SpaceX start Vital New Spaceship-dockingstation voor ruimtestation

Wanneer de robotachtige Dragon-capsule van SpaceX op maandag (18 juli) op ​​een nieuwe aanvoer naar het International Space Station (ISS) wordt gelanceerd, zal deze een vitaal stuk hardware in zijn koffer hebben: de eerste van twee nieuwe dockingpoorten die toekomstige privé-poorten mogelijk zullen maken ruimtetaxis om automatisch verbinding te maken met het baanlaboratorium.

Op dit moment kunnen alleen Russische voertuigen - bemande Sojoez-ruimtevaartuigen en gerobotiseerde Progress-vrachtschepen - aanleggen bij het ruimtestation met behulp van speciale poorten aan de Russische kant van het baancomplex. Vrachtruimtevaartuigen die zijn gelanceerd naar het Amerikaanse deel van het station moeten momenteel worden gegrepen door ruimteteampersoneel.

Maar dat zal snel veranderen. De nieuwe dockingpoorten, genaamd International Docking Adapters (IDA's), volgen een nieuwe internationale standaard en zijn ontworpen om een ​​verscheidenheid aan voertuigen op eigen kracht aan te laten meren bij het ISS. [Spacewalkers effenen pad voor nieuwe ISS-dockingpoort (video)]

Dat is "de grote deal tussen IDA," David Clemen, directeur van Boeing's ontwikkeling / aanpassingen voor het ruimtestation, zei gisteren (13 juli) in een teleconferentie.

"Er is een internationale standaard voor het koppelingssysteem ontwikkeld door de ISS-partners om een ​​standaard op te stellen voor alle toekomstige docking, niet alleen voor het ISS, maar voor toekomstige ruimtevoertuigen," voegde Clemen toe. "En dit zal het eerste component zijn dat volgens die norm is gebouwd en naar het ISS wordt gebracht."

Boeing is een van de twee bedrijven - SpaceX is de andere - om contracten te hebben met NASA om astronauten naar het ruimtestation te lanceren. Zowel de Crew Dragon-capsule van SpaceX als de CST-100 Starliner-capsule van Boeing zijn goed op weg om in 2017 met bemande vluchten naar het station te beginnen, aldus NASA-functionarissen.

De IDA is een grote ring met een hoogte van 3,2 voet (1 meter); de binnenkant is 1,5 meter (1,60 m) breed. De totale diameter, inclusief sensoren en andere gereedschappen rond de toegangsweg, is 7,8 voet (2,4 m), aldus NASA-functionarissen in een verklaring. Het ontwerp van de adapter werd goedgekeurd door vertegenwoordigers van Rusland, Canada, Japan en het Europees Ruimteagentschap als een standaardinterface.

Dit is de tweede poging om een ​​IDA naar het station te krijgen. SpaceX's Dragon-ruimtevaartuig had ook een IDA bij zich toen het op een vrachtmissie werd afgevuurd in juni 2015 - een vlucht die minder dan 3 minuten na de lancering eindigde, toen de Falcon 9-raket uit elkaar viel.

De adapter verplaatst zich naar een baan in de achterbak van Dragon, die NASA-astronaut Jeff Williams zal vastgrijpen met de robotarm van het ruimtestation. Later, wanneer het vaartuig is afgemeerd naar het station, zal de arm de IDA uit Dragon's koffer trekken en deze ongeveer 1 voet (0,3 m) van de voorkant van de poort waar hij zal worden geplaatst, verplaatsen, aldus ambtenaren van de NASA. Dan zullen astronauten een ruimtewandeling uitvoeren om het op het station te installeren, waar het bovenop een oude spaceshuttle-dockingpoort past. De tweede adapter, die volgend jaar afzonderlijk zal worden opgestart, past over een andere dergelijke poort.

"Aan de Amerikaanse zijde hebben we twee grote koppelmechanismen die voor de shuttle zijn gebruikt ... en ze zijn echt niet meer beschikbaar", zei Kirk Shireman, NASA's ruimtestationprogrammamanager tijdens de persconferentie van gisteren. 'Die zijn jaren geleden door Rusland teruggebouwd en ze gebruiken ze niet aan hun kant - ze bestaan ​​eigenlijk niet meer, we hadden een nieuw mechanisme nodig.'

Het interieur van de Draak draagt ​​ongeveer 3800 lbs. (1.700 kilogram) aan benodigdheden en materialen, waaronder een heleboel interessante componenten voor wetenschappelijke experimenten aan boord van het baanlaboratorium. Deze uitrusting omvat een kleine DNA-sequencer, om voor het eerst DNA in de ruimte te sequencen; levende hartcellen om het effect van microzwaartekracht op het kloppend hart te testen; en een warmtewisselaar in fasewisselmateriaal die kan bevriezen en ontdooien om te voorkomen dat astronauten aan boord van het ISS te warm of te koud worden.

Ook aan boord van Dragon zijn micro-organismen aangetroffen in het gebied van de oude kernreactor van Tsjernobyl in Oekraïne, die in 1986 is gesmolten. Onderzoekers willen zien hoe de microben omgaan met microzwaartekracht, om strategieën voor bestralingstherapie te informeren.

Net als de docking adapters testen veel van de ruimtestationexperimenten technologie die nuttig zal zijn als mensen verder de ruimte in reizen, aldus NASA-functionarissen.

Shireman heeft besproken hoe de adapters buiten het ruimtestation kunnen worden gebruikt. Een soortgelijke adapter die aan dezelfde eisen voldoet, zou bijvoorbeeld kunnen worden gebruikt met het Orion-ruimtevaartuig in een baan rond de maan, zei hij.

"Dit is het eerste stuk, maar [het gebruik van] IDA en deze internationale standaard voor het aanmeren heeft een lange toekomst te wachten," zei Shireman.