Gederubriceerd: US Military's Secret Cold War Space Project Revealed

Een onlangs vrijgegeven schatkamer aan historische gegevens onthult intrigerende details over een geheim Koude Oorlog-project dat bekendstaat als het Bemande Orbiterend Laboratorium (MOL).

Het MOL-programma van de Amerikaanse luchtmacht liep van december 1963 tot de annulering ervan in juni 1969. Het programma besteedde in die tijd $ 1,56 miljard, volgens sommige schattingen.

Hoewel het programma nooit een bemand ruimtestation betrof, waren die bijna zes jaar behoorlijk bewogen, met de selectie van 17 MOL-astronauten, de verbouwing van NASA's tweevakige Gemini-ruimtevaartuig, de ontwikkeling van het Titan-3C-lanceervoertuig en de bouw van een MOL-lanceerbasis op de luchtmachtbasis Vandenberg in Californië. [Foto's: vrijgegeven Amerikaanse spion satellietfoto's en -ontwerpen]

Al vroeg in het MOL-programma wisten de architecten niet helemaal zeker waar MOL om draaide. "Is de MOL een laboratorium?" leest een van de nieuw vrijgegeven documenten, die werden uitgegeven door het U.S. National Reconnaissance Office (NRO). "Of is het een operationeel verkenningsruimtevaartuig (of een bommenwerper?)"

Zelfs vandaag blijven aspecten van het MOL-initiatief geheim.

Krachtige oogspion

De verwachte taken van MOL-bemanningen omvatten verkenningsactiviteiten onder de codenaam Project Dorian. Dorian was een superkrachtig camerasysteem dat fotografische dekking van de Sovjetunie en andere locaties kon verkrijgen met een betere resolutie dan het beste onbemande systeem van die tijd, het eerste Gambit-ruimtevaartuig van de NRO.

Maar de historische documenten suggereren dat er tal van andere banen waren op de MOL-rol voor beraadslaging, waaronder het gebruik van zijwaarts gerichte radar, de evaluatie van elektronische apparatuur voor het vergaren van intelligentie en de assemblage en het onderhoud van grote structuren in de ruimte.

Ook werd gesproken over het gebruik van MOL-dragende "ontkenningsraketten" die gebruik zouden maken van niet-nucleaire kernkoppen, de inspectie van satellieten en de inkapseling en het herstel van vijandelijk ruimtevaartuig, mogelijk met raketvoortstuwende apparaten.

Voor een ruimtewandelend MOL-bemanningslid werd een afgelegen manoeuvreereenheid beschouwd als de sleutel voor het naderen en omzeilen van een doel terwijl de astronaut op veilige afstand bleef "om schade te voorkomen van een actieve verdediging of een met een booby gevangen doelwit."

Er was met name veel reflectie over de biologische en psychologische reacties van MOL-bemanningsleden in een baan om de 30 dagen of meer. [Het menselijk lichaam in de ruimte: 6 weird feiten]

Herontdek en herstel feiten

De release van MOL-informatie door de NRO was gepland voor een evenement op 22 oktober in het National Museum of the U.S. Air Force, dat gevestigd is op Wright-Patterson Air Force Base nabij Dayton, Ohio.

Zogenaamde MOL-bemanningsleden en andere programmabestuurders namen deel aan het evenement, dat "The Dorian Files Revealed: The Manned Orbiting Laboratory Crew Members 'Secret Mission in Space" werd genoemd.

"De tijd laat vaak toe dat feiten worden vervormd of vergeten", zegt James Outzen, hoofd van de historische documentatie en onderzoek bij het Centrum voor de Studie van Nationale Verkenning in Chantilly, Virginia. "Maar de geschiedenis biedt de mogelijkheid om feiten te herontdekken en te herstellen."

MOL werd geboren in een omgeving van de Koude Oorlog waarin het moeilijk was om te leren wat de tegenstanders van de Verenigde Staten van plan waren, zei Outzen.

Patricia Cameresi, hoofd van de Information Review and Release Group van de NRO, zei dat het declasseren van meer dan 20.000 pagina's MOL-documenten geen eenvoudige taak was.

"Het duurde meer dan een jaar om alle betrokken partijen te betrekken ... om hen ertoe te brengen akkoord te gaan met de declassificatie van aanvullend materiaal en vervolgens de feitelijke beoordeling per regel te doen," zei Cameresi.

Achter het ijzeren gordijn

Voormalige MOL-astronauten die deelnamen aan het evenement op 22 oktober waren James Abrahamson, Karol Bobko, Albert Crews, Bob Crippen en Richard Truly. Michael Yarymovych, die technisch directeur was van de MOL-inspanning van de Amerikaanse luchtmacht, nam ook deel.

"We waren iets aan het doen dat opwindend en belangrijk was," zei Yarymovych. "We gaan ook iets heel belangrijks doen voor de nationale veiligheid, we zullen achter het IJzeren Gordijn gaan kijken ... de natie verdedigen terwijl het de spannende dingen doet van bemande ruimtevluchten."

Na de beëindiging van MOL, Trudy, werden Crippen en Bobko NASA-astronauten, met echt uiteindelijk de status van NASA-beheerder. Abrahamson leidde NASA's space shuttle-programma in de vroege jaren 1980, later leidde later president Ronald Reagan's Strategic Defense Initiative, genaamd het "Star Wars" -programma.

Geheugen rijstrook

Voor de MOL-astronauten was het Wright-Patterson-museumevenement een onvergetelijke reis.

"Het werd geannuleerd op 10 juni 1969, een datum die nog lang in mijn geheugen zal blijven hangen, wat een van de dieptepunten in mijn leven was," zei Crippen.

Echt gezegd dat MOL 'niet iets triviaals was waar we aan werkten.' Hij dacht dat het programma een aantal complexe problemen had opgelost vóór 'zwarte dinsdag', toen vertragingen, kostenoverschrijdingen en andere factoren het programma tot een einde brachten.

MOL, dat in een polaire baan om de aarde zou hebben geritst, pionierde complexe menselijke interactie met een geautomatiseerd filmcamerasysteem, zei Truly. "Het zou het veel beter hebben gemaakt dan strikt genomen als een geautomatiseerd systeem," zei hij.

Mensen in de lus

Volgens Abrahamson, die ook de taak kreeg om een ​​trainingssimulator te bouwen voor het gebruik van het MOL-camerasysteem, was het een toegevoegde waarde om mensen op de hoogte te houden.

De MOL-filmcamera zou zo nauwkeurig zijn, zei Abrahamson, dat het Sovjetvliegvelden of vastgeroeste beelden van vliegtuigvliegtests en het testen van gespecialiseerde munitie had kunnen fotograferen.

Maar het gezichtsveld door de camera zou hetzelfde zijn als 'een frisdrankblikje neerkijken', wat het menselijk oordeel belangrijk maakt, zei Abrahamson. De astronauten "moesten oordelen en trainen ... en zeggen:" Kijk hier, niet hier, verspil geen pas hier, "voegde hij eraan toe.

Belangrijke erfenis

Uiteindelijk heeft de dood van MOL Abrahamson een les gegeven die hij heeft toegepast op andere programma's. "Als je daar een leeg blikje kunt krijgen, doe het dan, want dan kun je erop bouwen," zei hij.

De strategie met het Congres, "niet de technische uitdaging", was het grootste risico, zei Abrahamson.

Volgens Outzen, de verkenningshistoricus, "Er is vaak een misplaatste veronderstelling dat een geannuleerd programma geen belangrijke erfenis heeft, dit mag niet gezegd worden van het bemande baanlaboratoriumprogramma."

Het MOL-programma moet worden erkend "vanwege zijn rijke erfenis in zowel de burger- als nationale verkenningsruimtegeschiedenissen", concludeerde Outzen.

Om te beginnen met je eigen graven in de 20.681 pagina's van vrijgegeven MOL-documenten, foto's en andere bronnen, ga je naar //www.nro.gov/foia/declass/MOL.html

Leonard David rapporteert al meer dan vijf decennia over de ruimtevaartindustrie. Hij is voormalig onderzoeksdirecteur voor de National Commission on Space en co-auteur van het boek van Buzz Aldrin uit 2013, 'Mission to Mars - My Vision for Space Exploration', uitgegeven door National Geographic met een nieuwe bijgewerkte pocketversie die in mei 2015 werd uitgebracht. Volg ons , of . Oorspronkelijk gepubliceerd op ProfoundSpace.org.