Wat zit er in een 'Space Hamburger'? Ingredients for Life, It Seems

Een jonge protoster die een opvallende gelijkenis vertoont met een gigantische "space-hamburger" bevat de moleculaire bouwstenen van het leven, ontdekten onderzoekers.

Wat astronomen de 'space-hamburger' noemen, is eigenlijk een wolk van gas en stof die instort om een ā€‹ā€‹babyster te vormen. Die babyster zal uiteindelijk omringd worden door planeten, net zoals het eigen zonnestelsel van de aarde. De hamburger heet Herbig-Haro-object 212 of HH 212.

Met behulp van de Atacama Large Millimeter / submillimeter Array (ALMA) in Chili hebben astronomen complexe organische moleculen in de atmosfeer rond de aanwasschijf van de protostar geïdentificeerd - de gigantische bun en patty van de space-hamburger, als je wilt. De soorten moleculen die in de protoster zijn ontdekt, speelden waarschijnlijk een sleutelrol in de ontwikkeling van het leven op aarde, aldus de onderzoekers. Deze bevinding suggereert dat de bouwstenen voor het leven zich beginnen te vormen in de vroegste fasen van de stervorming, lang voordat planeten de kans krijgen om zich rondom hun centrale ster te vormen. [Ontmoet ALMA: fantastische foto's van Giant Radio Telescope]

De atmosfeer rond de ruimtehamburger bevat methanol (CH3OH), gedeutereerde methanol (CH2DOH), methaanthiol (CH3SH) en formamide (NH2CHO), "waarvan is voorgesteld dat ze de voorlopers zijn voor de productie van biomoleculen zoals aminozuren en suikers", zeiden de onderzoekers in een verklaring.

"Het is zo opwindend om complexe organische moleculen op een aanwasschijf rond een babyster te ontdekken", zegt Chin-Fei Lee, een onderzoeker aan het Academia Sinica Institute of Astronomy and Astrophysics in Taiwan, die de studie leidde, zei in de verklaring.

"Toen dergelijke moleculen voor het eerst werden aangetroffen in de protoplanetaire schijf rond een ster in een latere fase van de stervorming, vroegen we ons af of ze zich eerder hadden gevormd. Nu, met behulp van de ongekende combinatie van ruimtelijke resolutie en gevoeligheid van ALMA, kunnen we niet alleen [detecteren] ze op een jongere accretieschijf, maar bepalen ook hun locatie, "zei Lee. "Deze moleculen zijn de bouwstenen van het leven en ze zijn al aanwezig in de schijfatmosfeer rond de babyster in de vroegste fase van de stervorming."

Wetenschappers schatten dat de ruimteburger slechts 40.000 jaar oud is, wat verbleekt in vergelijking met de 4,5 miljard jaar oude zon van de aarde. De straal van de space-hamburger is ongeveer 60 astronomische eenheden, of 60 keer de gemiddelde afstand tussen de aarde en de zon.

HH 212 ligt ongeveer 1.300 lichtjaar verwijderd van de aarde, dus als het leven zich daar uiteindelijk zal vormen, zelfs intelligent leven, zal Earthlings zich nergens zorgen over hoeven maken. De ruimteburger zou nog steeds veel te ver weg zijn voor eventuele buitenaardse wezens (of mensen) om tussen de twee zonnestelsels te reizen. De mensheid zou gewoon achterover moeten leunen en het leven van ver zien bloeien.