Aan boord van de nieuwe Shepard van Blue Origin: My Imaginary Journey to Space

COLORADO SPRINGS, Colo. - De verstelbare stoelen zijn zo zacht dat ik hier misschien een dutje wil doen - maar ik weet zeker dat de raket onder me me wakker zal schudden.

Dat was mijn eerste gedachte toen ik me installeerde in een stoel aan boord van een mockup van de New Shepard-capsule, die passagiers op korte reizen naar de ruimte vervoert voor het privé ruimtevluchtbedrijf Blue Origin van miljardair Jeff Bezos. Hoewel ik niet naar de ruimte hoefde te gaan, kon ik dromen over hoe de reis zou kunnen zijn.

De capsule lijkt op de meeste menselijke ruimtevaartcapsules van NASA - het is een soort kruising tussen een cilinder en een trapezium. Binnenkomst is een beetje ongemakkelijk - het ingangsluik is ongeveer de helft van de hoogte van een typische deuropening, dus ik moet een beetje bukken om binnen te komen. De vloer binnen zakt ongeveer een voet van de onderkant van de opening naar beneden, wat ook lastig is. Maar ik denk dat het een totaal te vergeven ongemak is in een voertuig dat gebouwd is om naar de ruimte te gaan. [Hoe Blue Origin's nieuwe passagiersvluchten zullen werken (video)]

Er zijn zes stoelen opgesteld rond de omtrek van de capsule. Iedereen botst tegen een enorm raam - de grootste ramen om ooit naar de ruimte te gaan, volgens Blue Origin. De stoelen zijn als een tandartsstoel naar achteren gekanteld, maar ze buigen naar de knieën van de persoon, waardoor ik gemakkelijk in de stoel wegzak. Hoewel de mockup geen veiligheidsgordels bevat, heb ik het gevoel dat ik stevig op zijn plaats wordt gehouden, zowel door de vorm van de stoel als door de ingebouwde flappen en bumpers langs beide zijden.

De stoelen zijn bedekt met hetzelfde soort superzacht leer dat wordt gebruikt voor eersteklas zitplaatsen op commerciële lijnvliegtuigen, volgens Ariane Cornell, hoofd van de astronautenstrategie en verkoop voor Blue Origin, die een mediatournering leidde van de capsule op de 33e jaarlijkse Space Symposium. Het zachte leer, gecombineerd met de ondersteunende vorm van de stoelen, doet me zo comfortabel voelen dat ik in de verleiding kom om een ​​dutje te doen.

Maar dan hoor ik plotseling de motor brullen.

Het is nep, natuurlijk. Een tablet-scherm op de muur naast elke stoel toont een doorloop van hoe de volledige 11 minuten van de vlucht eruit zullen zien, van opstijgen tot landen, compleet met geluidseffecten. Ik liet me door de illusie meeslepen en probeerde me voor te stellen dat ik in een van deze capsules zat terwijl hij naar de hemel kantelde, de grens van de ruimte bereikte, de top van zijn vliegbaan bereikte en een gewichtloze omgeving creëerde voor de reizigers binnenin.

De binnenkant van de capsule is ontworpen om het de passagiers gemakkelijk te maken zich te verplaatsen wanneer ze gewichtloos zijn, aldus Cornell. Er zijn overal handgrepen en meer zacht materiaal op de muren. In het midden van de capsule bevindt zich een stevige, ronde cilinder die ongeveer 3 voet lang is. Dit, legt Cornell uit, huisvest de motor die de capsule van de raket af zou stuwen als er iets misging.

Boven de stoelen en de escape-engine is een open hoofdruimte. Het inwendige volume van de capsule is 530 vierkante voet (15 kubieke meter), wat meer dan 10 keer zo groot is als de Mercury-capsule die Alan Shepard binnen reed toen hij de eerste Amerikaan in de ruimte werd, volgens Blue Origin. De capsule is echter niet groot genoeg om alle zes mensen gelijktijdig te laten klappen. Cornell zei dat een deel van de training waar klanten doorheen zullen gaan, 'etiquette' is voor gewichtloosheid - wat ik veronderstel betekent dat je je bemanningsleden bewust bent terwijl je rond de capsule zweeft.

Maar als bewegen in microzwaartekracht het enige was dat iemand wilde ervaren tijdens deze reis, dan zouden ze waarschijnlijk beter doen als ze een kaartje kochten op een van die vliegtuigen die in een reeks parabolische bogen vliegen, waardoor passagiers 30- tweede periodes van gewichtloosheid. Die vliegtuigen hebben veel ruimte voor passagiers om te bewegen en mensen om u te helpen terwijl u uw korte vliegvermogen ervaart.

Maar op New Shepard kan ik me voorstellen dat het uitzicht de aantrekkingskracht zal zijn voor potentiële passagiers. De capsule zal boven de Kármán-lijn uitkomen, die wordt beschouwd als de grens tussen de atmosfeer en de ruimte van de aarde. Ik kan me voorstellen dat ik zachtzinnig vlak boven mijn stoel zweefde en naar de planeet staarde - de boog van het massieve blauwe marmer ziende, met als achtergrond de pure zwartheid van de ruimte. Dus hoewel gewichtloosheid leuk kan zijn, als ik denk aan die weergave van de aarde vanuit de ruimte, stel ik me voor dat het een diepere, meer emotionele en spirituele ervaring zou zijn.

Mijn korte bezoek aan de New Shepard-capsule was een verre schreeuw van een reis naar de ruimte, maar iets over het feit dat ik in die capsule zat, vroeg me me af of ik niet zou proberen het geld bijeen te schrapen om een ​​kaartje te kopen.