Tekenen van weer gezien op Dwarf Planet

Vreemd weer op de ijzige dwergplaneet Eris kan veranderingen veroorzaken die wetenschappers nu zien aan het methaan-ijsoppervlak van dit verre object in ons zonnestelsel.

Eris is het grootste bekende zonnestelselobject voorbij de baan van Neptunus. Het is groter dan Pluto, met een diameter van ergens tussen ongeveer 1.490 mijl en 1.860 mijl (2.400 km en 3.000 km).

Een team van onderzoekers onderzocht de gegevens over Eris verzameld bij het MMT Observatorium in Arizona. Ze hebben specifiek gekeken naar concentraties van methaanijs op basis van lichtreflectie en absorptie-informatie.?

Hun resultaten laten mogelijk stikstofijs zien vermengd met het methaanijs dat het oppervlak van Eris bedekt. En de relatieve hoeveelheid stikstofijs neemt met de diepte in het ijs toe, vonden ze.

Dit is wat de onderzoekers denken dat er gebeurt:

Op dit moment bevindt Eris zich op de verste afstand tot de zon, aphelion genoemd, in een baan van ongeveer 560 jaar, wat betekent dat de planeet bijna 100 astronomische eenheden (AU) van de zon is, of ongeveer 9 miljard mijl (14 miljard km). Langs zijn baan zweeft Eris zo dichtbij als 38 AU naar de zon als hij op het perihelium staat.

Als gevolg van Eris 'kanteling, staat een ander halfrond tegenover de zon als het op het perihelium en aphelion staat.

Op het zonovergoten halfrond of de paal op het perihelium, zou er veel sublimatie zijn opgetreden om stikstof in gas te veranderen. (Sublimatie is het proces waarbij ijs naar gas draait terwijl de vloeibare fase wordt overgeslagen.) Dit gas zou zich in de atmosfeer verzamelen? waarschijnlijk een heel dunne rond zo'n klein object? om de druk te verhogen en winden naar de gearceerde pool te brengen.

Stikstofijs verandert in een gas bij lagere temperaturen en dus zou er meer stikstofgas in de atmosfeer zijn in vergelijking met methaan. Vervolgens, bij de beschaduwde pool, ook wel de winterhelft genoemd, zouden de gassen condenseren in sneeuwachtig of dauwachtig materiaal dat als stikstofijs op het oppervlak van Eris zou vallen.

Toen Eris steeds dichter bij de zon kwam, zou ditzelfde proces plaatsvinden voor methaan, waarbij methaan sublimeert op het zonovergoten halfrond en valt als methaanijs op de beschaduwde pool.

Terwijl de wind blies van de zonovergoten zijde naar het gearceerde halfrond (zoals de zomer vorderde aan de zonovergoten kant), zou stikstof uitgeput zijn. En dus zou meer methaan naar de schaduwzijde overgaan en als methaanijs vallen.

De paal die de onderzoekers observeerden, was jarenlang overschaduwd, terwijl Eris bij het perihelium was. Diezelfde paal staat nu voor de zon en is dat al tientallen jaren tot eeuwen, aldus de onderzoekers.

"Het halfrond in de duisternis dan, is het halfrond dat we vandaag tegen aphelion zien", vertelde onderzoeker Stephen Tegler, een astrofysicus aan de Northern Arizona University, ProfoundSpace.org. "Met andere woorden, we kunnen vandaag een handtekening zien van de winden die verdicht zijn tijdens de laatste perihelion passage."

Dit zichtbare weer zou kunnen verklaren waarom de onderzoekers meer stikstof dieper vonden onder het oppervlak van Eris, dat eerder in het seizoen zou zijn afgezet.

Het onderzoek zal worden gedetailleerd in een aankomende uitgave van het tijdschrift Icarus.

  • Video? Planet Hunter
  • Het wildste weer in de Melkweg
  • Afbeeldingen: Ons nieuwe zonnestelsel