Pluto mei haven een vloeibare oceaan

De ondergrondse oceaan die enkele van de verbluffende functies op het oppervlak van Pluto produceerde, kan nog steeds onder de korst rondspatten.

Als de ondergrondse oceaan van Pluto volledig bevroren was geweest, zou het ijs onder hoge druk gevormd hebben dat de dwergplaneet zou doen krimpen, volgens nieuw onderzoek. De ravijnen en valleien op Pluto lijken te zijn gevormd toen de dwergplaneet opzwol, in plaats van te slinken, wat aangeeft dat een vloeibare oceaan hoogstwaarschijnlijk onder de dikke ijskorst zit vandaag, aldus onderzoekers in het onderzoek.

"Dankzij de ongelooflijke gegevens die zijn geretourneerd door [NASA's New Horizons-missie], waren we in staat tektonische functies op het oppervlak van Pluto te observeren [en] ons model voor thermische evolutie bij te werken met nieuwe gegevens", zei Noah Hammond, een afgestudeerde student aan de Brown University. een verklaring van de school. Hammond werkte met zijn adviseurs - Amy Barr, van het Planetary Science Institute en Marc Parmentier, ook bij Brown - om de waarschijnlijkheid te bestuderen dat een vloeibare oceaan zich onder Pluto's oppervlak verbergt. [Heeft Pluto oceaan aan de oppervlakte? Wetenschappers denken het wel (video)]

Een schat aan oceanen

Toen de New Horizons-sonde afgelopen juli voorbij Pluto vloog, onthulden de beelden van het oppervlak van de dwergplaneet diepe fouten of breuken in het oppervlak, honderden kilometers lang, volgens de verklaring van Brown. De lange ravijnen bleken zich te vormen naarmate Pluto's korst groter werd, zei Hammond. "Een ondergrondse oceaan die langzaam vriest, zou een dergelijke uitbreiding veroorzaken," zei hij.

Het duurde niet lang voordat wetenschappers concludeerden dat Pluto ooit een oceaan huisvestte, maar de vraag of het al bevroren was, bleef. Met behulp van bijgewerkte metingen van de diameter en dichtheid van Pluto onthulde het model van Hammond dat een bevroren oceaan onder de korst zou zijn veranderd van conventioneel waterijs in een meer compacte, gekristalliseerde structuur die bekend staat als "ijs II". Naarmate het ijs veranderde, zou de bevroren oceaan kleiner zijn geworden, waardoor een geheel ander type kenmerk ontstaat dat bekend staat als compressie fracturen, die niet op het oppervlak van Pluto worden gezien.

"We zien niet de dingen op het oppervlak die we zouden verwachten als er sprake was van een wereldwijde inkrimping," zei Hammond. "Dus we concluderen dat ijs II niet heeft gevormd, en daarom dat de oceaan niet volledig bevroren is."

Ice II zou alleen gevormd zijn als de buitenste schil van de dwergplaneet minstens 160 mijl (260 kilometer) dik was, waardoor er voldoende druk was op het onderliggende ijs, aldus de verklaring. Onder de dunnere schaal had de oceaan gewoon ijs kunnen blijven en helemaal niet krimpen.

Hammond's model suggereert dat de schaal dichter bij de 300 mijl (300 mijl) dik zou kunnen zijn, dankzij de hoge temperaturen in de kern, volgens het papier. De toevoeging van stikstof en methaanijs op het oppervlak van de kleine wereld kan ook helpen het water warm te houden.

"Die exotische ijsjes zijn eigenlijk goede isolatoren," zei Hammond.

Dat betekent dat oceanen niet alleen in kleine Pluto kunnen liggen, maar ook in andere vergelijkbare werelden in de verre uithoeken van de Kuipergordel, de bol van ijs en rotsen aan de rand van het zonnestelsel.

"Dat is geweldig voor mij," zei Hammond. "De mogelijkheid dat je op Pluto enorme oceaanwaterlocaties zou hebben zo ver van de zon - en dat hetzelfde ook voor andere Kuiper Belt-objecten mogelijk zou zijn - is absoluut ongelooflijk."

Het onderzoek werd online gepubliceerd op 15 juni in het tijdschrift Geophysical Research Letters.