Praktische astronomie: zoek uit hoe donker je hemel is

Degenen die betrokken zijn bij het populariseren van de astronomie, worden keer op keer bepaalde vragen gesteld. Een van deze is "Hoeveel sterren zijn er?" Alleen als iemand gezegend is met een zeldzame glimp van een sterrenhemel met zijn ontelbare hemellichten, kunnen we begrijpen waarom deze vraag zich voordoet. Speciale computeranalyses kunnen de vraag gemakkelijk beantwoorden.

De meeste mensen willen waarschijnlijk weten hoeveel sterren ze kunnen zien met hun blote ogen. Helaas genieten maar weinigen van ongerepte, lucht zonder vervuiling. Maar voor degenen die dat wel doen, wordt vaak gezegd dat de gemiddelde blote-ogenlimiet magnitude 6.5 is. Over de hele hemelbol zijn 8.479 sterren binnen die magnitudelimiet.

(Op deze schaal zijn grotere aantallen representatieve dimmerobjecten en de helderste objecten hebben een negatieve magnitude. De helderste ster, Sirius, schittert met magintude -1.42.)

Natuurlijk konden we ze niet allemaal tegelijk zien, aangezien de helft van deze beschikbare sterren altijd onder de horizon zijn. Er is ook de factor van atmosferische absorptie, die het aantal sterren zichtbaar aan de horizon, zelfs onder ideale luchten, aanzienlijk vermindert.

Vanwege dit alles is het totale aantal dat we op een bepaald moment kunnen zien - onder volkomen donkere en heldere omstandigheden - bijna 2.500. In een stad als New York, met alle lokale verblinding, kan het aantal dalen tot slechts 15 of zo. Dus, dichters die over miljoenen sterren praten, gebruiken ofwel een telescoop of ze overdrijven.

Je buurt

Hoe donker zijn de nachtelijke luchten in jouw buurt eigenlijk?

Een eenvoudige manier om snel vast te stellen, is het sterrenbeeld Ursa Minor, de kleine beer, beter bekend als de kleine beer.

In Ursa Major, de grote beer, hebben we de heldere en bekende sterren van de Big Dipper. Daarentegen zijn de sterren van de Little Dipper nogal zwak, behalve Polaris, de North Star aan het uiteinde van het handvat en de twee sterren voor zijn schaal. Deze sterren, Kochab en Pherkad, worden Bewakers van de Pool genoemd omdat ze rond Polarisachtige schildwachten marcheren.

De vier sterren in de schaal van de Little Dipper zijn samengesteld uit sterren van magnitude 2, 3, 4 en 5. Dus als je alle vier de sterren in de schaal kunt zien, heb je toegang tot een goede, donkere hemel.

Als je echter alleen de Wachters kunt zien, kan je luchtkwaliteit als redelijk tot arm worden beschouwd.

Vervuilingseffecten

Helaas heeft de toename van de lichtvervuiling, die simpelweg wordt gedefinieerd als buitensporige of verkeerd gerichte buitenverlichting, met name in de laatste kwart eeuw, het vinden van dergelijke donkere luchten bemoeilijkt. David Crawford van de International Dark Sky Association merkt op: "Weinig leden van het grote publiek hebben ooit een schitterende donkere hemel gezien, voor stedelingen zijn sterrenhemelavonden beperkt tot planetarium-simulaties."

Oogverblindende, niet-afgeschermde verlichtingsarmaturen - de soort die de verlichting verspilt door hem rechtstreeks de lucht in te sturen - is ook een zeer reëel gevaar voor automobilisten door hun gezichtsvermogen direct in hun ogen te laten schijnen. Enkele jaren geleden werd in het New York Driver's Handbook, onder het kopje 'Night Driving', zelfs geadviseerd bestuurders 'zonnekleppen aan te passen om verblinding door overheadlichten (straatverlichting) te verminderen'. Goed afgeschermde verlichting minimaliseert niet alleen de lichtvervuiling, maar vermijdt ook een gevaarlijke schittering (en bespaart energie om op te starten).

In een land waar autogebruik zo wijdverspreid is, de ongevallencijfers hoog zijn en de verzekeringskosten stijgen, hebben we een zeer goede zaak dat het ergste type verlichting voor astronomie ook levensbedreigend kan zijn voor iedereen.

Feest

Vanaf nu tot en met 21 maart kun je je bij duizenden andere studenten, gezinnen, docenten en burgerwetenschappers voegen door deel te nemen aan 'GLOBE at Night'. GLOBE staat voor Global Learning and Observations to Benefit the Environment gesponsord door een wereldwijd hands-on, primair en voortgezet onderwijs voor scholen en wetenschap, gesponsord door NASA, de National Science Foundation en anderen. Er zijn geen kosten verbonden aan deelname.

GLOBE is ontworpen om te observeren en te registreren hoe het sterrenbeeld Orion op verschillende locaties wordt weergegeven als middel om de helderheid van de lucht te meten op verschillende stedelijke en landelijke locaties.

Toekomstige waarnemers kunnen hun resultaten online rapporteren door het aantal sterren dat ze in Orion kunnen zien te vergelijken met een set sjabloonafbeeldingen op de website van het programma, die het aantal sterren in Orion weergeven voor een bereik van helder licht tot heel donker.

Deelname staat open voor iedereen, waar ook ter wereld, die vanavond tot en met 21 maart naar buiten kan en 's avonds naar de hemel kijkt. Dit tijdsbestek werd gekozen omdat de maan weinig of geen invloed zou hebben op waarnemingen.

Heldere luchten en veel geluk!

Joe Rao is instructeur en gastdocent in het Hayden Planetarium in New York. Hij schrijft over astronomie voor The New York Times en andere publicaties, en hij is ook een meteoroloog op de camera voor News 12 Westchester, New York.