Philae Lander snoof organische stoffen in de atmosfeer van Comet

De eerste sonde die ooit op het oppervlak van een komeet landde, voerde een serieuze wetenschap uit voordat hij in de winterslaap ging. De Europese Philae-lander vond organische moleculen in de atmosfeer van de komeet en ontdekte dat het oppervlak van het ijskoude object net zo hard is als ijs.

Op 12 november werd de Philae van het Europees Ruimtevaartagentschap de eerste sonde die zachtjes op het gezicht van een komeet landde. Na te zijn vrijgelaten uit de Rosetta-orbiter, stuiterde de lander eigenlijk tweemaal op Comet 67P / Churyumov-Gerasimenko voordat hij zijn huidige minder ideale rustplaats innam. Vanwege de omstandigheden met weinig zonlicht, ging Philae na slechts ongeveer 57 uur op de komeet in winterslaap wanneer zijn primaire batterijen leeg waren. Maar de sonde straalde nog steeds een schat aan wetenschap terug tijdens zijn korte initiële leven op het ijzige lichaam.

Hoewel wetenschappers enige tijd nodig hebben om de door Philae verzamelde gegevens te doorzoeken, lijkt het erop dat de sonde een aantal interessante nieuwe resultaten naar huis heeft gestuurd. Voordat het toestel werd uitgeschakeld, slaagde een van de instrumenten van Philae erin om de eerste organische moleculen die in de atmosfeer van de komeet werden gedetecteerd te 'ruiken', zeiden functionarissen van het DLR German Aerospace Center. Wetenschappers zijn echter nog steeds niet zeker wat voor soort organische stoffen - koolstofhoudende moleculen die de bouwstenen van het leven op aarde zijn - werden gevonden. [Zie geweldige foto's van Philae en Rosetta]

Philae ontdekte ook dat het oppervlak van Comet 67P / C-G harder is dan de onderzoekers aanvankelijk dachten dat het zou zijn. Voordat de batterij van de sonde op was, bevalen de missiecontroleurs van Rosetta Philae om in het oppervlak van de komeet te slaan, en ontdekten dat het kosmische lichaam waarschijnlijk zo hard is als ijs, aldus ESA.

"Hoewel de kracht van de hamer geleidelijk werd verhoogd, konden we niet diep in de oppervlakte komen", zei onderzoeksleider Tilman Spohn van het DLR Institute of Planetary Research in een verklaring. "We hebben een schat aan gegevens verzameld, die we nu moeten analyseren."

Een instrument aan boord van Rosetta heeft onlangs ook een belangrijke ontdekking gedaan voor wetenschappers die geïnteresseerd zijn in de samenstelling van het ijs van de komeet en de mogelijke implicaties daarvan voor hoe de aarde een waterige wereld werd.

Volgens Eric Hand van Science Magazine heeft het ROSINA-instrument (afkorting van Rosetta Orbiter Spectrometer voor ionen- en neutrale analyse) de deuterium-waterstofverhouding (D-tot-H-verhouding) van water in de atmosfeer van de komeet bepaald. De verhouding is hoger dan die gevonden in oceanen op aarde, en zelfs hoger dan in andere kometen, Hand toegevoegd, onder verwijzing naar ROSINA hoofdonderzoeker Kathrin Altwegg van de Universiteit van Bern in Zwitserland. (Deuterium, ook bekend als "zware waterstof", bevat één proton en één neutron in zijn kern; "normale" waterstof heeft één proton en geen neutronen.)

"Drie jaar geleden bleek de komeet Hartley-2 een D-naar-H-ratio te hebben in de buurt van die van de oceanen op aarde - wat de interesse in de gedachte deed rijzen dat komeeteffecten veel van het aardwater afleverden", schreef Hand. "Altwegg zegt dat het resultaat voor 67P asteroïden weer tot hoofdverdachte kan maken."

Missie-controleurs op aarde beval Philae om in het oppervlak van de komeet te boren net nadat het op zijn laatste landingsplek tot stilstand was gekomen, maar functionarissen weten niet precies hoeveel kometen het instrument verzamelde.

"We hebben momenteel geen informatie over de hoeveelheid en het gewicht van het bodemmonster", zei Fred Goesmann van het Max Planck Instituut voor onderzoek van het zonnestelsel in Duitsland in een verklaring.

ESA-functionarissen zijn nog steeds hoopvol dat Philae weer contact kan opnemen als de Comet 67P / C-G zich een weg baant door de zon. Het is mogelijk dat het zonlicht en de temperatuuromstandigheden rond de lander kunnen veranderen als de komeet dichter bij onze ster komt, waardoor Philae mogelijk weer tot leven kan komen.

"Ik heb er alle vertrouwen in dat Philae het contact met ons zal hervatten en dat we de instrumenten opnieuw kunnen gebruiken", zei Stephan Ulamec, projectmanager van DLR, in een verklaring.

Van Rosetta wordt verwacht dat hij bij de komeet blijft omdat deze de dichtstbijzijnde benadering van de zon in augustus 2015 nadert. De orbiter is gepland om het ruimtevaartuig te bestuderen tot ten minste december 2015.