedt dan de normale versie van het vaartuig. In maart droeg het verbeterde Cygnus-voertuig een recordaantal van 7.900 pond lading naar het station. De vlucht van zondag wordt de zesde vrachtbezorgingsmissie naar het station (de missie heeft officieel de titel OA-5, hoewel de vorige vrachtvlucht OA-6 was). Het ruimtevaartuig Cygnus kan ook voor afval zorgen op het station: na het uitpakken van het voertuig laden astronauten het op met wegwerpmateriaal en het hele ding valt terug naar de aarde en brandt op in de atmosfeer. [Antares Rocket & Cygnus Spacecraft Explained (Infographic)]

Orbital ATK is van plan om 10 vrachtleveringen uit te voeren als onderdeel van zijn CRS-1-contract met NASA. In januari werd bekendgemaakt dat het bedrijf voor CRS-2 een tweede contract ter waarde van maximaal $ 1,5 miljard had afgesloten. (Private Spaceflight-provider SpaceX had ook een contract voor CRS-1 en CRS-2, de Sierra Nevada Corp. leverde ook een leveringscontract op met NASA voor CRS-2).

DeMauro zei dat Orbital ATK van plan is om de resterende CRS-1 vrachtmissies met de Antares-raket te lanceren, maar het bedrijf kan de lanceervoertuigen tijdens CRS-2 veranderen, "afhankelijk van wat NASA wil." Het bedrijf ontwierp de Cygnus specifiek om aan boord van verschillende voertuigen te kunnen vliegen die mogelijk iets bieden dat de Antares niet biedt.

Met de twee nieuwe RD-181-motoren, die zijn gebouwd door het Russische bedrijf NPO Energomash, heeft de Antares "ongeveer 13 procent" meer stuwkracht vergeleken met de vorige configuratie, zei Eberly. Die boost is niet nodig voor de zwaardere vrachten die worden gedragen door het verbeterde Cygnus-ruimtevaartuig - dat is geregeld door een eerdere upgrade naar de tweede trap van de raket, een motor met een solide raket die is gebouwd door Orbital ATK. Dus de toegenomen stuwkracht die nu beschikbaar is voor Antares kan nieuwe kansen bieden voor toekomstige missies, aldus DeMauro.

Vooruit kijken

Op dit moment wordt de Antares-raket alleen gebruikt voor het lanceren van het Cygnus-ruimtevaartuig, maar Eberly zei dat het bedrijf van plan is om biedingen te doen om NASA-wetenschappelijke missies en commerciële satellieten in de ruimte te lanceren.

"Dat is waar we onze toekomst zien," zei Eberly.

Om een ​​bod uit te brengen bij de NASA om wetenschappelijke missies te starten, moet Orbital ATK ten minste één succesvolle lancering met het voorgestelde voertuig demonstreren, zei Eberly. Hopelijk zal het bedrijf deze demonstratie deze week maken.

Bovendien zei Eberly dat het Antares-team aan een configuratie van de raket heeft gewerkt die een kleine, vloeistof-stuwende derde trap zou bevatten die de raket een extra boost zou kunnen geven om payloads naar iets hogere banen te brengen dan nu mogelijk is. Die hogere obits (die zich nog steeds in het bereik bevinden dat bekend staat als "baan met een lage baan om de aarde") zijn "voor veel wetenschapssatellieten vereist", zei Eberly.

Hoewel Antares niet in staat zal zijn om grote payloads buiten een baan met een lage baan (zelfs met een extra derde fase) te sturen, kan Cygnus in de toekomst veel verder gaan. Orbitale ATK heeft in het openbaar gesproken over zijn wens om betrokken te worden bij plannen van de NASA om mensen naar bestemmingen te sturen die zich buiten de baan van de lage aarde bevinden, zoals rond de maan of naar Mars. DeMauro zei dat het bedrijf onderzoekt hoe de capaciteiten van Cygnus kunnen worden uitgebreid, zodat het niet alleen lading kan vervoeren, maar als een baanruimte voor astronauten kan dienen.