Nieuwe foto's van Pluto en Moon Surprise, Puzzle Scientists

De eerste beelden van Pluto en de grootste maan, van dichtbij, Charon, doen wetenschappers nadenken over de innerlijke werking van deze en andere ijzige, afwisselende werelden.

De nieuwe Pluto-foto's, die op dinsdag (14 juli) door het ruimtevaartuig New Horizons van de NASA zijn gemaakt tijdens de historische flyby, laten zien dat zowel de dwergplaneet als Charon in het recente verleden geologisch actief zijn geweest.

Pluto herbergt gigantische ijsbergen, terwijl kilometerslange kloven het oppervlak van Charon scoren. En kraters zijn verrassend schaars op beide lichamen, wat aangeeft dat ze relatief recent zijn opgedoken. [Kijk NASA onthullen nieuwe Pluto-foto's (video)]

"Het meest opvallende aan dit beeld is dat we nog geen enkele impact-krater in deze regio hebben gevonden", zei John Spencer van het Southwest Research Institute (SwRI) in Boulder, Colorado, tijdens een nieuwsbriefing op woensdag (15 juli) , verwijzend naar de pas vrijgegeven foto die de ijsbergen van Pluto onthult.

"Alleen al omdat we denken dat het waarschijnlijk minder dan 100 miljoen jaar oud moet zijn", voegde Spencer, de plaatsvervangend leider van het team voor geologie en geofysica (GGI) van New Horizons, eraan toe. "Het kan nu actief zijn. Zonder kraters kun je geen lagere limiet instellen voor hoe actief het is."

Inderdaad, de 1 procent van Pluto gevangen door de nieuwe foto "is een van de jongste oppervlakken die we ooit in het zonnestelsel hebben gezien", zei mede GGI-teamlid Jeff Moore, van NASA's Ames Research Center in Moffett Field, Californië, in een verklaring.

Tekenen van recente of aanhoudende geologische activiteit zijn waargenomen op andere kleine lichamen in het zonnestelsel, waaronder Saturnus de geiser-spuwende maan Enceladus en de extreem vulkanische Joviaanse satelliet Io. Maar de interieurs van deze laatste objecten worden opgewarmd als gevolg van zwaartekrachtsleepboten van hun enorme ouderplaneten, in een proces dat bekend staat als getijdenverwarming.

"Dat kan niet op Pluto gebeuren, omdat er geen gigantisch lichaam is dat het regelmatig kan vervormen," zei Spencer. "Dit vertelt ons dat je geen getijdenverwarming nodig hebt om geologische activiteit op ijzige manen te voeden. Dat is een heel belangrijke ontdekking die we vanmorgen hebben gedaan."

Pluto en Charon trekken ook niet hard aan elkaar en zijn al eeuwen niet meer bezig.

"Pluto en Charon zijn in getijevenwicht", zei New Horizons hoofdonderzoeker Alan Stern, ook van SwRI. "Charon draait om het equivalent van een geosynchrone baan en het draait ook in hetzelfde tempo als Pluto draait, dus er is geen significante uitwisseling van getijdenenergie meer."

Bovendien zegt de missie dat de hitte die wordt gegenereerd door de gigantische botsing tussen een proto-Pluto en een proto-charon, lang geleden, het systeem heeft gevormd, waarschijnlijk verdwenen in het verre verleden.

Dus het bewijs van recente activiteit op Pluto en Charon komt als een grote verrassing. Zendingswetenschappers weten niet precies wat deze activiteit heeft aangedreven - ze hebben de nieuwe foto's pas op woensdag voor het eerst gezien - maar er zijn een paar mogelijkheden voor de geest.

Pluto en Charon hebben hun binnenste radioactieve warmte bijvoorbeeld veel langer vastgehouden dan wetenschappers hadden gedacht. (Hitte van radioactief verval is nog steeds een kracht hier op aarde, maar onze planeet is veel groter dan Pluto en Charon, die respectievelijk ongeveer 2.370 kilometer breed en 1.200 kilometer breed zijn.)

"Dit kan ons vertellen dat zelfs kleine lichamen, als ze ijzig zijn - radioactieve warmte voldoende is om deze activiteit te produceren," zei Spencer.

Het is ook mogelijk dat Pluto en Charon onderzeese oceanen bezaten die erg langzaam bevroorden en na verloop van tijd warmte afgeven in de korst van het lichaam, voegde hij eraan toe.

"Of de warmtegeneratie nu aan de gang is of nog steeds leeft van deze voorraad opgeslagen energie van zijn formatie, dat is voor veel meer werk om te beslissen," zei Spencer over Pluto.

De ontdekking dat zelfs een relatief verkleinende Charon niet al te lang geleden geologisch actief was, maakt het verre rijk van Pluto, bekend als de Kuiper-gordel, en zijn vele bewoners zelfs nog intrigerender, zei Spencer.

"Ik denk dat we de neiging hebben om te denken aan deze middelgrote werelden - Makemake, dat soort objecten - als waarschijnlijk met snoep gecoate brokken ijs," zei hij. "Dit betekent dat ze even divers en even verbazingwekkend kunnen zijn, als we ooit een ruimtevaartuig daarheen krijgen om ze van dichtbij te zien."