Asteroïde Phaethon's Earth Flyby, het dichtst tot 2093, vastgelegd door Arecibo Observatory

Afbeeldingen van het Arecibo Observatorium in Puerto Rico tonen de nadering van de enorme ruimtesteen op aarde op 16 december.

De asteroïde 3200 Phaethon heeft tot ongeveer 6,4 miljoen mijl (10,3 miljoen kilometer) van de aarde gezipt, of ongeveer 27 keer de afstand van de aarde tot de maan. Dit was de dichtste nadering van de ruimte naar onze planeet sinds 1974 (toen het ook voorbij vloog op 16 december). Phaethon zal niet zo dicht bij de aarde komen tot 14 december 2093. [In Images: Potentially Dangerous Asteroids]

De beelden, hoewel korrelig, hebben onderzoekers geholpen de grootte van 3200 Phaethon en enkele van zijn fysieke kenmerken te verduidelijken, volgens een verklaring van NASA. De rots lijkt ongeveer bolvormig te zijn, met een diameter van ongeveer 3,6 mijl (6 km), of ongeveer 1 km (1 mijl) groter dan eerdere schattingen, volgens de verklaring.

De beelden van 3200 Phaethon laten zien dat het ook "een grote holheid, of depressie, ten minste enkele honderden meters in de buurt van de evenaar ervan, en een opvallende donkere cirkelvormige functie nabij een van de polen" heeft, aldus de verklaring. De donkere functie kan een krater of een depressie zijn die niet overeenkomt met het licht dat wordt uitgestraald door het radarinstrument van Arecibo, Patrick Taylor, een wetenschapper van de Universities Space Research Association (USRA) en groepsleider voor Planetaire radar bij Arecibo Observatory, zei in de verklaring . Arecibo heeft het krachtigste radarsysteem op aarde en wordt gebruikt door het Planetary Defence Coordination Office van de NASA om "potentieel gevaarlijke asteroïden" of PHA's te monitoren. Het observatorium had te lijden van "kleine structurele schade" toen de orkaan Maria aankwam op 20 september.

"Arecibo is een belangrijke wereldwijde troef, cruciaal voor planetaire verdedigingswerken vanwege zijn unieke capaciteiten," zei Joan Schmelz van de Universities Space Research Association (USRA) en adjunct-directeur van Arecibo Observatory, in de verklaring. "We hebben hard gewerkt om het weer up-and-running te krijgen sinds de orkaan Maria Puerto Rico heeft verwoest."

Phaethon is misschien ooit een komeet geweest, wat betekent dat het waterijs bevatte aan de oppervlakte dat zou sublimeren terwijl het door de zon vloog. Het is ook waarschijnlijk dat een spoor van puin achtergelaten door Phaethon verantwoordelijk is voor de jaarlijkse Geminid meteorenregen.