Mars leven? 20 jaar later gaat het debat over meteoriet gewoon door

Twintig jaar geleden verkondigden NASA-wetenschappers en hun collega's dat ze mogelijke tekenen van Mars-leven in een meteoriet hadden gezien. De claim veroorzaakte een wetenschappelijke controverse die tot op de dag van vandaag voortduurt.

In 1996 suggereerden onderzoekers onder leiding van David McKay, Everett Gibson en Kathie Thomas-Keprta van NASA's Johnson Space Center in Houston dat ze mogelijk microbiële fossielen gevonden hadden in een meteoriet van Mars die bekend staat als Allan Hills 84001 (ALH 84001). (Kosmische invloeden op Mars kunnen krachtig genoeg zijn om rotsen van de Rode Planeet te schieten, waarvan een fractie crasht op Aarde, de maan en andere lichamen in het zonnestelsel.)

De meteoriet werd voor het eerst ontdekt in 1984 door geologen die met sneeuwscooters door de Allan Hills-regio van Antarctica reden. Wetenschappers denken dat ALH 84001 oorspronkelijk 4 miljard jaar geleden op Mars is gevormd en ongeveer 13.000 jaar geleden op aarde is geland. [The Search for Life on Mars (A Photo Timeline)]

In de studie, die verscheen in het prestigieuze tijdschrift Science van 6 augustus 1996, presenteerden McKay en zijn team vier bewijslijnen dat ALH 84001 het leven van buitenaardse wezens mogelijk had gekoesterd. Een van de sterkste was het bestaan ​​van microscopische magnetietkristallen waarvan de onderzoekers zeiden dat ze opmerkelijke overeenkomsten vertoonden met die van microben op aarde.

Dergelijke magnetietdeeltjes zijn niet bekend of worden verwacht te worden geproduceerd door niet-biologische (abiotische) processen. Als zodanig zeiden de leden van het onderzoeksteam dat deze kristallen een bewijs kunnen vormen van de oudste bekende levensvormen, met ingrijpende gevolgen voor de aanwezigheid van het leven in het universum.

"Ik denk dat de aanpak die de groep heeft gevolgd door verschillende bewijslijnen te combineren, innovatief was en het argument destijds boeiender maakte," zei Andrew Steele, een astrobioloog aan de Carnegie Institution for Science in Washington, D.C.

Kort nadat de aankondiging van 1996 was gedaan, voerde Timothy Swindle, een planetaire wetenschapper aan de Universiteit van Arizona, een informele peiling uit van meer dan 100 wetenschappers om te zien hoe de wetenschappelijke gemeenschap zich voelde over de beweringen.

"Gemiddeld dachten wetenschappers dat het een volkomen open vraag was of er wel of geen leven was op Mars, en waren ze sceptisch ... maar vonden het niet belachelijk", zei Swindle.

Toch stelden deze beweringen grote vragen. Tientallen jaren later duelleren wetenschappers nog steeds over deze en soortgelijke vondsten.

Het standpunt van de twijfelaars

Sceptici pakten elk van de vier bewijslijnen uit die in 1996 werden gepresenteerd. Zo stelden twijfelaars bijvoorbeeld vast dat carbonaatbolletjes en organische moleculen in ALH 84001 mogelijk zijn ontstaan ​​zonder de noodzaak van micro-organismen uit de tijd van Mars, terwijl wormachtige kenmerken die op fossielen lijken, eigenlijk ongelijk konden zijn pleisters in de coating die wordt gebruikt om de monsters voor elektronenmicroscopie te maken.

"De vragen van het team waren in het begin erg moeilijk te weerleggen, en alleen door een wereldwijde wetenschappelijke inspanning waarbij veel onderzoeksgroepen over de hele wereld betrokken zijn [hebben] andere interpretaties waarschijnlijker", vertelde Steele aan ProfoundSpace.org.

Toch weerstond één bewijsregel koppig twijfelaars.

"Toen de ALH 84001-aankondiging voor het eerst uitkwam, was ik intens sceptisch over alle bewijzen voor het leven op Mars behalve één - de magnetiet," zei Chris McKay, een planetaire wetenschapper bij NASA Ames Research Centre in Moffett Field, Californië, en geen relatie met David McKay (die op 76-jarige leeftijd in 2013 stierf).

"Ten tijde van de ALH 84001-aankondiging was er geen abiotisch proces bekend dat dergelijke magnetietkristallen kon produceren", vertelde Chris McKay aan ProfoundSpace.org. "Dus deze bewijslijn was best interessant."

Hij merkte echter op dat volgend onderzoek heeft aangetoond dat schokgolven dergelijke magnetietkristallen kunnen genereren. Dit verzwakte het geval dat de kristallen van ALH 84001 door het leven werden gecreëerd, zei hij.

Magnetietkristallen van Mars kunnen het leven meer overtuigend aangeven als ze worden aangetroffen in formaties met een paar snaren, zoals ze zijn wanneer ze worden gemaakt door bacteriën op aarde, zei Chris McKay. "Als we deze ketens op Mars vinden, zou dat een overtuigend bewijs zijn van magnetotatische bacteriën uit het verleden," zei hij. Tot nu toe hebben onderzoekers dergelijke strings echter niet ontdekt, voegde hij eraan toe.

Misschien is het grootste probleem van de studie uit 1996 "dat we echt geen goede werkdefinitie hebben van wat leven vormt", vertelde Thomas-Keprta aan ProfoundSpace.org. "Op het meest fundamentele niveau weten we nog steeds niet of het verschil tussen levend en levenloos gewoon een verschil in soort of graad is." Bij gebrek aan een dergelijke definitie wordt het zoeken naar bewijs van het leven van Mars geplaagd door dubbelzinnigheden. "

Swindle was het hiermee eens. "We hebben geleerd hoe moeilijk het is om te laten zien dat elke gefossiliseerde functie het resultaat is van biologie," zei hij. [5 Bold Claims of Alien Life]

De erfenis van Allan Hills 84001

Zelfs als ALH 84001 het bestaan ​​van het leven op Mars niet overtuigend heeft bewezen, heeft het onderzoek de wetenschap ten goede gekomen, aldus onderzoekers.

"De interesse resulteerde in het herstel van het Mars Exploration Program," vertelde Gibson aan ProfoundSpace.org. "De Mars Exploration Rovers, Mars Reconnaissance Orbiter, Phoenix lander, Curiosity Rover, Mars Express-missie met zijn Beagle 2 Mars-lander - alles is te herleiden tot het ALH 84001-onderzoek. De opwinding van de mogelijkheid van mogelijk verleden of heden op Mars is te belangrijk voor mensen om te negeren. "

Bovendien "is de aankondiging van ALH 84001, ondanks het feit of u de hypothese wel of niet gelooft, duidelijk het leidende idee geweest voor de ontwikkeling van het nieuwe interdisciplinaire gebied van astrobiologie," voegde Gibson toe. "Dit moet als positief worden beschouwd voor het veld van wetenschappelijke ontdekkingen."

Steele was het met Gibson eens. "Zonder deze paper is het gebied van de astrobiologie mogelijk nooit ontstaan," zei Steele.

De wetenschappers achter de studie van 1996 "blijven onze oorspronkelijke hypothese ondersteunen", zei Thomas-Keprta. Gibson was het ermee eens en voegde eraan toe dat "tot op heden geen enkele wetenschappelijke gegevens zijn gepresenteerd die een van de vier oorspronkelijke bewijsregels uit 1996 aantasten. Interpretatie van de gegevens is waar het meningsverschil rijst."

"Ik denk dat de manier waarop het verhaal zich ontwikkelde, de manier was waarop de wetenschap zou moeten werken," zei Swindle. "Ik ben sceptisch dat ze bewijs van leven hebben gevonden, maar hun papier heeft een enorme hoeveelheid goede wetenschap opgeleverd bij het testen ervan, dus ik denk dat het een geweldig artikel was."

"De kenmerken van ALH 84001 komen waarschijnlijk niet van het leven, maar de mogelijkheid van leven op Mars is er nog steeds," zei Swindle.