NASA Mars Rover Klaar voor de lancering van zaterdag

CAPE CANAVERAL, Fla. - Alle systemen lijken te gaan voor de zaterdag (26 november) lancering van NASA's volgende Mars rover, ambtenaren vandaag aangekondigd (23 november).

De auto-size Curiosity rover, het middelpunt van NASA's $ 2,5 miljard Mars Science Laboratory (MSL) missie, is gepland om zaterdag bovenop een Atlas 5-raket uit Florida's Cape Canaveral Air Force Station te schieten.

De raket en rover zouden dan klaar moeten zijn om te gaan, zeiden NASA-functionarissen.

"We hebben vandaag ons overzicht van de gereedheid voor de lancering gehouden en daaruit zijn geen acties voortgekomen", vertelde NASA-lanceerregisseur Omar Baez vandaag aan verslaggevers. "We zijn schoon en klaar om te vertrekken." [Foto's: laatste blik op Curiosity Rover]

Weer wilde kaart

Het weer is een beetje meer een wild card. Verwacht wordt dat een koud front naar de Space Coast in Florida gaat, vanavond, waarschijnlijk met wat vlagerige wind en verhoogde klavertje vier tegen zaterdag, aldus weerambtenaren.

De huidige voorspellingen suggereren echter dat de weersomstandigheden nog steeds goed genoeg moeten zijn om nieuwsgierigheid van de grond te krijgen.

"Op dit moment is de totale waarschijnlijkheid van (een weer) overtreding 30 procent", zei Joel Tumbiolo, die weerofficier introduceert bij het 45ste Weather Squadron van de luchtmacht.

Als Curiosity zaterdag niet van start gaat, zou het ook een goede kans moeten hebben om zondag (27 november) te gaan; omstandigheden moeten vergelijkbaar zijn, met een 30 procent kans op een door het weer veroorzaakte annulering, zei Tumbiolo. Maar het weer zal daarna waarschijnlijk verslechteren, omdat verwacht wordt dat er weer een koud front komt. Tumbiolo koppelde de kans op een weersinbreuk maandag op 70 procent.

Het startvenster van de missie, dat gebaseerd is op een gunstige uitlijning tussen de aarde en Mars, loopt tot 18 december.

De volgende Mars-rover

Nadat het is uitgegaan, begint Curiosity aan een cruise van 8 1/2 maanden naar de Rode Planeet. In augustus 2012 zal het land landen op een 160 kilometer lange (160 kilometer) krater genaamd Gale en beginnen met zijn missie om te beoordelen of Mars het microbiële leven kan of ooit kan ondersteunen.

Gale is een goede plek om dit werk uit te voeren, zeggen onderzoekers.

Mars-omloop ruimtevaartuigen hebben daar het bewijs gevonden van kleien en sulfaten, mineralen die zich vormen in de aanwezigheid van water. En een 3 mijl-hoge (5 km) sedimentheuvel stijgt op uit het centrum van Gale, met behoud van een meerlagig verslag van hoe Mars in de loop van de tijd is veranderd.

Curiosity gebruikt zijn 10 wetenschappelijke instrumenten om dit record te lezen. De 1-tons rover zoekt naar organische stoffen - koolstofhoudende verbindingen die de bouwstenen van het leven zijn zoals we die kennen - en voert diepgaand geologisch onderzoek uit naar Gale's rode vuil en stenen.

Het MSL-team benadrukt dat nieuwsgierigheid niet een levensdetectiemissie ingaat; het is waarschijnlijk niet mogelijk om micro-organismen van Mars in de bodem te spotten, zelfs als ze bestaan. Maar het werk van Curiosity zal een belangrijke stap zijn in de richting van een eventuele volledige zoektocht naar het leven van Mars, en het zou op zichzelf al heel wat opwindende resultaten moeten opleveren, aldus functionarissen.

Nieuwsgierigheid "is een orde van grootte die beter in staat is dan alles wat we ooit hebben geïntroduceerd op een willekeurige planeet in het zonnestelsel," zei Colleen Hartman, assistent-medewerker bij het Directoraat Wetenschapsmissies van de NASA. "Het zal langer gaan, het zal meer ontdekken dan we ons kunnen voorstellen."