Cosmic Quest: Who Really Neptune ontdekt?

Neptunus zal morgen (29 augustus) direct tegenover de zon aan de hemel verschijnen, maar ondanks het potentieel heldere zicht op de planeet vanaf de aarde, blijft de waarheid over de persoon die de verre wereld voor het eerst heeft ontdekt troebel.

Neptunus werd vermoedelijk in 1846 ontdekt door Johann Gottfried Galle met behulp van berekeningen van Urbain Le Verrier en John Couch Adams, waardoor het een gezamenlijke Brits-Frans-Duitse ontdekking was.

Maar deze astronomen waren niet de eersten die Neptunus observeerden. Die eer gaat naar de beroemde Italiaanse astronoom Galileo Galilei.

Terwijl hij de manen van Jupiter schetste met zijn nieuw ontdekte telescoop, tekende Galileo twee keer Neptunus, wat in het begin van 1613 samen met Jupiter gebeurde. Er wordt meestal gezegd dat Galileo Neptunus verwarde met een ster vanwege zijn langzame beweging. [Zie fantastische afbeeldingen van Neptune]

David Jamieson van de Universiteit van Melbourne betoogde onlangs dat Galileo inderdaad Neptunus zag bewegen en besefte dat het een planeet was. Jamieson denkt dat Galileo dit in een anagram heeft aangekondigd, maar het werd onderdrukt door de katholieke kerk.

Het is interessant om historische observaties zoals Galileo's te bekijken om te zien wat er feitelijk werd waargenomen. Moderne planetariumprogramma's stellen ons in staat om dit te doen.

Door Starry Night-software te gebruiken, kunnen waarnemers het uitzicht op de nachtelijke hemel opnieuw creëren dat Galileo in de jaren 1600 zag. Galileo's schets van 27 of 28 december 1612 laat Jupiter zien met de manen Ganymedes aan de linkerkant en Europa aan de rechterkant, met Callisto iets verder naar rechts. Neptunus ligt aan de linkerkant en iets ten noorden van Jupiter.

Ruim een ​​maand later schetste Galileo de manen opnieuw. Alle vier de manen staan ​​rechts van Jupiter en Galileo heeft hun posities nauwkeurig weergegeven, gebaseerd op de sterrenhemelweergave van zijn hemel. Neptunus is weer links van Jupiter, maar nu ten zuiden van Jupiter.

Wat er tussen deze twee schetsen is gebeurd, is echt opmerkelijk. Toen de eerste schets werd gemaakt, bewoog Neptune van links naar rechts ten opzichte van Jupiter. Op 3 of 4 januari 1613 passeerde Neptunus Jupiter, een uiterst zeldzame planetaire occultatie. Als Galileo zijn telescoop net voor zonsopgang op de ochtend van 4 januari tevoorschijn haalde, zou hij Neptunus achter de donkere ledematen van Jupiter hebben zien opduiken.

Neptunus was op 13 januari stationair ten opzichte van Jupiter, en begon toen te bewegen van rechts naar links, en passeerde Jupiter opnieuw op 23 januari 1613. De planeet eindigde opnieuw aan de linkerkant van Jupiter voor de tweede waarneming van Galileo op 28 januari of 29 januari.

De primitieve telescoop van Galileo was in staat om slechts ongeveer 30 keer te vergroten. Neptunus zou hem als een ster hebben aangekeken, net als vandaag in kleine telescopen. Er is een hele grote telescoop voor nodig en er zijn hele goede omstandigheden om zoiets als het uitzicht in Sterrennacht te zien. Zelfs via de grootste telescoop in Canada - de 74-inch reflector bij het David Dunlap Observatorium ten noorden van Toronto - verschijnt Neptune als een schijf zonder sporen.

Je kunt de oppositie van Neptunus vrijdagavond zien in een webcast georganiseerd door het Slooh Community Observatory. Je kunt de Neptune-webcast bekijken op ProfoundSpace.org op 29 augustus vanaf 20.00 uur. EDT (0000 Aug. 30 GMT) via Slooh.