Ratten in Spaaace! NASA wil knaagdieren op het ruimtestation zetten

Noem ze de "rattenstronauten". NASA is plannen aan het opstellen om al in dit jaar een team van ratten met de juiste spullen naar het International Space Station te lanceren. Je weet wel, voor de wetenschap.

Terwijl knaagdieren in het verleden op ruimteveervluchten hebben gevlogen, hebben die missies slechts een week of twee geduurd. Deze nieuwe ratten in de ruimtemissie kunnen echter tussen de 30 en 90 dagen variëren, afhankelijk van de beschikbaarheid van ruimtevaartuigen zoals de Dragon-capsule van SpaceX om ze op de rondreis te vervoeren.

Dit betekent dat er veranderingen in de veehouderij nodig zullen zijn om de ratten gelukkig en gezond te houden, zei Julie Robinson, NASA's hoofdwetenschapper voor het ruimtestation, tijdens een recente persconferentie. [Dierlijke pioniers van het ruimtetijdperk (foto's)]

"Hierdoor kunnen dieren gedurende langere tijd worden bestudeerd op ruimtestationmissies," zei ze, en voegde dat toe van de ongeveer 35 studies waarin ratten de ruimte zijn ingegaan, maar weinigen van hen zijn meer dan twee weken weg geweest.

Het actuele schema voor het lanceren van de ratten naar het ruimtestation en ze terug te sturen naar de Aarde is nog niet helemaal duidelijk. Een SpaceX Dragon-ruimtevaartuig lanceert gewoonlijk voorraden naar het ruimtestation en keert vervolgens vracht naar de aarde terug met een waterspui, wat tijd doorbrengt in de oceaan voordat het naar de haven wordt gesleept. Dat kan mogelijk ongemakkelijk zijn voor de ratten.

Robinson zei dat het lanceren van ratten voor het experiment de voorkeur verdient boven muizen, die kleiner zijn en minder voedsel nodig hebben, omdat het neurocognitief functioneren van ratten vergelijkbaar is met dat van mensen. De knaagdieren aan boord brengen is slechts een van de vele manieren waarop het ruimtestation verandert voor de wetenschap.

Planten en fruitvliegen

Robinson's opmerkingen kwamen tijdens het NASA-bestemmingsstation: ISS Science Forum, dat in mei het wetenschappelijke werk aan het ruimtestation presenteerde in de context van een decadaal onderzoek naar de doelstellingen van de programmalaboratoria.

Een van de dingen waar onderzoekers naar streven is meer experimenten op de biowetenschappen op station, om de effecten van microzwaartekracht op levende organismen beter te begrijpen.

Een recent voorbeeld hiervan is 'Veggie' (het Veg-01-experiment van NASA), dat de haalbaarheid van het kweken van sla en andere planten voor ruimtekolonisatie zou moeten testen. Veggie arriveerde in april op het ruimtestation met de laatste Dragon-vrachtzending en is nu operationeel in een baan om de aarde.

Andere wezens die NASA hoopt te vliegen zijn fruitvliegjes. Dat komt omdat van de 900 bekende genen voor ziekten bij de mens ongeveer 700 aanwezig zijn in vliegen, zei Marshall Porterfield, directeur van de afdeling ruimtevaart en fysische wetenschappen op het hoofdkwartier van NASA in Washington, DC. Fruitvliegen worden ook vaak op aarde gebruikt omdat ze korte levensduren, waardoor onderzoekers veranderingen over meerdere generaties kunnen volgen.

"Het ruimtestation is het perfecte laboratorium voor deze langetermijntypen van onderzoeksexperimenten," zei Porterfield.

Astronaut tijd kostbaar

Een experiment op het station kan tussen de 15 minuten en 140 uur duren voordat astronauten kunnen optreden, zei Robinson. Er zijn momenteel ongeveer 200 experimenten actief op Expeditie 40. Degenen die langer nodig hebben, zijn meestal experimenten met menselijk lichaam en combineren meerdere onderzoekers om het meeste rendement voor de wetenschap te behalen.

Een voorbeeld: de XSENS ForceShoe is eind mei gelanceerd naar het ruimtestation. De ForceShoe heeft sensoren om te berekenen hoeveel "laden" de astronauten tijdens het trainen op hun voeten zetten.

Hoe dichter astronauten de zwaartekracht van de aarde kunnen simuleren op een loopband of gewichtheffen, hoe beter, zei Robinson. De eerste generatie trainingsapparatuur voor ruimtestations was ontoereikend en de volgende generatie mist - hoewel verbeterd - de hulpmiddelen die nodig zijn om deze metingen nauwkeurig uit te voeren.

"We hebben die volgende generatie hardware, maar de krachtmeting die we hoopten te krijgen ... werkt niet", zei ze en voegde de hoop toe dat de sensoren van deze schoenen die gegevens naar onderzoekers kunnen sturen.

Als een experiment niet direct gerelateerd is aan het verkenningsmandaat van de NASA, moedigt het agentschap de partner vaak aan om een ​​aanvraag in te dienen bij CASIS (het Centrum voor de Bevordering van Wetenschap in de Ruimte), een non-profitorganisatie die het Amerikaanse laboratorium van het ruimtestation beheert met eigen experimenten .

CASIS zei van zijn kant dat het wil doen wat "noodzakelijk is om succesvol te zijn" en niet "om een ​​limiet te stellen", zei Duane Ratliff, de chief operating officer. De organisatie werkt nauw samen met de NASA om te zien of er manieren zijn om limieten in astronautentijd te omzeilen om wetenschappelijke doelen te bereiken.