'Dark' en Powerful Space Explosions worden mogelijk verhuld door Cosmic Dust (video, afbeeldingen)

Astronomen die een gigantische radiotelescoop gebruikten om de meest gewelddadige explosies in het universum te onderzoeken, bekend als gammastraaluitbarstingen (GRB's), vonden iets verrassends in twee verre sterrenstelsels: meer stof en minder gas dan ze verwachtten.

Zogenaamde "donkere GRB's" kunnen een merkwaardig fenomeen verklaren voor astronomen die deze krachtige explosies in de ruimte in kaart brengen. Hoewel de meeste gammastraalsignalen nazweten, zien wetenschappers die luminescentie soms niet. Het is mogelijk dat dik interstellair stof het licht van donkere GRB's kan maskeren.

De nieuwe gamma-burst burst-waarnemingen werden verzameld door de Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) in Chili, die aanzienlijke hoeveelheden moleculair gas onthulde in de centra van twee doelwitstelsels. De waargenomen GRB's vonden plaats in galactische zones met weinig gas, maar veel stof. [Zie een video over de donkere gamma-bursts]

"We hadden niet verwacht dat GRB's zouden voorkomen in een dergelijke stoffige omgeving met een lage verhouding van moleculair gas tot stof. Dit geeft aan dat de GRB plaatsvond in een omgeving die nogal verschilt van een typisch stervormingsgebied," Bunyo Hatsukade, de leider wetenschapper die het onderzoek met het Nationaal Astronomisch Observatorium van Japan uitvoerde, zei in een verklaring.

Korte uitbarstingen van energie

Terwijl telescopen tientallen jaren lang gammastralen hebben waargenomen, is er minder bekend over gammastraaluitbarstingen. Korte GRB's (ze duren minder dan twee seconden) kunnen worden geproduceerd als twee neutronensterren botsen. Langere uitbarstingen kunnen optreden wanneer massieve sterren supernova worden, in zwarte gaten vallen en een golf van energie uitsturen.

Gewoonlijk zal een burst tijdens de levensduur van 10 miljard jaar zoveel energie uitzenden als de zon zal doen. De bijbehorende nagloed wordt verondersteld te gebeuren nadat het weggeslingerde materiaal in het gas rond de explosie is neergestort.

ALMA's resultaten dragen bij aan een groeiende stroom van observaties die astronomen maken van de sterrenstelsels waar deze bursts hun oorsprong vinden. Ze geloofden dat de grote sterren op de loer lagen in stervormende gebieden binnen de sterrenstelsels, wat deze nieuwste resultaten lijken tegen te spreken.

De bursts kunnen echter de omgeving veranderen. Stof zou na de explosie achterblijven omdat het robuuster is dan het gas, suggereerden de astronomen. Ultraviolette straling van de explosie zou de bindingen in het moleculaire gas doorbreken.

ALMA maakte ook de eerste detectie van koolmonoxidegas in een gasteelstelsel. De tientallen telescopen van de array bieden observaties met hogere resolutie in radio- en submillimeter-golflengten dan ooit tevoren, zeggen de supporters.

De astronomen hebben toegevoegd dat meer waarnemingen nodig zijn om beter te generaliseren hoe een GRB-site eruit ziet. De resultaten werden deze week gepubliceerd in het tijdschrift Nature.