Private Space Company wil de robot-satellietmilitair van DARPA tegenhouden

Het Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA) koos deze week een commerciële partner om een ​​satelliet te bouwen die dienstbezoeken kan doen aan andere ruimtevaartuigen, waardoor een rechtszaak ontstaat van een concurrerende firma die beweert dat het een vergelijkbaar programma in de fabriek heeft.

Het Robotic Servicing of Geosynchronous Satellites-programma van DARPA, ook bekend als RSGS, is een van de drie ontwikkelingsinspanningen die bedoeld zijn om een ​​nieuwe industrie te starten voor de reparatie en het onderhoud van satellieten in een baan om de aarde.

RSGS richt zich op satellieten in geosynchrone banen, of GEO, ongeveer 22.300 mijl boven de aarde. Op die hoogte sluiten satellieten nauw aan bij de rotatiesnelheid van de aarde, zodat ze in een relatief vaste positie blijven, een ideale plaats voor het leveren van communicatie, meteorologie en andere diensten.

Als een satelliet eenmaal in een baan om de aarde is, kunnen technische problemen echter moeilijk te diagnosticeren zijn, laat staan ​​reparaties, waardoor ruimteschepen van miljoenen dollars moeten worden verlaten. Satellieten kunnen ook verouderd raken en zelfs de meest productieve vogels zullen uiteindelijk geen brandstof meer hebben om te manoeuvreren.

"Zonder vooruitzichten op hulp eens in een baan om de aarde, zijn satellieten die voor GEO vandaag de dag zijn geladen met back-upsystemen en zoveel brandstof als kan worden ondergebracht, wat bijdraagt ​​aan hun complexiteit, gewicht en kosten. Maar wat als hulp slechts een servicebezoek was?" RSGS-programmamanager Gordon Roesler schreef in een column op de website van DARPA.

Daartoe koos DARPA donderdag in Californië voor Space Systems Loral als commerciële partner voor RSGS, met als doel een ruimtevaartuig te bouwen om satellieten in geosynchrone banen te inspecteren, vast te leggen, te herpositioneren, te repareren en te upgraden. SSL voegt ook bijtankende mogelijkheden toe.

GERELATEERD: Baanbrekende rustpunten om afgebrokkelde satellieten te repareren?

Na een demonstratie voor DARPA, dat technologieën ontwikkelt die van belang zijn voor het Amerikaanse leger, wil SSL RSGS-diensten verkopen aan commerciële en overheids-satellietoperators.

Het plan irriteert SSL-rivaal Orbital ATK, dat vorig jaar ontrolde wat volgens hem een ​​vergelijkbare satellietservicebusiness is. Het bedrijf ontwikkelt de eerste van een geplande vloot van gerobotiseerde servicesatellieten die het Mission Extension Vehicles noemt en meldde Intelsat als eerste klant aan.

In tegenstelling tot het RSGS-ruimtevaartuig, dat een satelliet bezoekt en doorgaat, blijft de MEV verbonden aan een hostsatelliet die als vervangend voortstuwingssysteem dienst doet.

"Wat DARPA wil doen ... is een langetermijnarchitectuur produceren die zeer geavanceerd is en altijd in staat is om veel verschillende zaken overal in de GEO-riem te doen, die niet beperkt is tot een bepaald voertuig ... en dat je bent in staat om benodigdheden aan te bieden. Dat is een heel ander programma dan wat een MEV vandaag doet, "vertelde Steve Oldham, senior vice-president van SSL, aan Seeker.

"Ik denk persoonlijk dat er een markt is voor MEV en Orbital laat dat zien," voegde hij eraan toe.

Het Orbital-proces, dat dinsdag voorafgaand aan de officiële SSL-selectie van SSL als partner is ingediend, vraagt ​​het Amerikaanse districtsrechtbank van het oostelijke district Virginia om het RSGS-programma stop te zetten op grond van het feit dat het in strijd is met de bepalingen van het nationale ruimtebeleid van de VS van 2010. Gedeeltelijk vereist dat beleid dat de overheid geen systemen bouwt of koopt die "commerciële systemen uitsluiten, ontmoedigen of ermee concurreren".

GERELATEERD: NASA Grooming Satellite Repair-Bots

Orbital maakt met name bezwaar tegen DARPA's plan om SSL de RSGS-satelliet te laten overnemen na een demonstratiemissie van negen maanden.

"De visie van DARPA is ongegeneerd oneerlijk en concurrentieverstorend", stelt de rechtszaak.

Oldham zei dat zijn bedrijf een "substantiële" investering in het RSGS-programma doet en dat DARPA bewust een publiek-privaat financieringsarrangement koos om ervoor te zorgen dat de diensten, die nodig zijn voor militaire en nationale veiligheidssatellieten, tot ver in de toekomst beschikbaar zullen zijn.

"We zullen dit bedrijf op lange termijn promoten en ondersteunen ten behoeve van zowel commerciële als overheidsklanten", aldus Oldham. "Orbital had alle gelegenheid om hetzelfde te doen."

SSL won in december een NASA-contract voor een derde programma voor satellietonderhoud, Restore-L genaamd. Die missie, gepland om te lanceren in 2020, zal het tanken van satellieten demonstreren in een lage baan om de aarde met behulp van een Landsat remote sensing-satelliet.

BEKIJK VIDEO: Hoe het podium was ingesteld voor de satellietrace