Naar Europa! Missie naar de maan van Jupiter krijgt steun in het Congres

Wetenschappers die Jupiters oceaanhunende maan Europa willen verkennen, hebben een aantal bondgenoten op hoge plaatsen.

Verscheidene invloedrijke congresleden behoren tot diegenen die op zoek zijn naar een missie naar Europa, die door veel wetenschappers wordt beschouwd als de beste plek om te zoeken naar het leven buiten de aarde.

"We hoeven niet te wachten om het leven in een ander zonnestelsel te vinden," zei Rep. John Culberson, R-Texas, in juli. "Het is precies hier in onze eigen achtertuin." [6 meest waarschijnlijke plaatsen voor buitenaards leven in het zonnestelsel]

Culberson sprak op "The Lure of Europa," een openbare bijeenkomst georganiseerd in Washington, D.C., door non-profit groep The Planetary Society.

Zijn woorden kwamen slechts één dag nadat NASA-wetenschapper Kevin Hand op een openbaar NASA-forum verklaarde dat hij dacht dat mensen het leven in het universum in de komende twee decennia zouden vinden, en op dezelfde dag dat NASA zijn oproep voor wetenschappelijke instrumenten voor een gepland Europa uitbracht missie.

Rep. Lamar Smith, R-Texas, voorzitter van het Comité voor wetenschap, ruimte en technologie van het Huis van Afgevaardigden, schopte dingen af ​​bij "The Lure of Europa" door te wensen dat de wereld kon zien hoe enthousiast aanwezigen waren over de Jupiter-maan. Sommige leden van het publiek bleven staan, terwijl anderen op de grond zaten.

"Er is een algemene schijnbare interesse in het onderwerp van de ruimte in het Amerikaanse volk," zei Smith.

Hij ging verder met het bespreken van de speciale belangstelling die mensen hebben voor exoplaneten, met name aardachtige planeten, met een nog grotere nadruk op het vinden van aardachtige planeten die indicaties voor het leven kunnen hebben.

"Alleen al het idee van de vormen van die levens is genoeg om ons een aantal jaren te laten verkennen," zei Smith. [5 Bold Claims of Alien Life]

Culberson noemde de toekomstige ontdekking van buitenaards leven 'het bepalende moment in ons leven'. "Het zal onze beschaving definiëren," zei hij.

Europa is een bijzonder goede plek om te jagen op potentieel buitenaards leven, voegde Culberson eraan toe. Wetenschappers denken dat Europa onder zijn ijskoude korst drie tot vier keer meer water bevat dan de aarde, en dat de zeebodem kan worden verwarmd door geologische activiteit. Straling van Jupiter helpt bij het produceren van een deel van de chemicaliën die nodig zijn voor het leven op het oppervlak van de maan.

Onlangs ontdekten wetenschappers geisers op het zuidelijk halfrond van Europa - een bevinding die mogelijk de exploratie van de ondergrondse oceaan mogelijk zou maken zonder de ijzige korst te doorboren.

In 2013 publiceerde de Planetary Science Decadal Review van de Amerikaanse National Research Council zijn 10-jarige aanbeveling voor planetaire exploratie voor NASA en de National Science Foundation. Het rapport rangschikte een verkenning van Europa als de missie met de hoogste prioriteit. Door eerdere bezuinigingen op de begroting was de financiering voor het bestuderen van de Joviaanse maan in gevaar gekomen, een probleem dat de vertegenwoordigers in de toekomst hopen te herstellen.

"Het is onze taak om ervoor te zorgen dat er genoeg geld beschikbaar is om deze spannende missies te financieren", aldus Culberson, verwijzend naar zijn rol als lid van de House Committee on Appropriations.

Rep. Adam Schiff, D-Calif., Die ook in de House Committee on Appropriations zit, sprak ook op het evenement "Lure of Europa".

"Het is duidelijk een prioriteit voor ons, en zal een prioriteit voor ons blijven," zei hij, verwijzend naar de al lang bestaande interesse in de ijskoude maan van Jupiter.

In het district van Schiff bevindt zich het Jet Propulsion Laboratory (JPL), het leidende NASA-centrum voor het bouwen en exploiteren van robotachtige planetaire ontdekkingsreizigers, waaronder de Mars Rover Curiosity.

Het congres heeft de afgelopen twee jaar $ 155 miljoen toegewezen aan NASA om een ​​mogelijke missie naar Europa te bestuderen, en het Witte Huis heeft hiervoor $ 15 miljoen toegewezen in het verzoek om federale begroting 2015. NASA-functionarissen zeggen dat ze hopen dat ze een Europa-missie van ongeveer $ 1 miljard zullen lanceren in het midden van de jaren 2020 of zo.

NASA's huidige plannen bestaan ​​uit het lanceren van een sonde die meerdere flybys zal doen, omdat er nog niet voldoende gegevens zijn om een ​​veilige landingsplaats op de maan te selecteren. Deze eerste missie zou op een dag de weg kunnen banen om een ​​sonde op Europa te zetten, zeggen NASA-functionarissen.

"We hebben veel meer uitdagingen op weg naar Europa, zowel hier als in de ruimte," waarschuwde Schiff.

Maar het overwinnen van die uitdagingen kan resulteren in spannende ontdekkingen, voegde hij eraan toe.

"Ik weet niet wat we daar zullen vinden, maar ik weet dat het geweldig zal zijn," zei Schiff over Europa.

Culberson voegde eraan toe dat de belastingbetalers die de exploratie van Europa financieren een rol zullen spelen in de resultaten - een verantwoordelijkheid die vooral belangrijk zal zijn als wetenschappers het leven op Europa vinden.

"[Stel je voor als] we hadden een rol, een rol te spelen in het vinden van het leven in een andere wereld en het veranderen van de mensheid ten goede," zei Culberson. "Welke betere erfenis kunnen we mogelijk achterlaten?"