John Glenn's orbitale missie testte de mysteries van het menselijk lichaam in de ruimte

Vijfenvijftig jaar geleden deze maand (20 februari 1962) werd John Glenn de eerste Amerikaan die in een baan om de aarde cirkelde. In die tijd was er een ruimtewedstrijd tussen de Verenigde Staten en de Sovjet-Unie, waarbij de Sovjetunie in korte tijd een aantal primeurs behaalde. Dit omvatte de eerste satelliet (Spoetnik, 1957) en de eerste persoon om niet alleen de ruimte in te gaan, maar om de aarde te cirkelen (Yuri Gagarin, 1961).

De Verenigde Staten hadden al twee astronauten naar de ruimte gestuurd vóór Glenn, maar de lanceringen van Alan Shepard en Gus Grissom in 1961 waren suborbitalvluchten, wat betekent dat het ruimtevaartuig omhoog vloog en vervolgens naar beneden spatte zonder rond de aarde te gaan.

Glenn's prestatie - drie banen in de ruimte - trok de aandacht wereldwijd en maakte hem 's nachts beroemd. Hier zijn enkele hoogtepunten over de vlucht van Glenn, die onlangs is opgenomen in de film 'Verborgen figuren'. Glenn stierf eind 2016 op 95-jarige leeftijd.

Marine Astronaut No. 1

John Herschel Glenn (helemaal rechts) was een van NASA's eerste zeven astronauten, de Mercury 7 na het Mercury-programma, het eerste menselijke ruimteprogramma van de NASA. De astronauten werden in 1959 uit een groep militaire piloten geselecteerd. Glenn was de enige die uit de mariniers werd gekozen. Voordat Glenn in dienst trad bij NASA, diende Glenn in de Tweede Wereldoorlog en de Koreaanse oorlog, deed hij testvluchten op de prestigieuze Amerikaanse Naval Test Pilot School in Maryland en voerde hij de eerste supersonische transcontinentale vlucht uit.

GERELATEERD: Fellow Astronaut herinnert zich het voorrecht om met John Glenn naar de ruimte te gaan

Vóór Glenn's vlucht vlogen twee anderen van de Mercury 7 in de ruimte: Al Shepard (zittend, tweede van links) en Gus Grissom (zittend, links). Shepard en Grissom vlogen elk suborbitalvluchten op een Redstone-raket. Voor de orbitale vlucht had Glenn een ander soort raket nodig, de Atlas genaamd; hij was de eerste mens die het gebruikte.

Leren over het menselijk lichaam

Toen Glenn in zijn kleine ruimteschip stapte ("Friendship 7"), hadden de Verenigde Staten ongeveer 30 minuten ruimtevluchtervaring. De effecten op het menselijk lichaam waren op dat moment zeer slecht begrepen, dus sommige van de belangrijkste wetenschappelijke experimenten waren erop gericht om erachter te komen wat er zou gebeuren als een mens urenlang in de ruimte zou zijn. (Vandaag proberen we nog steeds die vraag te beantwoorden, maar we behandelen een kwestie van maanden of jaren.)

"Ogen waren één ding dat ik moest controleren," zei Glenn in een mondeling interview in 1997 met NASA. "Of ik een onbalans of duizeligheid voelde, was iets anders dat gecontroleerd moest worden. Ze wisten niet of je goed kon slikken of niet. Ik zou niet lang genoeg op zijn omdat ik echt een maaltijd of twee maaltijden moest nemen of alles, maar ze wilden dat ik materiaal meenam om te slikken, wat ik deed. Ze wilden weten of er een verandering was in het voelen, vingers of iets dergelijks, elke neiging tot ziekte, of het werd veroorzaakt door het binnenoor of waar dan ook."

Hitteschild Waarschuwing

Glenn vloog de ruimte binnen op 20 februari 1962 na verschillende vertragingen met betrekking tot weer- en apparatuurproblemen. Naast de wetenschappelijke experimenten, kreeg Glenn de taak om het ruimtevaartuig handmatig te laten vliegen als een test om te zien of hij hoogte kon handhaven, maar het automatische besturingssysteem bleek te zijn mislukt en Glenn vloog in de handmatige modus omdat hij geen keus had.

GERELATEERD: John Glenn, American Hero en NASA Astronaut, is gestorven

Glenn's tijd in de ruimte duurde bijna vijf uur. Laat in zijn vlucht, gaven de gegevens van het ruimtevaartuig aan dat het hitteschild los was, wat betekent dat zijn ruimteschip het risico liep tijdens hernieuwde toegang te worden vernietigd vanwege de hitte veroorzaakt door de wrijving van het ruimtevaartuig tegen de atmosfeer. Glenn kreeg de opdracht om zijn retrorocket-pack als voorzorgsmaatregel te bevestigen. Latere analyse bepaalde dat de hitteschildindicator niet waar was.

Problemen met het volgen van de ogen

Een van de vragen die artsen wilden leren, was hoe het oog in de ruimte verandert, of de vorm ervan zou veranderen en het gezichtsvermogen zou beïnvloeden. Hoewel er geen grote verandering was toen Glenn een paar uur in microzwaartekracht verkeerde, hebben de NASA en andere entiteiten de afgelopen jaren oogproblemen vastgesteld met astronauten die gedurende lange perioden (maanden) in een baan om de aarde verblijven. Onderzoek naar de aanpak van het probleem is nog gaande.

"Aan de bovenkant van het instrumentenpaneel is een kleine Snellen-kaart zoals de ooggrafiek die ze gebruiken in de kantoren van artsen, geminiaturiseerd voor de afstand van mijn ogen tot het paneel", zei Glenn in een interview met NASA in 1997. "Ik moest de kleinste regel lezen die ik elke twintig minuten tijdens de vlucht kon lezen en rapporteren wat dat was, dus als mijn ogen van vorm zouden veranderen of de visie zou veranderen, zou ik dit kunnen melden."

Roem en verklaringen over vrouwelijke astronauten

Glenn keerde terug naar wereldwijde faam en kreeg de aandacht van president John F. Kennedy (foto rechts) en Kennedy's vrouw Jackie. Kennedy gaf Glenn de NASA Distinguished Service-medaille en na verloop van tijd werd Glenn een vriend van de president en zijn familie. Glenn ontving ook een ticker-tape parade in New York City en sprak in 1962 voor de House Committee on Science and Astronautics. Glenn zei destijds dat hij de voorkeur gaf aan het selecteren van astronauten van militaire piloten - een carrière die voor ongeveer 100 procent uit mannen bestond.

VERWANT: Hoe John Glenn de eerste orbitale vlucht trok

"De mannen gaan af om de oorlogen te bestrijden en de vliegtuigen te besturen en terug te komen om te helpen ontwerpen en bouwen en testen." Het feit dat vrouwen niet op dit gebied zijn, is een feit van onze sociale orde, "zei Glenn in 1962, in navolging van de seksisme van zijn tijd, volgens Smithsonian Magazine. Zijn positie verzachtte echter na een paar jaar, toen hij pleitte voor het hebben van vrouwen in NASA's wetenschapper-astronautenprogramma dat eind jaren zestig astronauten selecteerde. Sally Ride - de eerste Amerikaanse vrouw die in de ruimte vliegt - vloog twee decennia na Glenn, in 1983.

Return to Space

Na de vlucht was Glenn naar verluidt gegrond op verdere ruimtereizen omdat hij te waardevol werd geacht door een astronaut. Hij nam ontslag bij NASA kort na zijn vlucht en rende vervolgens naar de Amerikaanse Senaat. Na een paar mislukte pogingen werd hij in 1974 gekozen voor de staat Ohio en was hij lid van een kwarteeuw, tot 1999.

Maar het blijkt dat zijn tijd in de ruimte nog niet voorbij was. In 1998 vloog Glenn op de Space Shuttle Discovery voor een acht dagen durende missie op 77-jarige leeftijd, waarmee hij de oudste persoon is die in de ruimte vliegt. Onder de experimenten waaraan hij deelnam waren er verschillende gerelateerd aan veroudering, en hoe een ouder menselijk lichaam zich aanpast aan de ruimte. Glenn bleef jarenlang een actieve openbare spreker, zelfs verschijnend op het Apollo 11 30-jarig jubileum in Washington, D.C. in 2009 (op 88-jarige leeftijd). Hij stierf in december 2016 op 95-jarige leeftijd, het laatste overgebleven lid van de Mercury 7.