The 'Blue' Last Quarter Phase Explained

NEW YORK - Stephen Hawking wil dat de mensheid de sterren bereikt.

De beroemde kosmoloog onthulde vandaag, samen met een groep wetenschappers en miljardair investeerder Yuri Milner, een ambitieus nieuw $ 100 miljoen project genaamd Breakthrough Starshot, dat tot doel heeft het prototype te bouwen voor een klein, licht aangedreven robot ruimteschip dat zou kunnen bezoeken de nabijgelegen ster Alpha Centauri na een reis van slechts 20 jaar.

"De limiet die ons nu confronteert, is de grote leegte tussen ons en de sterren, maar nu kunnen we het overstijgen", zei Hawking vandaag tijdens een persconferentie hier op One World Observatory. [Stephen Hawking: 'Onze grenzen overschrijden' met doorbraak Starshot (video)]

"Met lichtstralen, lichte zeilen en het lichtste ruimtevaartuig dat ooit is gebouwd, kunnen we binnen een generatie een missie naar Alpha Centauri starten", voegde hij eraan toe. "Vandaag verbinden we ons tot deze volgende grote sprong in de kosmos, omdat we mens zijn en onze natuur is om te vliegen."

Het ruimtevaartuig van Starshot zal bestaan ​​uit een chip van wafelformaat bevestigd aan een superdun zeil. Dit duo wordt gelanceerd naar de ruimte aan boord van een moederschip en vervolgens naar de sterren gedreven door laserlicht dat vanaf een hooggelegen faciliteit hier op aarde wordt gestraald.

Zo'n vaartuig, zei Milner, zou tot 20 procent sneller kunnen worden dan het licht - snel genoeg om het Alpha Centauri-systeem te bereiken, dat op slechts 4,37 lichtjaar afstand ligt, slechts twee decennia na de lancering. (Het zou een conventioneel aangedreven sonde ongeveer 30.000 jaar kosten om zo'n reis te maken.)

"We noemen het de Nanocraft," zei Milner. "Onze interstellaire zeilboot."

De Nanocraft "kan afbeeldingen van mogelijke planeten en andere wetenschappelijke gegevens vastleggen en ze met een lichtstraal naar huis sturen", voegde Milner eraan toe. "Als deze missie slaagt, zal het ons zoveel vertellen over onszelf als over Alpha Centauri.

"Doorbraak Starshot is gebaseerd op technologie die in de nabije toekomst beschikbaar is of waarschijnlijk beschikbaar zal zijn," zei Milner, eraan toevoegend dat al haar werk gebaseerd is op gegevens in het publieke domein.

Het ontwikkelen en testen van de Starshot-technologie zal tijdrovend en duur zijn; Het sturen van Nanocraft naar Alpha Centauri zal waarschijnlijk ongeveer evenveel kosten als de grootste wetenschappelijke experimenten die vandaag worden uitgevoerd, zeiden teamleden.

Maar de volgende missies zouden veel goedkoper moeten zijn, en dankzij schaalvoordelen kunnen veel Nanocraft op één enkele vlucht worden ingezet om redundantie te bieden en de fotografische dekking van het doelstersysteem te vergroten. (De chip in het hart van elke Nanocraft kost ongeveer evenveel als een iPhone om te produceren, zeiden doorbraken van Starshot.)

De aankondiging van vandaag komt op de 55e verjaardag van de historische lancering van kosmonaut Yuri Gagarin's op Vostok 1 in 1961, een missie die het tijdperk van de menselijke ruimtevlucht inluidde. Milner, geboren in Moskou, heeft gezegd dat hij werd genoemd ter ere van Gagarin. Vandaag is het ook de 35ste verjaardag van de eerste spaceshuttlevlucht van de NASA, STS-1, aan boord van Columbia.

"Het verhaal van de mens is er een van grote sprongen," zei Milner in een verklaring. "Vijfenvijftig jaar geleden vandaag, werd Yuri Gagarin de eerste mens in de ruimte, vandaag bereiden we ons voor op de volgende grote sprong - naar de sterren."

Doorbraak Het bord van Starshot bestaat uit Hawking, Milner en Mark Zuckerberg, de oprichter en CEO van Facebook.

Dit is niet de eerste keer dat Hawking en Milner samenwerkten: Hawking hielp Milner's 10-jarig, $ 100 miljoen initiatief onthullen om tekenen van intelligent leven te zoeken, genaamd Breakthrough Listen, afgelopen juli. Dat project, dat wordt aangekondigd als de meest krachtige zoektocht ooit naar buitenaards leven, zal 1 miljoen sterren onderzoeken in de melkweg die het dichtst bij de aarde ligt. Het 10-jarige project zal ook de 100 dichtstbijzijnde sterrenstelsels scannen naar de onze voor elk spoor van intelligent leven.

Milner financiert ondertussen ook het Breakthrough Message-project, dat tot $ 1 miljoen aan prijzen toekent aan mensen die de beste berichten maken voor uitzending naar een intelligent leven dat mogelijk luistert.