Giant Eye In Space gezien door NASA-telescopen

Een paar ruimtetelescopen van de NASA hebben een spectaculaire nieuwe foto van de Helixnevel vastgelegd, een gloeiend hemelzicht dat lijkt op een gigantisch kosmisch oog.

De Helixnevel (ook bekend als NGC 7293) vertegenwoordigt een stervende ster die bekend staat als een planetaire nevel. De nieuwe foto, die woensdag (3 oktober) is vrijgegeven, combineert gegevens van de Spitzer Space Telescope van de NASA, die observeert in infraroodlicht met lange golflengte, en de Galaxy Evolution Explorer (GALEX), die het ultraviolette licht met korte golflengte uit de voorwerp.

De Helixnevel bevindt zich op ongeveer 650 lichtjaar van de aarde in het sterrenbeeld Waterman. Het biedt een sneak peak in de toekomst van onze eigen zon, die naar verwachting binnen ongeveer 5 miljard jaar in een planetaire nevel zal veranderen.

Planetaire nevels zijn sterren rond de grootte van de zon die het einde van hun leven hebben bereikt en geen waterstof en heliumbrandstof meer hebben voor fusie in hun kernen. Op dit punt blazen ze hun buitenste gasvormige lagen uit in gloeiende schillen om hen heen en verdichten ze zich in kleine witte dwergsterren.

"De witte dwerg is ongeveer zo groot als de aarde, maar heeft een massa die heel dicht bij die van de oorspronkelijke ster ligt, in feite zou een theelepeltje van een witte dwerg evenveel wegen als een paar olifanten!" NASA-wetenschappers schreven in een verklaring.

De witte dwergster is zichtbaar op de foto als de kleine witte stip in het midden van de nevel.

Deze ster straalt intense ultraviolette straling uit, die op zijn beurt de buitenste gaslagen in infrarode golflengten verlicht. Beide bereiken van het spectrum worden hier weergegeven in het gecombineerde licht van de twee telescopen. Op de foto worden de GALEX-gegevens blauw weergegeven, terwijl de observaties van de Spitze Space Telescope in geel worden weergegeven. Een deel van de achtergrondruimte is afkomstig van gegevens die zijn verzameld door de alles-in-de-lucht breedveldige infraroodonderzoekenverkenner (WISE) van de NASA.

Planetaire nevels zijn helemaal geen planeten, maar ze werden in de 18e eeuw abusievelijk genoemd omdat ze op gasreuzen van gasreuzen leken en de naam bleef hangen.