Powerful Space Explosion May Herald Star's Death By Black Hole

Een enorme, krachtige sterexplosie ontplofte vorige week in de diepe ruimte - een ultraheldere conflagaratie waarbij astronomen hun hoofd krabben over precies hoe het gebeurde.

De ontploffing kan de dodelijke kreet zijn van een ster terwijl deze door een zwart gat werd opengereten, zeiden wetenschappers. Hoogenergetische straling blijft opfleuren en vervagen vanaf de locatie van de explosie van 28 maart, ongeveer 3,8 miljard lichtjaar van de aarde in het sterrenbeeld Draco. [Afbeelding van de ruimte-explosie]

Astronomen zeggen dat ze nog nooit getuige zijn geweest van een explosie die zo helder, langdurig en variabel was, volgens NASA-functionarissen.

De explosie lijkt op een gammastraaluitbarsting - de meest krachtige soort ontploffing in het universum, die meestal de vernietiging van een massieve ster markeert - maar de opvlammende emissies van deze dramatische gebeurtenissen duren nooit meer dan een paar uur, aldus onderzoekers.

"We kennen objecten in onze eigen melkweg die herhaalde bursts kunnen produceren, maar ze zijn duizenden tot miljoenen keer minder krachtig dan de bursts die we nu zien", zegt Andrew Fruchter van het Space Telescope Science Institute in Baltimore in een verklaring vandaag (7 april). "Dit is echt buitengewoon."

Enorme explosie in de ruimte

Wetenschappers gebruiken verschillende NASA-ruimtewaarnemingscentra die in concert samenwerken om de enorme ontploffing te bestuderen.

De ruimte-explosie werd op 28 maart gedetecteerd toen een instrument op de Swift-satelliet van de NASA een röntgenuitbarsting detecteerde, de eerste in een reeks krachtige ontploffingen. Het Swift-observatorium bepaalde een ruwe positie voor de explosie, die wetenschappers nu de gammastraal burst (GRB) 110328A noemen. [Video: wat maakt de helderste flits in het universum?]

Na de ontdekking van Swift heeft een afbeelding van de Hubble-ruimtetelescoop op maandag (4 april) de exacte bron van de ontploffing bepaald - het centrum van een klein sterrenstelsel in het sterrenbeeld Draco. Diezelfde dag gebruikten astronomen de Chandra X-ray Observatory om een ​​blootstelling van vier uur aan de puzzelbron te maken.

Hoewel onderzoek aan de gang is, zeggen astronomen dat de ongebruikelijke explosie waarschijnlijk ontstond toen een ster te dicht bij het centrale zwarte gat van de melkweg wandelde. Intense getijdekrachten hebben waarschijnlijk de ster uit elkaar gescheurd en het infalling-gas stroomt verder naar het zwarte gat.

Volgens dit model vormde het draaiende zwarte gat een uitstromende straal, die krachtige röntgenstralen en gammastraling in onze richting blaast, aldus onderzoekers.

"Het feit dat de explosie plaatsvond in het centrum van een melkwegstelsel vertelt ons dat het waarschijnlijk is geassocieerd met een enorm zwart gat", zei Neil Gehrels, de hoofdwetenschapper voor Swift bij het Goddard Space Flight Center van NASA, in een verklaring. "Dit lost een belangrijke vraag over de mysterieuze gebeurtenis op." [Foto's: zwarte gaten van het universum]

Kijkend in de loop van de straal

De meeste sterrenstelsels, inclusief die van ons, bevatten centrale zwarte gaten met miljoenen keren de massa van onze zon. De verstoorde ster bezweek waarschijnlijk aan een zwart gat dat minder zwaar was dan dat in het hart van ons Melkwegstelsel. Het centrale zwarte gat van de Melkweg heeft een massa die ongeveer 4 miljoen keer die van de zon is, aldus onderzoekers.

Astronomen hebben sterren gedetecteerd die eerder door supermassieve zwarte gaten waren verstoord, maar geen enkele heeft de helderheid en variabiliteit van de röntgenstraling getoond in GRB 110328A, die herhaaldelijk is uitgebogen. Sinds 3 april is het bijvoorbeeld meer dan vijf keer opgefleurd.

Wetenschappers denken dat de röntgenstralen afkomstig kunnen zijn van materie die in de buurt van de snelheid van het licht beweegt in een deeltjesstraal die zich vormt naarmate het gas van de ster naar het zwarte gat valt.

"De beste verklaring op dit moment is dat we toevallig in de loop van deze jet kijken", zei Andrew Levan van de University of Warwick in het Verenigd Koninkrijk, die de Chandra-observaties leidde. "Als we recht naar beneden kijken in deze jets, kunnen we dankzij een helderheidsboost details bekijken die we anders misschien missen."

Astronomen plannen extra Hubble-waarnemingen om te zien of de kern van de melkweg de helderheid verandert.
Volg ProfoundSpace.org voor het laatste nieuws over ruimtewetenschap en -onderzoek op Twitter en verder