Zonsverduisteringen door de eeuwen heen: van (mogelijke) onthullingen tot wetenschap

Paul Sutter is astrofysicus aan de Ohio State University en de hoofdwetenschapper bij COSI Science Center. Sutter leidt op AstroTouring.com rondleidingen over de hele wereld met wetenschapsthema's. Sutter heeft dit artikel bijgedragen aan de Expert Voices van ProfoundSpace.org: Op-Ed & Insights.

Mensen kijken graag naar de lucht. Mensen vinden het fijn om kleine details van hun dagelijks leven op te schrijven. Ergo, wanneer mensen iets interessants in de lucht zien, schrijven ze het op. We hebben historische - en verrassend genoeg - prehistorische verslagen van hemelse gebeurtenissen die duizenden jaren teruggaan, inclusief zonsverduisteringen. Dus als je op 21 augustus het juiste Instagram-filter kiest voor je "solaire selfie", volg je in de voetsporen van een oude en nobele traditie. (Opmerking: niet doen een eclips fotograferen zonder een veilig zonnefilter wanneer een gedeelte van de zon zichtbaar is.)

Vanwege hun aard zijn prehistorische records van zonsverduisteringen het moeilijkst te interpreteren. Vertegenwoordigt dat swirly ding de zon? Zijn de concentrische cirkels de volle maan? De nieuwe maan? En hoe zit het met die zigzags? Als we de rotstekeningen op de oude monumenten bij Loughcrew, Ierland correct interpreteren, dateert de oudste geregistreerde zonsverduistering van 3340 voor Christus.

Als we eenmaal de geschreven geschiedenis hebben ingevoerd, worden dingen een beetje betrouwbaarder. Een bijzonder verhaal komt neer op ons vertellen het verhaal van de Chinese keizer Chung K'ang, die blijkbaar zijn hof-astronomen onthoofd voor het niet voorspellen van de zonsverduistering van 2137 B.C. Hoewel de anekdote puur apocrief is, is dit een goede manier om jonge astronomen rond het kampvuur bang te maken. [Total Solar Eclipse 2017: wanneer, waar en hoe te zien (veilig)]

Ik moet vermelden dat de Chinezen bijna duizend eclipsen uit de achtste eeuw voor Christus hebben opgetekend. tot de vijfde eeuw v.Chr., zonder bijbehorende onthoofdingen.

Ze waren echter niet alleen. De Babyloniërs en Grieken hielden zichzelf bezig met het opnemen van zonsverduisteringen met behulp van kleurrijke taal zoals "de zon werd beschaamd", zoals een oude kleitablet bevestigt. Zonsverduisteringen waren te moeilijk om met enig vertrouwen te voorspellen met de beperkte nauwkeurigheid die beschikbaar was voor de Ouden - een slechte troost voor de Chinese rechter-astronomen, dat weet ik - maar voor zover we kunnen nagaan, realiseerden alle beschavingen die verduisteringen hielden zich snel dat ze het resultaat waren van de natuurlijke bewegingen van de zon en de maan.

Dat gezegd hebbende, stelde het astrologische wereldbeeld dat de bewegingen van de hemelen verbonden waren met aardse gebeurtenissen, zodat zonsverduisteringen niet noodzakelijk gevreesd hoefden te worden (althans door de intelligentsia van hun respectieve culturen), maar werden gebruikt om de lotgevallen van keizers, generaals, religieuze leiders en andere belangrijke mensen. [10 zonsverduisteringen die de wetenschap veranderden]

In het wetenschappelijke tijdperk van de astronomie, werden zonsverduisteringen gebruikt voor meer dan alleen het vinden van een zwakke verbinding met het lot van de grote baas. Waarnemers begonnen de corona in meer detail te bestuderen en ontdekten helium (Helios, zoals de Griekse god van de zon - nu de naam?) In het proces. Later zouden ze worden gebruikt om de voorspelling van algemene relativiteit te verifiëren dat massieve objecten het pad van licht kunnen buigen.

Deze dagen, net als op 21 augustus, zullen ze een gelegenheid zijn om ooh en ah te luisteren naar de schoonheid van de natuurlijke wereld terwijl ze tegelijkertijd onderzoek doen. En geen onthoofdingen.