Kepler Spacecraft van NASA vindt 1st Alien Planet of New Mission

NASA's ruimtetelescoop Kepler ontdekt alien planeten opnieuw.

Het productieve ruimtevaartuig heeft zijn eerste nieuwe buitenaardse planeet gezien sinds hij werd gehinderd door een storing in mei 2013, kondigden onderzoekers vandaag aan (18 december). De nieuw ontdekte wereld, genaamd HIP 116454b, is een 'superaarde' die ongeveer 2,5 keer groter is dan onze eigen planeet. Het ligt 180 lichtjaar van de aarde, in het sterrenbeeld Vissen - dichtbij genoeg om door andere instrumenten te worden bestudeerd, zeiden wetenschappers.

"Als een feniks die uit de as herrijst, is Kepler herboren en blijft hij ontdekkingen doen", zei hoofdauteur Andrew Vanderburg van het Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics (CfA), zei in een verklaring. "Beter nog, de planeet die hij vond is rijp voor vervolgstudies." [Galerij: A World of Kepler Planets]

Kepler lanceerde in maart 2009 een missie van 3,5 jaar om te bepalen hoe vaak aardachtige planeten rond het Melkwegstelsel voorkomen. Het ruimtevaartuig is tot nu toe ongelooflijk succesvol geweest en vond bijna 1000 bevestigde planeten - meer dan de helft van alle bekende buitenaardse werelden - samen met ongeveer 3.200 andere 'kandidaten', waarvan de overgrote meerderheid de echte deal zou blijken te zijn.

Het ruimtevaartuig vindt planeten volgens de 'doorvoermethode', uitkijkend naar het veelbetekenende dimmen dat wordt veroorzaakt wanneer een wereld het gezicht van de ouderster kruist of deze doorkruist vanuit het perspectief van Kepler. Zulk werk vereist een ongelooflijk nauwkeurig richten - een mogelijkheid die het ruimtevaartuig verloor in mei 2013, toen de tweede van zijn vier oriëntatie-handhavingsreactiewielen faalden.

Maar het Kepler-team gaf het ruimtevaartuig niet op. Ze bedachten een manier om de stabiliteit van Kepler te vergroten door de subtiele druk van zonlicht te gebruiken en stelden toen een nieuwe missie voor, K2, die de exoplaneetjacht van Kepler op beperkte wijze zou voortzetten en ook andere kosmische objecten en verschijnselen bestuderen, zoals actieve sterrenstelsels en supernova-explosies. .

Astronomen hebben meer dan 800 planeten buiten ons eigen zonnestelsel bevestigd en de ontdekkingen blijven binnenstromen. Hoeveel weet u van deze exotische werelden?

NASA heeft K2 in mei van dit jaar twee jaar groenlicht gemaakt, maar Kepler heeft HIP 116454b voor het eerst nog eerder gedetecteerd. Vanderburg en zijn collega's - die speciale software ontwikkelden om gegevens te analyseren die door het ruimtevaartuig in zijn gecompromitteerde toestand werden verzameld - merkten een enkele doorvoer van de planeet op in Kepler-waarnemingen van een negendaagse testrun in februari.

De astronomen bevestigden vervolgens de ontdekking met behulp van de HARPS-Noord-spectrograaf op de Telescopio Nazionale Galileo op de Canarische Eilanden, voor de westkust van Afrika.

HIP 116454b is ongeveer 20.000 mijl (32.000 kilometer) breed en 12 maal zwaarder dan de aarde, aldus wetenschappers. De dichtheid van de planeet suggereert dat het een waterwereld is of een "mini Neptune" met een grote, dikke atmosfeer.

HIP 116454b ligt slechts 8,4 miljoen mijl (13,5 miljoen km) van zijn gastheerster, een "oranje dwerg", iets kleiner en koeler dan de zon, en voltooit elke 9 dagen een baan. De nabije planeet is te heet om het leven te hosten zoals we het kennen, aldus onderzoekers.

Vanwege de relatieve nabijheid van de planeet ten opzichte van de aarde zal dit waarschijnlijk in de toekomst nog meer aandacht trekken.

"HIP 116454b zal een topdoelwit zijn voor telescopen op de grond en in de ruimte", zei co-auteur John Johnson, van de universiteit van Harvard en het CfA.

De nieuwe studie is geaccepteerd voor publicatie in The Astrophysical Journal.

Terwijl HIP 116454b de eerste planeet is die door Kepler in zijn huidige staat wordt gespot, is het niet de eerste wereld die wordt bevestigd in het kielzog van de glitch van mei 2013. Sindsdien zijn er vele andere ontdekkingen binnengekomen, omdat onderzoekers werken aan het valideren van de hoop planeetaanvragers die Kepler tijdens zijn belangrijkste missie heeft ontdekt.