VS leiden het pad naar Mars: NASA-chef Charles Bolden (Op-Ed)

Charles Bolden is de NASA-beheerder. Hij heeft dit artikel bijgedragen aan ProfoundSpace.org's Expertvoices: Op-Ed & Insights

Afgelopen week heeft het zonnestelsel behoorlijk veel getoond. Een uitlijning van de aarde, de maan en de zon zorgden voor een zeldzame en spectaculaire maansverduistering in de bloedmaan. Bovendien maakte Mars sinds 2007 de dichtste benadering van de Aarde. En net zoals Mars verleidelijk dichtbij de aarde kwam, komt NASA dichter bij zijn doel van een menselijke missie naar de Rode Planeet.

Deze week, 22-24 april, sluit NASA zich aan bij de non-profitorganisatie Explore Mars en meer dan 1500 leiders van de overheid, de academische wereld en het bedrijfsleven op de Humans to Mars (H2M) Summit 2014 aan de George Washington University. Daar zullen de deelnemers discussiëren over de waarde, uitdagingen en status van Amerika's pad naar Mars.

Terwijl de NASA tientallen jaren geleden Mars begon met Mars-rovers en orbiters, maakte president Obama op 15 april 2010 een kritische nationale beleidsverklaring ter ondersteuning van NASA's strategie. Tijdens een bezoek aan Kennedy Space Center daagde de president de natie uit om stuur mensen naar een asteroïde in 2025 en naar Mars in de jaren 2030.

Sindsdien heeft NASA de capaciteiten ontwikkeld om die doelen te bereiken door middel van een tweespaltig ruimteverkenningsplan dat is overeengekomen door de administratie en het Amerikaanse Congres en wordt omarmd door de internationale ruimtegemeenschap. Terwijl mensen gefascineerd zijn door Mars sinds mensen voor het eerst naar de hemel keken, zijn er een aantal zeer tastbare redenen waarom de mensheid meer moet leren over zijn naaste planetaire buur.

Om te beginnen zijn de vorming en evolutie van Mars vergelijkbaar met die van de aarde, en wetenschappers weten dat Mars in één keer omstandigheden had die geschikt waren voor het leven. Wat de NASA over de Rode Planeet leert, kan de mensheid meer vertellen over de geschiedenis en toekomst van zijn eigen thuisplaneet, en helpen een fundamentele menselijke vraag te beantwoorden: bestaat het leven buiten de aarde?

Terwijl robotachtige ontdekkingsreizigers al meer dan 40 jaar Mars bestuderen, begint NASA's pad voor de menselijke verkenning van Mars in een baan met een lage baan aan boord van het internationale ruimtestation ISS, de springplank naar de verkenning van de diepe ruimte. Astronauten aan boord van het ISS helpen de NASA te leren hoe ze veilig uitgebreide missies dieper de ruimte in kunnen uitvoeren. De toezegging van de Administratie om het ISS uit te breiden tot ten minste 2024 garandeert de toegang tot deze unieke baan buitenpost gedurende minstens nog een decennium. Dat betekent een uitgebreide markt voor particuliere ruimtevaartbedrijven; meer baanbrekend onderzoek en wetenschappelijke ontdekking in microzwaartekracht; en mogelijkheden om in de ruimte te leven, werken en leren gedurende langere perioden.

De volgende stap is deep space, waar NASA de eerste missie zal sturen om een ​​asteroïde te vangen en door te sturen om in de baan van de maan te komen. Astronauten aan boord van het ruimteschip Orion verkennen de asteroïde in de jaren 2020 en keren met samples terug naar de aarde. Deze ervaring in menselijke ruimtevlucht voorbij een baan met een lage baan zal NASA helpen nieuwe systemen en vermogens te testen, zoals Solar Electric Propulsion, - waarmee het agentschap een menselijke missie naar Mars moet ondersteunen. Vanaf 2017 kan NASA's krachtige Space Launch System (SLS) -raket deze "testgrond" -missies mogelijk maken om nieuwe vermogens te testen. Menselijke missies naar Mars zullen erop vertrouwen Orion en een geëvolueerde versie van SLS, het meest krachtige lanceervoertuig dat ooit is gevlogen.

NASA heeft al een vloot van robotachtige ruimtevaartuigen en rovers op en rond Mars gestuurd, waardoor de kennis van de Rode Planeet dramatisch is toegenomen en de weg is geëffend voor toekomstige menselijke ontdekkingsreizigers. De Mars Science Laboratory Curiosity rover mat de straling op weg naar Mars en stuurt stralingsgegevens terug vanaf het oppervlak. Deze informatie zal het agentschap helpen bij het plannen van de bescherming van de astronauten die op een dag Mars zullen verkennen. Toekomstige missies, zoals de Mars 2020-rover die de tekenen van het vorige leven zoekt, zullen ook nieuwe technologieën demonstreren die astronauten kunnen helpen overleven op Mars.

Ingenieurs en wetenschappers in het hele land werken hard aan de ontwikkeling van de technologieën die astronauten zullen gebruiken om op een dag te leven en te werken op de Rode Planeet en veilig naar huis te gaan. Ondertussen brengt de Humans to Mars-top deze week de beste geesten samen om ideeën over het komende pad te delen. NASA zal de leiding nemen.

Het is belangrijk om te onthouden dat NASA mensen naar de maan stuurde door een doel te stellen dat buiten bereik leek. In diezelfde geest heeft het bureau een menselijke missie naar Mars tot het middelpunt gemaakt van zijn volgende grote sprong in het onbekende.

De uitdaging is enorm, maar NASA maakt vandaag echt vooruitgang, terwijl een stralingsmonitor op de Curiosity rover de Mars-stralingsomgeving registreert die toekomstige bemanningen zullen ervaren. Ondertussen zijn geavanceerde technologie voor het landen, dalen en landen die nodig is om op Mars te landen, in juni klaar voor tests op instapsnelheid hoog boven de wateren van de Stille Oceaan. Orion is bezig met de voorbereidingen voor een hitteschildtest in december en in New Orleans beginnen we met het vervaardigen van hardware voor de zware liftraket die nodig is voor Mars-missies.

De toekomst van ruimteverkenning is goed en NASA rekent op de steun van het Congres, de wetenschappelijke gemeenschap en het Amerikaanse volk om die doelen te helpen realiseren.

Bezoek voor meer informatie over de Humans 2 Mars Summit 2014: //h2m2014.exploremars.org/.