Nabij Comet Has a Big Heart, Radar Reveals

Een zeldzame kans om een ​​komeet te bestuderen met behulp van radartechnologie heeft nieuwe metingen opgeleverd van de grootte, vorm, geologie en rotatiesnelheid van deze reizende ruimtesteen.

Kometen komen niet vaak dicht genoeg bij de aarde voor wetenschappers om ze met radar te bestuderen, maar Comet 45P / Honda-Mrkos-Pajdusakovais maakt een zeldzame nadering van de planeet. Het is nu de zevende komeet die ooit met radar is bestudeerd, volgens een verklaring van de Universities Space Research Association (USRA).

Op basis van waarnemingen van het Arecibo Observatorium in Puerto Rico schatten wetenschappers dat de ijzige kern van Comet 45P / Honda-Mrkos-Pajdusakova ongeveer 1,3 km (1.3 mijl) breed is, wat iets groter is dan ze eerder hadden geschat. De komeet is te zwak om te worden waargenomen met het blote oog of zelfs met een verrekijker. [Best Close Encounters of the Comet Kind]

De waarnemingen van de komeet laten ook complexe structuren zien die wetenschappers nog steeds onderzoeken.

"Kometen zijn overblijfselen van het proces van vormen van de planeet en maken deel uit van een groep objecten gemaakt van waterijs en rotsachtig materiaal dat buiten Neptunus is ontstaan", zegt Ellen Howell, leider van de waarnemingscampagne in Arecibo.

"Het bestuderen van deze objecten geeft ons een idee van hoe de buitenste regionen van ons zonnestelsel gevormd en geëvolueerd zijn in de tijd", voegde Howell toe, die bij het Lunar and Planetary Laboratory van de Universiteit van Arizona is. Het laboratorium deed de observaties in samenwerking met de USRA.

De radarobservaties geven gedetailleerde informatie over een komeet, zoals de grootte, vorm, geologie en rotatie. Ze laten wetenschappers ook beter voorspellen waar de komeet zich in de toekomst zal verplaatsen, omdat het exacte definities van de baan mogelijk maakt. Bovendien kan radar door de stoffige omgeving van een komeet tasten om de kern ervan te zien. De dichtstbijzijnde benadering van de komeet ligt op ongeveer 32 afstanden tussen de aarde en de aarde (ongeveer 7,6 miljoen mijl of 12 miljoen kilometer), zeiden de USRA-vertegenwoordigers in dezelfde verklaring. De komeet heeft een omlooptijd van slechts 5,3 jaar, maar passeert de aarde slechts zelden omdat de baan van de komeet wordt beïnvloed door de gigantische planeet Jupiter.

"Terwijl kometen in een baan rond de zon draaien, sublimeren de ijsjes van vaste stoffen in gassen en ontsnappen ze aan de kern," voegden USRA-vertegenwoordigers eraan toe. "De kern krimpt geleidelijk en verdwijnt volledig binnen minder dan een miljoen jaar."